Un don d’un milliard de dollars permettra d’accéder à des frais de scolarité gratuits dans une école de médecine du Bronx

La veuve de 93 ans d’un financier de Wall Street a fait don d’un milliard de dollars à une école de médecine du Bronx, l’Albert Einstein College of Medicine, avec pour instructions que ce don soit utilisé pour couvrir les frais de scolarité de tous les étudiants à l’avenir.

La donatrice, le Dr Ruth Gottesman, est une ancienne professeure à l’Université Einstein, où elle a étudié les troubles d’apprentissage, développé un test de dépistage et dirigé des programmes d’alphabétisation. Il s’agit de l’un des dons caritatifs les plus importants à un établissement d’enseignement aux États-Unis et probablement le plus important à une école de médecine.

La fortune provenait de son défunt mari, David Gottesman, connu sous le nom de Sandy, qui était un protégé de Warren Buffett et avait investi très tôt dans Berkshire Hathaway, le conglomérat construit par M. Buffett.

Le don est remarquable non seulement par son montant stupéfiant, mais aussi parce qu’il sera destiné à un établissement médical du Bronx, le quartier le plus pauvre de la ville. Le Bronx connaît un taux élevé de décès prématurés et se classe comme le comté le plus insalubre de New York. Au cours de la dernière génération, un certain nombre de milliardaires ont donné des centaines de millions de dollars à des écoles de médecine et à des hôpitaux plus connus de Manhattan, le quartier le plus riche de la ville.

Alors que son mari dirigeait une société d’investissement, First Manhattan, le Dr Gottesman a mené une longue carrière à Einstein, une école de médecine réputée, commençant en 1968, lorsqu’elle a accepté un poste de directrice des services psychoéducatifs. Elle siège depuis longtemps au conseil d’administration d’Einstein et en est actuellement la présidente.

Ces dernières années, elle s’est liée d’amitié avec le Dr Philip Ozuah, le pédiatre qui supervise la faculté de médecine et son hôpital affilié, le Montefiore Medical Center, en tant que directeur général du système de santé. Cette amitié et cette confiance étaient importantes alors qu’elle réfléchissait à ce qu’elle ferait de l’argent que son mari lui avait laissé.

Dans une interview vendredi sur le campus Einstein dans le quartier de Morris Park, le Dr Ozuah et le Dr Gottesman ont parlé du don, de la manière dont il a été réalisé et de ce qu’il signifierait pour les étudiants en médecine d’Einstein.

Début 2020, les deux étaient assis l’un à côté de l’autre sur un vol à 6 heures du matin à destination de West Palm Beach, en Floride. C’était la première fois qu’ils passaient des heures ensemble.

Ils ont parlé de leur enfance – la sienne à Baltimore, la sienne, une trentaine d’années plus tard, au Nigeria – et de ce qu’ils avaient en commun. Tous deux étaient titulaires d’un doctorat en éducation et avaient passé leur carrière dans la même institution du Bronx, aidant les enfants et les familles dans le besoin.

Le Dr Ozuah a décrit avoir déménagé à New York, ne connaître personne dans l’État et avoir passé des années en tant que médecin communautaire dans le sud du Bronx avant de gravir les échelons de la faculté de médecine.

En quittant l’aéroport, le Dr Ozuah a offert son bras au Dr Gottesman, alors âgé d’à peine 90 ans, alors qu’ils approchaient du trottoir. Elle lui a fait signe de partir et lui a dit de « faire attention à ses pas », se souvient-il en riant.

En quelques semaines, le coronavirus a mis le monde à l’arrêt. Le mari du Dr Gottesman, âgé de 90 ans, est tombé malade du nouveau pathogène et son cas était bénin. Le Dr Ozuah a envoyé une ambulance au domicile des Gottesman à Rye, dans l’État de New York, pour les amener à Montefiore, le plus grand hôpital du Bronx.

Dans les semaines qui ont suivi, le Dr Ozuah a commencé à faire des visites quotidiennes à domicile – avec un équipement de protection complet – pour vérifier l’état du couple pendant que M. Gottesman se rétablissait. “C’est ainsi que l’amitié a évolué”, a-t-il déclaré. «J’ai passé probablement chaque jour pendant environ trois semaines à leur rendre visite à Rye.»

Il y a environ trois ans, le Dr Ozuah a demandé au Dr Gottesman de diriger le conseil d’administration de la faculté de médecine. Elle avait déjà fait ce travail auparavant, mais étant donné son âge, elle était surprise. Ce geste lui a rappelé la fable du lion et de la souris, avait-elle déclaré à l’époque au Dr Ozuah, expliquant que lorsque le lion épargne la vie de la souris, celle-ci lui dit : « Peut-être qu’un jour je te serai utile. »

Dans l’histoire, le lion rit avec hauteur. “Mais Phil n’a pas dit ‘ha, ha, ha'”, a-t-elle noté avec un sourire.

Le mari du Dr Gottesman est décédé en 2022 à l’âge de 96 ans. « Il m’a laissé, à mon insu, tout un portefeuille d’actions de Berkshire Hathaway », se souvient-elle. Les instructions étaient simples : « Faites ce que vous pensez être juste », se souvient-elle.

C’était accablant d’y penser, alors au début elle ne le fit pas. Mais ses enfants l’ont encouragée à ne pas trop attendre.

Lorsqu’elle s’est concentrée sur le legs, elle a immédiatement compris ce qu’elle voulait faire, se souvient-elle. «Je voulais financer les étudiants d’Einstein afin qu’ils bénéficient de frais de scolarité gratuits», a-t-elle déclaré. Il y avait suffisamment d’argent pour le faire à perpétuité, a-t-elle déclaré.

Au fil des années, elle avait interviewé des dizaines de futurs étudiants en médecine d’Einstein. Les frais de scolarité s’élèvent à plus de 59 000 $ par an, et beaucoup ont obtenu leur diplôme avec une dette écrasante en médecine, souvent supérieure à 200 000 $.

Non seulement les futurs étudiants pourraient se lancer dans leur carrière sans le fardeau de la dette, mais elle espérait que son don permettrait également à un plus grand nombre d’aspirants médecins de postuler à la faculté de médecine. « Nous avons d’excellents étudiants en médecine, mais cela ouvrira la porte à de nombreux autres étudiants dont la situation économique est telle qu’ils ne songeraient même pas à aller à l’école de médecine », a-t-elle déclaré.

“C’est ce qui me rend très heureuse de ce cadeau”, a-t-elle ajouté. “J’ai l’opportunité non seulement d’aider Phil, mais aussi d’aider Montefiore et Einstein d’une manière transformatrice – et je suis tellement fier et tellement honoré – tous deux – que j’ai pu le faire.”

Le Dr Gottesman est allé voir le Dr Ozuah en décembre pour lui dire qu’elle ferait un don important. Elle lui rappelait l’histoire du lion et de la souris. C’était, expliqua-t-elle, le moment de la souris.

« Si quelqu’un vous disait : « Je vais vous offrir un cadeau transformateur pour la faculté de médecine », que feriez-vous ? » elle a demandé.

Il y avait probablement trois choses, a déclaré le Dr Ozuah.

« Premièrement, commença-t-il, vous pourriez rendre l’éducation gratuite – »

«C’est ce que je veux faire», dit-elle. Il n’a jamais mentionné les autres idées.

Le Dr Gottesman se demande parfois ce que son défunt mari aurait pensé de sa décision.

“J’espère qu’il sourit et ne fronce pas les sourcils”, dit-elle en riant. “Mais il m’a donné l’opportunité de le faire, et je pense qu’il serait heureux – je l’espère.”

Einstein ne sera pas la première faculté de médecine à supprimer les frais de scolarité.

En 2018, l’Université de New York a annoncé qu’elle commencerait à offrir des cours gratuits aux étudiants en médecine et a constaté une augmentation du nombre de candidatures.

Le Dr Gottesman était réticent à associer son nom à son don. «Personne n’a besoin de savoir», se souvient le Dr Ozuah en disant au début. Mais le Dr Ozuah a insisté sur le fait que d’autres pourraient trouver sa vie inspirante. “Voici quelqu’un qui se consacre totalement au bien-être des autres et qui ne veut aucune distinction, aucune reconnaissance”, a déclaré le Dr Ozuah.

Le Dr Ozuah a souligné que le prix courant pour que votre nom soit inscrit dans une école de médecine ou un hôpital représentait peut-être un cinquième du don du Dr Gottesman. Le Cornell Medical College et l’hôpital de New York portent désormais le nom de Sanford Weill, l’ancien directeur de Citigroup. Le centre médical de l’Université de New York a été renommé en l’honneur de Ken Langone, co-fondateur de Home Depot. Les deux hommes ont fait don de centaines de millions de dollars.

Mais le don du Dr Gottesman est conditionné à ce que l’Einstein College of Medicine ne change pas de nom. Albert Einstein, le physicien qui a développé la théorie de la relativité, a accepté de conférer son nom à la faculté de médecine ouverte en 1955.

Le nom, a-t-elle noté, ne pouvait pas être battu. “Nous avons ce putain de nom – nous avons Albert Einstein.”

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