Xi se dirige vers des ports amis dans une Europe de l’Est désenchantée par la Chine

Lorsque le dirigeant chinois Xi Jinping s’est rendu pour la dernière fois dans l’est de l’Europe, anciennement communiste, en 2016, le président de la République tchèque l’a accueilli pour une visite d’État de trois jours ornée de drapeaux et a proposé son pays comme « porte-avions insubmersible » aux investissements chinois.

Ce navire a coulé depuis, saboté par le soutien de la Chine à la Russie dans la guerre en Ukraine et par l’amère déception suscitée par des projets qui ne se sont jamais concrétisés. De nombreux espoirs qui s’étaient établis dans toute l’Europe centrale et orientale pour une manne d’argent chinois ont également chaviré.

Ainsi, lorsque M. Xi reviendra dans la région cette semaine, après une visite en France, il se rendra en Serbie et en Hongrie, deux pays dont les dirigeants autoritaires de longue date offrent toujours un refuge à la Chine dans des eaux politiques et économiques de plus en plus turbulentes.

“Les Tchèques, les Polonais et presque tout le monde sont vraiment en colère contre la Chine à cause de la guerre”, a déclaré Tamas Matura, spécialiste des relations étrangères à l’Université Corvinus de Budapest. “Mais en Hongrie, cela ne pose pas de problème, du moins pas pour le gouvernement” du Premier ministre Viktor Orban, a déclaré M. Matura.

La position favorable du Kremlin sur la guerre en Ukraine ne constitue pas non plus un problème pour le président serbe Aleksandar Vucic, qui, comme M. Orban, entretient des relations chaleureuses avec la Russie et la Chine tout en obtenant des milliards de dollars d’investissements chinois.

Dans une interview accordée cette semaine à la télévision d’État chinoise, M. Vucic a donné un avant-goût de la flatterie qui dominera la visite de M. Xi : « Il y a des milliers de choses que nous pouvons et devons apprendre de nos amis chinois », a déclaré le président serbe.

“Taïwan est la Chine, point final”, a-t-il ajouté.

Milos Zeman, le président tchèque qui a accueilli M. Xi en 2016, a été remplacé l’année dernière par un ancien général de l’OTAN, Petr Pavel. M. Pavel a provoqué la colère du gouvernement chinois en discutant avec le président de Taiwan, que Pékin revendique comme faisant partie de son territoire, et en déclarant dans une interview que la Chine « n’est pas un pays ami ». Les investissements chinois en République tchèque ont ralenti.

Entre-temps, l’argent chinois a afflué en Hongrie et en Serbie, cimentant des liens étroits soutenus par une méfiance partagée à l’égard des États-Unis.

Le projet d’infrastructure phare de la Chine dans la région, un chemin de fer à grande vitesse entre Belgrade et Budapest, a été ralenti par des problèmes réglementaires et autres. Sur les quelque 200 milles de voies prévues, seulement 60 milles environ sont opérationnels après cinq ans de travaux – un rythme lent pour un projet que Pékin considère comme un élément clé du programme d’infrastructure de la Ceinture et de la Route, l’initiative de politique étrangère favorite de M. Xi.

Mais les investissements chinois promis dans d’autres projets se sont accélérés, totalisant près de 20 milliards de dollars en Serbie, selon son ministre de la construction, des transports et des infrastructures, et presque autant en Hongrie, y compris des prêts dont les conditions sont secrètes.

Ivana Karaskova, chercheuse tchèque à l’Association pour les affaires internationales, un groupe de recherche indépendant basé à Prague, a déclaré que la Hongrie et la Serbie se tournent vers la Chine « non seulement pour des gains économiques, mais aussi pour démontrer à leur électorat national qu’elles mènent une politique indépendante ». Cela démontre à l’Union européenne et aux États-Unis qu’« ils ne sont pas les seuls à jouer », a déclaré Mme Karaskova.

La Chine, a-t-elle ajouté, « comprend cette dynamique » et M. Xi s’en servira pour tenter d’inverser la tendance constante à l’aigreur de l’opinion sur la Chine en Europe, tant parmi les citoyens ordinaires que dans les institutions comme la Commission européenne, le bras exécutif de l’Union européenne. .

Une enquête réalisée l’année dernière dans les pays d’Europe centrale et orientale par Globsec, un groupe de recherche slovaque, a révélé que « les perceptions négatives de Pékin ont explosé », en particulier dans les États baltes et en République tchèque. Même en Hongrie, seulement 26 % des personnes interrogées avaient une opinion positive de M. Xi, contre 39 % une opinion négative. Les autres se sont dits indécis.

Mais la Hongrie sous M. Orban, quoi qu’en pense l’opinion publique, est devenue un « espace politique sûr » pour Pékin, a déclaré M. Matura, et on peut compter sur elle pour tenter d’assouplir la politique de l’Union européenne à l’égard de la Chine et la protéger des retombées. de la guerre en Ukraine.

La fusion des intérêts économiques et géopolitiques est particulièrement prononcée en Serbie, qui aspire à rejoindre l’Union européenne mais a hésité à rejoindre le bloc en imposant des sanctions à la Russie et a contrecarré les efforts de l’UE pour négocier un règlement sur le Kosovo. Ancien territoire serbe, le Kosovo s’est déclaré État indépendant après une campagne de bombardements de l’OTAN, un statut que la Serbie, soutenue par la Russie et la Chine, a refusé d’accepter.

M. Xi arrive en Serbie en provenance de France mardi – à l’occasion du 25e anniversaire d’une frappe erronée des avions de combat de l’OTAN contre l’ambassade de Chine à Belgrade lors de la campagne de bombardement de 1999. Trois journalistes chinois ont été tués.

Cet incident, que beaucoup en Chine considèrent comme n’étant pas un accident, a créé un « lien émotionnel fort entre Serbes et Chinois », a déclaré Aleksandar Mitic, de l’Institut de politique et d’économie internationales de Belgrade.

Dans le cadre d’une série d’événements sanctionnés par le gouvernement à Belgrade en prévision de la visite de M. Xi, les communistes serbes ont déployé lundi des banderoles sur lesquelles on pouvait lire « Bienvenue au président » et « Le Kosovo est la Serbie – Taiwan est la Chine » devant le Centre culturel chinois de Belgrade, construit sur le site de l’ambassade bombardée. Ils ont exigé que la rue à l’extérieur du centre soit rebaptisée « Rue des victimes chinoises de l’agression de l’OTAN ».

La Hongrie, elle aussi, s’indigne de ce qu’elle considère comme du harcèlement de la part de Washington et de Bruxelles, malgré son appartenance à l’OTAN et à l’Union européenne, dont elle a reçu des milliards d’euros d’aide.

Cependant, le principal intérêt de M. Orban en Chine est l’argent et il espère faire de la Hongrie, avec l’aide des investisseurs chinois, un centre de fabrication de véhicules électriques, de batteries et d’autres nouvelles technologies.

Au cours des deux dernières années seulement, la Chine s’est engagée à investir plus de 10 milliards de dollars en Hongrie, la plupart dans des projets liés aux véhicules électriques – à un moment où l’Union européenne, inquiète de la domination croissante de la Chine sur le secteur, enquête sur la question de savoir si les véhicules électriques chinois les fabricants sont injustement subventionnés et devraient être pénalisés par des droits de douane élevés.

La construction de ces chaînes d’assemblage prendra des années mais, à long terme, elles contribueront à protéger les fabricants chinois de véhicules électriques de tout effort futur de l’Union européenne visant à empêcher la Chine de dominer le marché par le biais de droits de douane.

Les droits de douane imposés sur les voitures électriques chinoises importées ne s’appliqueraient pas à celles assemblées en Hongrie, qui peuvent expédier des marchandises en franchise de droits dans toute l’UE, mais ils pourraient toucher les pièces importées de Chine vers les usines hongroises.

Contrairement à la plupart des pays européens où les gouvernements changent régulièrement – ​​un bouleversement démocratique qui peut perturber les plans d’investissement chinois fondés sur des liens étroits avec un dirigeant particulier – M. Orban et M. Vucic sont tous deux au pouvoir depuis plus d’une décennie et ne montrent aucun signe de changement. aller n’importe où.

« Les Chinois se sentent à l’aise en Hongrie », a déclaré M. Matura. “Le public n’aime peut-être pas beaucoup la Chine, mais le gouvernement l’aime.”

En visitant la Hongrie et la Serbie, M. Xi, selon les analystes, veut montrer que même si la Chine est peut-être en déclin en tant qu’acteur influent en Europe centrale et orientale, elle n’en est pas encore sortie. Et, disent-ils, cela indique qu’il n’a pas abandonné l’initiative diplomatique chinoise connue sous le nom de 16+1, un groupement de la Chine et de pays européens anciennement communistes construit autour du programme phare de M. Xi, la Ceinture et la Route.

Furieux de la guerre en Ukraine, trois États baltes ont officiellement quitté le groupe, qui date de 2012 et a été la pierre angulaire de la diplomatie chinoise en Europe tout au long du règne de M. Xi. D’autres, comme la République tchèque, la Pologne et la Roumanie, restent techniquement membres mais se sont largement désengagés.

« Le grand débat actuellement parmi les experts de la région est de savoir si le 16+1 est mort ou simplement un zombie », a déclaré M. Matura.

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