Un test de dépistage de drogue a coûté son travail à un agent de la DEA. Il a poursuivi en justice et l’a récupéré.

La Drug Enforcement Administration considérait Anthony L. Armour comme un agent spécial « exceptionnel » en première ligne de l’épidémie d’opioïdes dans le pays. Mais en 2019, un test antidopage de routine a fait dérailler sa carrière.

Quelques mois plus tôt, M. Armour avait déclaré qu’il avait commencé à utiliser l’huile de CBD, dérivée du chanvre, pour traiter la douleur chronique, la jugeant plus sûre que les analgésiques hautement addictifs qui faisaient l’objet de ses enquêtes criminelles.

L’échec de son test antidopage a conduit le gouvernement à le licencier, déclenchant une longue bataille judiciaire qui a souligné les difficultés croissantes d’une industrie du CBD en plein essor et largement non réglementée.

La semaine dernière, M. Armour a obtenu gain de cause. Fait rare, le ministère de la Justice a accepté de le réembaucher comme agent spécial, de lui verser des arriérés de salaire, de couvrir ses frais juridiques et de rétablir son admissibilité à une pension.

« Je suis ravi de retourner travailler à la DEA », a déclaré M. Armour, 49 ans, qui a rejoint l’agence en 2004 et devrait retourner dans son bureau de Houston lundi. «J’espère terminer ma carrière à la DEA en contribuant à sa mission consistant à éliminer les drogues dangereuses comme le fentanyl de la rue.»

L’accord juridique entre M. Armour et le ministère de la Justice, qui n’a pas été annoncé auparavant, intervient dans le cadre d’un vaste réexamen des dangers et de la valeur thérapeutique du cannabis.

Des documents récemment divulgués montrent que l’administration Biden reconsidère le statut juridique et réglementaire du cannabis à la suite d’une évaluation réalisée par des scientifiques fédéraux qui ont conclu que le potentiel médicinal de la plante justifie sa suppression de la catégorie de médicaments la plus restrictive.

La consommation de cannabis aux États-Unis a grimpé en flèche ces dernières années, puisque 24 États ont légalisé la marijuana à des fins récréatives et 38 ont sanctionné son usage médical.

Une étape majeure dans ce paysage de plus en plus permissif a eu lieu en 2018, lorsque le Congrès a légalisé le CBD dans le cadre du Farm Bill. Il autorise les produits CBD contenant moins de 0,3 pour cent de THC, le composant psychoactif de la marijuana.

Les experts de l’Organisation mondiale de la santé ont publié un rapport en juin 2018 qualifiant le CBD de médicament généralement sûr et prometteur.

Ces dernières années, le CBD est devenu une industrie multimilliardaire destinée aux personnes souffrant de douleurs chroniques, d’insomnie, de dépendance et d’anxiété. Il est infusé dans des teintures prises par voie orale, des bonbons gélifiés, des sodas pétillants, des sels de bain, de l’huile de massage, du café, du maquillage et même des friandises pour chiens.

À mesure que son attrait explosait, des questions épineuses surgirent. Après que le CBD soit devenu légal en vertu de la loi fédérale, il est resté illégal dans plusieurs États, ce qui a causé des problèmes juridiques aux entrepreneurs du CBD. En 2020, la Food and Drug Administration a découvert que plusieurs produits vendus sous le nom de CBD contenaient plus que des traces de THC. À ce moment-là, le manque de fiabilité des étiquettes des produits CBD était déjà devenu évident pour certains consommateurs, car ils commençaient à échouer aux tests de dépistage de drogues.

Parmi eux se trouvait M. Armour, qui souffre de douleur chronique depuis des années. Il a déclaré qu’il avait été blessé en tant que joueur de football universitaire, puis au travail, notamment lors d’un accident de la route lors d’une opération de surveillance qui lui avait causé une entorse aiguë au cou et de graves douleurs au dos.

Après l’accident de 2016, M. Armour a déclaré qu’il envisageait de prendre des opioïdes légalement prescrits, mais qu’il avait choisi de ne pas le faire parce qu’il avait vu de près les dangers de la dépendance aux opioïdes. Début 2019, il a commandé un vaporisateur et des teintures de CBD – à prendre par voie orale – auprès d’un détaillant en ligne qu’il considérait comme réputé. Les produits ont soulagé sa douleur, a déclaré M. Armour, et il pensait qu’il n’avait aucune raison de penser qu’il prenait un risque.

Conformément à la politique de la DEA, les employés reconnus coupables d’avoir consommé des drogues illégales sont licenciés « sauf circonstances extrêmes ».

Après qu’un test de routine se soit révélé positif à la marijuana quelques mois plus tard, il a déclaré à ses superviseurs qu’il avait consommé du CBD et a remis les produits aux enquêteurs. Des tests en laboratoire ont montré que deux contenaient moins de 0,3 pour cent de THC, mais un avait un niveau légèrement élevé : 0,35 pour cent, ce qui se situait dans la marge d’erreur de 0,08 pour cent du test, selon le procès de M. Armour.

Peu de temps après, un responsable de la DEA à Houston a averti les employés d’éviter les produits à base de CBD, avertissant que les tests de dépistage de drogues ne pouvaient pas distinguer de manière fiable entre le CBD et la marijuana ordinaire, selon les dossiers.

“S’il vous plaît, ne vous créez pas de problèmes en utilisant cette huile de serpent”, a écrit le responsable, Will R. Glaspy, dans une note envoyée par courrier électronique aux membres du personnel.

En 2020, M. Armor a été licencié.

Dans un procès faisant valoir un licenciement abusif, Matthew C. Zorn, l’avocat de M. Armour, a fait valoir que son client n’avait pas intentionnellement consommé de marijuana, que la DEA n’avait pas de règles explicites concernant l’utilisation du CBD par les employés et que le licenciement avait été une punition indûment sévère.

« Le cas d’Anthony nous rappelle que les lois relatives au cannabis n’ont pas toujours de sens et peuvent être contre-productives », a déclaré M. Zorn.

Dans un dossier judiciaire, le ministère de la Justice a reconnu qu’il n’y avait aucune preuve que M. Armour avait intentionnellement enfreint la loi. Mais le gouvernement a fait valoir que M. Armour aurait dû savoir que la consommation de CBD pouvait entraîner un test de dépistage de drogue positif.

“M. Armor était un agent exceptionnel de la DEA lorsqu’il a tenté sa chance en 2019 », a écrit le ministère de la Justice dans un mémoire juridique soumis à une cour d’appel fédérale l’année dernière. « Ce fut la fin malheureuse d’une carrière longue et productive dans le domaine de l’application de la loi fédérale. Mais la DEA est chargée de faire respecter les lois nationales sur les drogues, et les employés fédéraux sont responsables de ce qu’ils mettent dans leur corps.

En septembre dernier, M. Armour a témoigné devant le Congrès alors que les législateurs étudiaient un projet de loi qui aurait assoupli les règles de consommation de cannabis pour les employés fédéraux. Il a fait valoir que l’application stricte des règles sur le cannabis par le gouvernement fédéral était une myopie.

« Personne ne devrait avoir à choisir entre souffrir et servir notre pays », a-t-il déclaré.

Plus tôt ce mois-ci, l’agence a accepté de réintégrer M. Armour et de lui verser 470 000 $ d’arriérés de salaire et de frais de justice, selon une copie du règlement que le New York Times a obtenu de l’Organisation nationale pour la réforme des lois sur la marijuana, un groupe qui favorise une légalisation plus large.

On ne sait pas exactement ce qui a poussé le gouvernement à faire marche arrière. Une porte-parole de la DEA a refusé de commenter l’affaire. Un bulletin d’agence diffusé aux employés en 2021 n’interdit pas catégoriquement l’utilisation de produits CBD. Mais il prévient que le fait qu’ils puissent être achetés légalement « ne constitue pas une défense contre » un test de dépistage de drogue positif.

Pour sa part, M. Armour dit qu’il continue de voir l’intérêt de l’utilisation du CBD pour gérer la douleur. Une fois de retour au travail, il a déclaré : « Je vais consulter un professionnel de la santé pour connaître mes options. »

https://www.ctptimes.com

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