Un don massif de fossiles aide le musée national du Brésil à renaître de ses cendres

Dans la nuit du 2 septembre 2018, un incendie a ravagé le Musée national du Brésil, dévastant la plus ancienne institution scientifique du pays et l’un des plus grands et des plus importants musées d’Amérique du Sud. Mardi, le musée a annoncé avoir reçu un don important d’anciens fossiles brésiliens pour l’aider à reconstruire sa collection avant une réouverture prévue en 2026.

Burkhard Pohl, collectionneur et entrepreneur suisse-allemand qui possède l’une des plus grandes collections privées de fossiles au monde, a remis au Musée national environ 1 100 spécimens, tous originaires du Brésil. Ce don constitue la contribution la plus importante et la plus scientifiquement importante aux efforts de reconstruction du musée, après la perte de 85 pour cent de ses quelque 20 millions de spécimens et d’objets dans l’incendie.

Cette décision restitue également un trésor scientifique à un pays qui a souvent vu son patrimoine naturel disparaître au-delà de ses frontières – et présente un modèle mondial potentiel pour la construction d’un musée d’histoire naturelle au 21e siècle.

“Le plus important est de montrer au monde, au Brésil et ailleurs, que nous unissons les particuliers et les institutions publiques”, a déclaré Alexander Kellner, directeur du Musée national. “Nous souhaitons que d’autres suivent cet exemple, si possible, pour nous aider dans cette tâche vraiment herculéenne.”

Bien plus que les expositions publiques qu’ils accueillent, les musées d’histoire naturelle préservent le patrimoine scientifique et culturel mondial pour les générations futures. L’incendie de 2018 a détruit toutes les collections d’insectes et d’araignées du Musée national, ainsi que les momies égyptiennes achetées par l’ancienne famille impériale brésilienne.

Les flammes ont également consumé plus de 60 pour cent des fossiles du musée, y compris des parties d’un spécimen utilisé par les scientifiques pour identifier le Maxakalisaurus, un dinosaure brésilien au long cou. Les fossiles nouvellement donnés comprennent des plantes, des insectes, deux dinosaures qui pourraient représenter de nouvelles espèces et deux crânes exquis de ptérosaures, les reptiles volants qui planaient au-dessus des têtes de dinosaures. Le don comprend également des fossiles précédemment étudiés, notamment l’énigmatique reptile Tetrapodophis, identifié comme un « serpent à quatre pattes » en 2015 mais qui est désormais considéré comme un lézard aquatique.

Le Dr Pohl, issu d’une famille de collectionneurs d’art, de minéraux et de fossiles, a déclaré que ses dons visaient à garantir que le musée national du Brésil dispose d’une collection complète et accessible du patrimoine fossile du pays.

« Une collection est un organisme », a déclaré le Dr Pohl lors d’une interview. « S’il est enfermé, il est mort ; il a besoin de vivre.

Les ossements fournissent des instantanés de la vie dans ce qui est aujourd’hui le nord-est du Brésil il y a entre 115 et 110 millions d’années, lorsque la région était une zone humide parsemée de lacs fréquemment inondée par un océan Atlantique jeune et en pleine croissance. Au fil du temps, ces anciens plans d’eau ont donné naissance aux formations Crato et Romualdo, des gisements calcaires du bassin d’Araripe où les carrières creusent aujourd’hui pour extraire la matière première nécessaire à la fabrication du ciment. Des fossiles impeccablement préservés se cachent parmi les roches, dont certains se sont formés lorsque les corps de créatures ont été rapidement recouverts de boue microbienne le long d’anciens rivages, puis enterrés. Les fossiles de Crato étaient écrasés comme des fleurs pressées ; Les fossiles de Romualdo ont été ensevelis dans des nodules de pierre.

Depuis 1942, le Brésil considère les fossiles comme un bien national et interdit strictement leur exportation commerciale. Mais pendant des décennies, les fossiles brésiliens des formations Crato et Romualdo ont circulé sur le marché mondial des fossiles, vendus dans des musées et des collections privées du monde entier, y compris celle du Dr Pohl.

Les paléontologues brésiliens, ravis du retour des fossiles dans leur pays d’origine, ont souligné les opportunités de recherche et de formation qu’ils représentent – ​​et le précédent positif que cela pourrait contribuer à créer pour d’autres donateurs. “C’est très positif de montrer peut-être à d’autres collectionneurs que les choses peuvent être faites de manière amicale”, a déclaré Taissa Rodrigues, paléontologue à l’Université fédérale d’Espírito Santo au Brésil.

Les graines du don du Dr Pohl ont été plantées en 2022, lorsque le Dr Kellner a rencontré Frances Reynolds, fondatrice d’une organisation artistique brésilienne à but non lucratif appelée Instituto Inclusartiz. Elle s’est rapidement lancée dans la mission de reconstituer les collections du Musée national, en s’adressant à un réseau de collectionneurs pour obtenir des prêts et des dons à long terme.

« Si nous, les gens, pouvons aider et ne le faisons pas, alors je ne peux rien attendre de qui que ce soit d’autre », a déclaré Mme Reynolds. “Cela a demandé beaucoup de travail mais une expérience incroyable.”

Mme Reynolds a entendu parler de la collection de fossiles du Dr Pohl grâce à son fils, qui gère des galeries appartenant au groupe Interprospekt du Dr Pohl, une société de fossiles et de pierres précieuses basée en Suisse. Une année de négociation a suivi et les fossiles ont été expédiés au Brésil en 2023 ; ils sont hébergés dans des installations provisoires jusqu’à ce que le bâtiment principal du musée soit restauré.

En plus des fossiles, le Musée national s’associe au groupe Interprospekt pour mener conjointement des recherches aux États-Unis. L’été dernier, un groupe de six paléontologues et étudiants brésiliens s’est rendu à Thermopolis, dans le Wyoming, où le Dr Pohl gère un musée privé de fossiles. Là-bas, l’équipe brésilienne contribuera à la recherche de fossiles qui pourraient ultérieurement rejoindre les collections du Musée national.

Le Dr Kellner et Mme Reynolds sollicitent activement des dons et des collaborations, et les institutions internationales répondent à cet appel. L’année dernière, le Musée national du Danemark a fait don d’un manteau rouge en plumes d’ibis écarlates fabriqué par le peuple brésilien Tupinamba, l’un des 11 artefacts de ce type restant dans le monde. Le musée travaille également en étroite collaboration avec les groupes autochtones du Brésil pour reconstruire les collections ethnographiques du musée.

«Cela pourrait constituer un tournant majeur», a déclaré le Dr Kellner. “C’est vraiment quelque chose pour l’avenir de notre peuple.”

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