Un portraitiste digne d’un roi (mais pas d’un président)

Il semble que peu de Britanniques célèbres puissent résister à l’opportunité d’être peint par Jonathan Yeo. David Attenborough, la légende de la radiodiffusion âgée de 97 ans, fait partie de ceux qui ont récemment gravi les escaliers en colimaçon jusqu’à son studio confortable, caché au bout d’une ruelle de l’ouest de Londres, pour poser pour M. Yeo, l’un des personnalités les plus reconnues de Grande-Bretagne. portraitistes.

Pourtant, lorsqu’il s’agissait de peindre son dernier portrait, celui du roi Charles III, l’artiste se devait d’aller au sujet.

M. Yeo a loué un camion pour transporter sa toile de 7,5 pieds sur 5,5 pieds jusqu’à la résidence du roi à Londres, Clarence House. Là, il a érigé une plate-forme pour pouvoir appliquer les derniers coups de pinceau à ce portrait étonnamment contemporain, qui représente un Charles en uniforme sur un fond éthéré.

Le tableau, qui sera dévoilé au palais de Buckingham à la mi-mai, est la première représentation à grande échelle de Charles depuis qu’il est devenu roi. Cela confirmera probablement le statut de M. Yeo en tant que portraitiste incontournable de sa génération pour les grands de Grande-Bretagne, ainsi que pour les acteurs, écrivains, hommes d’affaires et célébrités du monde entier. Ses œuvres commandées à titre privé peuvent rapporter environ 500 000 $ pièce.

Peindre le portrait du roi marque également un retour à la normale pour M. Yeo, 53 ans, qui a subi une crise cardiaque presque mortelle l’année dernière qu’il attribue aux effets persistants d’un cancer au début de la vingtaine. Le parallèle avec son sujet ne lui échappe pas : Charles, 75 ans, a annoncé en février avoir reçu un diagnostic de cancer, à peine 18 mois après le début de son règne.

M. Yeo a déclaré qu’il n’avait appris la maladie du roi qu’après avoir terminé le tableau. Au contraire, sa représentation est celle d’un monarque vigoureux et autoritaire. Mais cela a donné à M. Yeo une empathie plus profonde pour un homme qu’il a connu au cours de quatre séances, commençant en juin 2021, lorsque Charles était encore prince de Galles, et se poursuivant après la mort de sa mère, la reine Elizabeth II, et son couronnement en mai dernier. .

“On voit des changements physiques chez les gens, selon la façon dont les choses se passent”, a déclaré M. Yeo dans son atelier, où il avait convenablement détourné le tableau encore dévoilé du regard des visiteurs curieux. “L’âge et l’expérience lui convenaient”, a-t-il déclaré. “Son comportement a définitivement changé après qu’il soit devenu roi.”

Le portrait a été commandé par la Worshipful Company of Drapers, une guilde médiévale de marchands de laine et de tissu qui est aujourd’hui une philanthropie. Il sera accroché au Drapers’ Hall, les quartiers baronnials de l’entreprise dans le quartier financier de Londres, qui abrite une galerie des monarques, du roi George III à la reine Victoria. Charles de M. Yeo ajoutera une touche contemporaine à cette programmation classique.

“Ce que Jonny a réussi à faire, c’est de combiner la qualité insaisissable de la majesté avec une certaine nervosité”, a déclaré Philip Mould, un ami et historien de l’art qui a vu le tableau et l’a qualifié de “quelque chose de licorne”.

M. Yeo n’est pas étranger à la représentation de la famille royale. Il a peint l’épouse de Charles, la reine Camilla, qui, selon lui, était un délice, et son père, le prince Philip, qui l’était moins. «C’était un peu un tigre en cage», se souvient M. Yeo. “Je ne peux pas imaginer qu’il était facile en tant que père, mais il était divertissant en tant que sujet.”

Pourtant, un monarque en exercice était une première pour M. Yeo, dont les sujets comprenaient des premiers ministres (Tony Blair et David Cameron), des acteurs (Dennis Hopper et Nicole Kidman), des artistes (Damien Hirst), des magnats (Rupert Murdoch) et des activistes ( Malala Yousafzaï).

M. Yeo a déclaré qu’il y avait un élément de « futurologie » dans son travail. Certains de ses sujets sont devenus plus connus après qu’il les ait peints ; d’autres ont disparu. Quelques-uns, comme Kevin Spacey, qui a été jugé et acquitté pour inconduite sexuelle, sont tombés en discrédit. La National Portrait Gallery de Washington a restitué le portrait de Spacey de M. Yeo, réalisé lorsque l’acteur jouait un politicien impitoyable dans la série “House of Cards”.

En repensant à ses sujets phares, M. Yeo a développé quelques règles empiriques sur son art. Les visages plus âgés sont plus faciles à capturer que les plus jeunes car ils sont plus vécus. Les meilleurs portraits capturent des caractéristiques visuelles qui restent pertinentes même à mesure que la personne vieillit. Et les seuls mauvais sujets sont ceux qui sont ennuyeux.

“Il ne voulait pas que je pose, il voulait juste que je parle”, a déclaré Giancarlo Esposito, l’acteur américain connu pour avoir joué d’élégants méchants dans le classique policier “Breaking Bad” et dans la récente série télévisée de Guy Ritchie, “The Gentlemen”. » En tant qu’acteur, a déclaré M. Esposito, il était doué pour projeter un personnage, “mais il n’y avait aucun moyen de le tromper”.

“C’était l’occasion d’être Giancarlo, démasqué”, a déclaré M. Esposito, qui a déclaré qu’il avait posé pour la dernière fois pour un portrait alors qu’il était enfant lors d’une fête foraine.

Silhouette aux membres lâches avec un sourire rapide et des lunettes élégantes repoussées loin sur son front, M. Yeo a appris à apprécier les charmes et les faiblesses des personnalités publiques en étant le fils d’un seul. Son père, Tim Yeo, était député conservateur et ministre sous le premier ministre John Major, dont la carrière a été anéantie par des scandales professionnels et personnels.

Au début, l’aîné M. Yeo avait peu de patience pour les rêves artistiques de son fils. “Mon père pensait vraiment que j’aurais besoin de trouver un bon travail”, a-t-il déclaré, sans lui donner d’argent alors qu’il prenait une année sabbatique après le lycée pour essayer de devenir peintre. Les premiers efforts de M. Yeo ont montré son manque de formation formelle et « évidemment, je n’ai vendu aucune photo ».

Puis, en 1993, à la fin de sa deuxième année d’université dans le Kent, il est atteint de la maladie de Hodgkin. M. Yeo s’est plongé plus profondément dans la peinture pour faire face à la maladie. Il a eu une chance lorsqu’un ami de son père – Trevor Huddleston, archevêque anglican et militant anti-apartheid – lui a commandé un portrait.

“Il m’a demandé principalement par pitié”, se souvient M. Yeo. “Mais cela s’est avéré spectaculaire, meilleur que prévu.”

Les commandes ont commencé à affluer et M. Yeo est devenu recherché pour ses portraits révélateurs de visages célèbres. En 2013, la National Portrait Gallery de Londres a organisé une exposition à mi-carrière de son travail.

“Il a ramené le portrait”, a déclaré Nick Jones, le fondateur de Soho House, une chaîne de clubs privés, qui a travaillé avec M. Yeo pour accrocher sur ses murs des peintures de lui et d’autres artistes. “Les portraits ont toujours été des choses très sévères”, a déclaré M. Jones. “Il a su ajouter des couches et faire ressortir la personnalité des gens.”

Il est utile que M. Yeo soit bien connecté, prolifique et entrepreneurial. Il est lucide sur le côté commercial de son art. “Peu importe la façon dont vous l’habillez”, a-t-il déclaré, “dans une certaine mesure, vous êtes dans le secteur des produits de luxe.”

Réussi mais créatif, M. Yeo a commencé à expérimenter. Lorsque les collaborateurs du président George W. Bush l’ont contacté pour faire un portrait et ont ensuite abandonné le projet, il a décidé de le faire quand même, mais sous la forme d’un collage d’images découpées dans des magazines pornographiques.

Le portrait de Bush est devenu viral sur le Web et M. Yeo a créé des collages d’autres personnalités publiques, dont Hugh Hefner et Silvio Berlusconi. C’était un travail provocateur mais qui prenait beaucoup de temps – il achetait des piles de magazines de skin pour rassembler suffisamment de matière première – et ses réserves se tarirent lorsque, dit-il, « l’iPad a tué l’industrie des magazines pornographiques ».

M. Yeo est également devenu attiré par les utilisations de la technologie dans l’art. Il a travaillé sur des projets de design chez Apple. Il a peint le célèbre chef Jamie Oliver via FaceTime pendant la pandémie. Et il a créé une application qui propose une visite en réalité virtuelle de son studio, un espace bien aménagé dans un ancien atelier qui produisait autrefois des orgues.

Mais un dimanche soir de mars 2023, la vie bien remplie de M. Yeo s’est arrêtée de manière terrifiante. Il a fait un arrêt cardiaque – son cœur s’est arrêté pendant plus de deux minutes. M. Yeo a déclaré qu’il pensait que la crise était liée à son traitement contre le cancer des décennies plus tôt. Bien qu’il n’ait pas vu de lumière vive au bout d’un tunnel, comme l’ont décrit d’autres personnes ayant vécu des expériences de mort imminente, il se souvient d’une sensation palpable de flotter hors de son corps.

M. Yeo, marié et père de deux filles, s’est accroché à la vie. Après avoir récupéré, il constate que sa vocation de peintre – temporairement détournée par ses détours vers la technologie et d’autres activités – a été ravivée. Bientôt, il fut plongé dans les portraits de Charles, de M. Esposito et de M. Attenborough.

« Cela vous donne définitivement le sentiment : « Ne plaisantons plus » », a déclaré M. Yeo. “C’est comme esquiver une balle.”

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