Un jeune basketteur et un entraîneur se sont retrouvés juste à temps

Arthur Dukes Jr. a participé à des matchs de basket-ball chaque fois qu’il le pouvait, c’est pourquoi il s’est présenté à une séance de gym ouverte à l’école publique 92 de Harlem un soir de l’année dernière. À 21 ans, il vivait dans un appartement de deux chambres avec ses parents et sept frères et sœurs tout en travaillant comme agent de sécurité dans un magasin de chaussures.

Ses aspirations au bal universitaire s’étaient effondrées et il prenait une pause complète après avoir échoué dans trois établissements différents.

Ce soir-là, cependant, il fut approché par Paris Underwood, un enseignant local qui vit qu’il avait un talent brut. «Appelez ce numéro», lui a dit M. Underwood en lui tendant une carte de visite.

Y figurait le nom de Jarrett Lockhart, entraîneur-chef de l’équipe masculine de basket-ball du LaGuardia Community College de Long Island City, Queens.

Un an plus tard, M. Dukes est capitaine de l’équipe de LaGuardia et meilleur buteur parmi tous les joueurs de la division III de la National Junior College Athletic Association. Il affiche une moyenne de 31,2 points par match pour la saison régulière, qui se termine ce week-end.

“J’ai toujours su que le basket-ball serait ma seule issue”, a déclaré M. Dukes, aujourd’hui âgé de 22 ans.

Lors de son premier match pour LaGuardia, contre le Borough of Manhattan Community College, M. Dukes a marqué 27 points. Il avait 50 points lorsque son équipe a perdu dans un crève-cœur 97-93 contre le Kingsborough Community College de Brooklyn. C’était l’un des deux matchs au cours desquels M. Dukes, un meneur, a marqué 50 points. “Assez vite, j’ai réalisé : OK, c’est votre personne de référence”, a déclaré M. Lockhart. “C’est l’un des travailleurs les plus acharnés que j’ai jamais entraînés.”

La saison n’a pas été parfaite pour les Red Hawks du LaGuardia Community College, qui fait partie du système de la City University of New York.

Malgré les efforts de M. Dukes, le bilan de LaGuardia est de quatre victoires et 17 défaites, reflet des défis rencontrés par les programmes de Division III « JUCO » – essentiellement le niveau le plus bas des sports universitaires de compétition. Ils ne sont pas autorisés à fournir des bourses sportives et comprennent des joueurs jonglant avec les études, le travail, les frais de logement et les responsabilités familiales.

Mais la saison a néanmoins été un triomphe pour une école qui n’a pas eu d’équipe de basket-ball pendant des années et pour un joueur qui pensait que ses rêves universitaires avaient été anéantis par la pandémie de coronavirus, une dépendance aux pilules en vente libre et la corvée de stress financier. Pendant une brève période au milieu de la saison, M. Dukes et sa petite amie se sont retrouvés expulsés d’une chambre qu’elle louait et se sont retrouvés dans des chambres louées à la nuit qui manquaient de chauffage et de commodités de base.

Maintenant, M. Dukes, qui après cette saison aura encore deux ans d’éligibilité pour jouer à l’université, est recruté par des universités de Division II qui pourraient lui fournir des bourses et un chemin vers un diplôme universitaire de quatre ans, a déclaré son entraîneur.

Andy Walker, directeur des sports et des loisirs de LaGuardia, ancien joueur de la NBA et entraîneur-chef de la Division I, a déclaré que le succès de M. Dukes témoigne des opportunités que l’athlétisme peut offrir. “Voici un jeune homme qui renaît de ses cendres et dont le talent méconnu refait surface”, a-t-il déclaré.

« C’est la promesse du collège communautaire », a poursuivi M. Walker. “Cela vous donne un nouveau départ pour réimaginer votre avenir et créer votre nouveau récit.”

M. Dukes a montré un talent pour le basket-ball dès son plus jeune âge, a déclaré son père, Arthur Dukes Sr., qui a emmené le jeune Arthur et ses frères et sœurs faire du jogging dans le parc national de Riverbank et sur les terrains et gymnases communautaires. “Je voulais juste qu’il soit capable d’encaisser un coup et de se relever, parce qu’il est petit”, a-t-il déclaré. (Le plus jeune, M. Dukes, mesure environ 5 pieds 9 pouces. “Il joue beaucoup plus grand que sa taille”, a déclaré M. Lockhart.)

Pendant quatre ans, avant de rejoindre LaGuardia, le jeune M. Dukes a fait tout ce qu’il pouvait pour rester connecté au basket-ball, mais ce fut une série de faux départs. En 2019, il est diplômé de la Thurgood Marshall Academy for Learning and Social Change, un lycée de Harlem, et a été recruté pour jouer au basket-ball au Mohawk Valley Community College, à Utica. Il n’a pas eu beaucoup de temps de jeu et l’année scolaire a été interrompue par la pandémie. M. Dukes est rentré chez lui.

Il a été transféré à l’Université du Kansas, avec l’intention de devenir remplaçant pour l’équipe de basket-ball de l’école, qui est très bien classée dans la Division I de la NCAA – une chance de loin pour M. Dukes, même dans les meilleures conditions. Grâce à une aide financière, il s’est inscrit et a voyagé le plus loin possible de New York. Pendant le trajet en taxi de l’aéroport au dortoir, le chauffeur l’a accusé d’avoir tenté de voler de l’argent et a appelé la police, a déclaré M. Dukes. “Les flics étaient des gentlemen et ils m’ont en fait aidé”, a-t-il déclaré, mais ce n’était pas une introduction de bon augure à sa nouvelle communauté. Lorsqu’il a appris qu’en raison de la pandémie, l’équipe de basket-ball n’organiserait finalement pas d’essais sans rendez-vous, M. Dukes est parti après un semestre.

Alors qu’il luttait contre l’anxiété quant à son avenir, il a commencé à prendre du Benadryl pour l’aider à dormir. De retour chez lui, il a trouvé un emploi de sécurité chez Foot Locker. Sa dépendance à ce médicament s’est aggravée – il prenait environ une douzaine de comprimés par nuit, dit-il – et un ami lui a alors donné du Percocet pour qu’il l’essaye.

“Arthur est venu vers nous et il s’est assis au pied du lit et a dit : ‘J’ai un problème'”, a déclaré sa mère, Shawnise Dukes. Ils ont trouvé un centre de traitement pour l’aider à se nettoyer.

Il s’est inscrit au Monroe College dans le Bronx et a essayé pour l’équipe de basket-ball. Il n’y est pas parvenu mais est devenu chef d’équipe, lavant les uniformes et chargeant les bus avec du matériel. « Tout ce que je pouvais faire pour être proche du basket-ball », a-t-il déclaré.

Ce sentiment a poussé M. Dukes à jouer au ballon dès qu’il le pouvait, y compris le soir où on lui a remis une carte de visite pour l’entraîneur de l’équipe LaGuardia. “Cela faisait longtemps que je n’avais pas eu l’occasion de frapper à ma porte”, a-t-il déclaré. «Je m’étais habitué à ce que les gens m’écrasent en quelque sorte.»

M. Dukes avait besoin de quelqu’un pour lui donner une chance au moment même où M. Lockhart se concentrait sur la recréation d’un programme de basket-ball.

En 2016, LaGuardia avait fermé son programme sportif après qu’une bagarre entre étudiants ait provoqué une perturbation, a déclaré un porte-parole de l’école.

Mais dans un collège communautaire comme LaGuardia – où 88 % des étudiants sont hispaniques, noirs ou asiatiques et 99 % reçoivent une aide financière – garder les étudiants engagés dans la vie du campus augmente la probabilité qu’ils obtiennent un diplôme d’associé, a déclaré le président de LaGuardia : Kenneth Adams.

Lorsque les administrateurs ont décidé de ramener une poignée d’équipes, ils ont embauché M. Lockhart. Il a rapidement essayé de trouver au moins cinq hommes qui répondaient aux exigences de la ligue selon lesquelles les athlètes devaient être des étudiants à temps plein avec une moyenne pondérée cumulative de 2,0. En 2022-23, première saison de l’entraîneur, l’équipe a remporté un match.

Lorsque M. Lockhart s’est connecté avec M. Dukes, les choses ont commencé à s’améliorer pour les deux hommes. Ils ont travaillé sur des exercices de dribble et des outils mentaux pour aider M. Dukes à « adopter le contact », a-t-il déclaré, tout en déplaçant le ballon et en tirant. Ils ont discuté de stratégie, de statistiques et des techniques des autres joueurs. “Nous avons passé des heures au gymnase, rien que nous deux”, a déclaré M. Dukes.

Son jeu exubérant, a déclaré M. Dukes, est principalement un témoignage de M. Lockhart, qui l’a aidé à débloquer et à renforcer ses compétences.

“C’était l’amour et les soins du bon entraîneur”, a-t-il déclaré.

L’automne dernier, lorsque M. Dukes et sa petite amie ont été expulsés de chez elle et ont passé une douzaine de nuits dans des hôtels SRO, M. Dukes s’est finalement tourné vers son entraîneur.

«J’ai mis le chapeau de mon père et j’ai dit : ‘Nous devons vous situer.’ Le basket-ball est secondaire », a déclaré M. Lockhart. Il a contacté LaGuardia Cares, le bureau de l’école qui aide à répondre aux besoins fondamentaux des élèves, notamment en matière de logement et d’insécurité alimentaire. Son directeur a trouvé au jeune couple un appartement dans le Bronx.

Cette semaine, les Red Hawks ont affronté le Dutchess Community College, classé 11e au pays en division III. Lorsque LaGuardia a affronté Dutchess en novembre, ils ont perdu 95-43, M. Dukes marquant 15 points. (“Je suis humain”, a-t-il déclaré, expliquant ses matchs moins performants.)

Jeudi après-midi, l’équipe s’est entassés dans un minibus pour faire le voyage de deux heures jusqu’à Poughkeepsie pour le match. M. Dukes a écouté sa chanson à la mode préférée, « He Has His Hands on You », du chanteur de gospel Marvin Sapp.

Peu après 20 heures, une cinquantaine de boosters Dutchess sont entrés dans les tribunes. Sur le banc, les joueurs de l’équipe locale ont hué et scandé « DE-FENSE ! » chaque fois que M. Dukes et ses coéquipiers tentaient de se diriger vers le panier.

Dutchess a travaillé dur pour garder et bloquer M. Dukes, qui a utilisé sa taille à son avantage, s’accroupissant alors qu’il dribblait et pivotait, se faufilant entre les joueurs défensifs alors qu’il se dirigeait vers le cerceau.

Bien que LaGuardia ait pris l’avantage au début de la première mi-temps et ait réduit un déficit de 9 points pour égaliser le match en seconde, l’équipe a perdu 63-42. M. Dukes, qui était sur le terrain pendant les 40 minutes de jeu, a marqué 20 points.

De retour dans les vestiaires, l’ambiance n’était que momentanément maussade. Après tout, c’était un match beaucoup plus serré que lorsqu’ils affrontaient Dutchess plus tôt dans la saison. Et ils jouaient au basket-ball universitaire – travaillant comme une unité, passant, bousculant et laissant derrière eux les soucis de la vie, ne serait-ce que pour une courte période.

“Je ne peux pas vraiment être bouleversé”, a déclaré M. Dukes tandis que M. Lockhart passait ses bras autour de lui. “Je suis juste chanceux d’être ici.”

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