Un cours aérien cherche à vaincre la peur dans le ciel

À peine le vol British Airways 9240 avait-il décollé au-dessus de l’aéroport d’Heathrow que l’air de la cabine a été percé par un bruit aigu et effrayant, comme une alarme ou une sirène. La puissance a augmenté puis a semblé faiblir, et l’avion est devenu d’un silence inquiétant. (Trop silencieux?)

Qu’est-ce que c’était? Des images de scénarios catastrophiques – oiseaux, panne moteur, chute de pièces, panne systémique totale – traversaient l’imagination des passagers alors que l’avion semblait avoir du mal à trouver son équilibre. Le malaise s’empara de la cabine. Mais ensuite, une voix désincarnée flottait de manière apaisante dans le système de sonorisation. “Tout est normal”, dit la voix. “L’avion va bien.”

Ces montagnes russes émotionnelles d’un vol, une boucle de 35 minutes dans les airs qui commençait et se terminait à Heathrow, étaient le point culminant du cours « Flying With Confidence » de la compagnie aérienne, destiné aux personnes qui ont peur de voler, ainsi qu’aux personnes légèrement nerveuses. comme les abjectement terrifiés.

Le cours comprend une plongée approfondie dans la mécanique et le fonctionnement d’un avion. Il y a également une section sur la façon dont les pilotes sont formés pour faire face à divers scénarios – y compris la dépressurisation de la cabine, un train d’atterrissage défectueux, des trous dans le fuselage et des rafales de vent soudaines sur la piste qui forcent ce qu’on appelle une « remise des gaz » – lorsqu’un pilote interrompt soudainement l’atterrissage et renvoie l’avion directement dans le ciel. La journée se termine lorsque les participants – ou du moins ceux qui ne sont pas partis plus tôt – montent à bord d’un véritable avion pour un vol réel.

Selon les experts, jusqu’à 40 % de tous les passagers aériens ont au moins une légère appréhension à l’idée de prendre l’avion, et les personnes souffrant d’aviophobie grave se répartissent en gros en deux groupes. Environ 20 % d’entre eux souffrent « d’une anxiété sous-jacente qui se manifeste par une peur de voler », a déclaré Douglas Boyd, un chercheur en aviation qui dispense un cours sur la peur de voler à Houston. Selon lui, 70 à 75 % d’entre eux « pensent que quelque chose de grave va arriver à l’avion : il y aura un incendie, le moteur va tomber, le pilote est ivre, il va s’écraser ». (Les autres ont un hybride de soucis.)

Prendre l’avion présente objectivement peu de risques et 2023 a été l’année la plus sûre jamais vue pour les voyages en avion, selon l’Association du transport aérien international. Mais la peur de voler ne semble guère irrationnelle, compte tenu des informations faisant état de dysfonctionnements d’avions, de contrôleurs aériens surmenés et du sentiment que le changement climatique aggrave les turbulences.

Par exemple : le 5 janvier, un bouchon de porte – un panneau de la taille d’une porte sur le côté d’un avion – a fait exploser le fuselage d’un avion d’Alaska Airlines alors qu’il effectuait son ascension, dépressurisant la cabine et exposant les passagers à l’air libre. pieds au-dessus du sol. En janvier également, cinq membres des garde-côtes japonais ont été tués lorsque leur avion est entré en collision avec un avion de la compagnie japonaise sur une piste d’atterrissage de Tokyo et que les deux avions ont pris feu. (Tous les 367 passagers et 12 membres d’équipage du vol de Japan Airlines ont survécu.) Boeing, le constructeur de l’avion d’Alaska Airlines et d’autres avions qui ont connu divers accidents, a été particulièrement critiqué pour avoir négligé la sécurité.

De tels incidents occupent une place importante dans l’esprit des passagers, mais M. Boyd a déclaré que les gens ont tendance à ignorer à quel point ils sont rares. « Il faut examiner des mesures objectives », a-t-il déclaré. “Au cours des 15 dernières années, nous n’avons eu que deux accidents mortels avec un transporteur américain, et cela en dit long.” (C’était lorsqu’un vol de Continental Airlines s’est écrasé dans une maison à Buffalo en 2009, tuant 50 personnes, et lorsqu’une vitre a explosé après l’explosion d’un moteur sur un vol de Southwest Airlines en 2018, tuant un passager qui a été en partie aspiré hors de l’avion. .)

Personne ne veut vivre un vol secoué par la peur ou en proie à des bouleversements émotionnels, et les compagnies aériennes ont évidemment intérêt à ce que les passagers soient calmes et non terrifiés. Un certain nombre de compagnies aériennes, dont Air France, Lufthansa et Virgin, proposent des programmes anti-peur de voler, mais celui de BA existe depuis plus de 35 ans et est considéré comme le plus bien établi.

Moi – un voyageur parfois nerveux dans les turbulences mais pas terriblement terrifié – j’ai rejoint une session d’octobre, payant les frais de 395 livres britanniques, soit environ 508 $.

Mes collègues participants représentaient un large éventail d’âges et de professions et souffraient de diverses angoisses.

Duncan Phillips, professeur de sciences au lycée, a déclaré qu’il n’avait pas mis les pieds dans un avion depuis sa lune de miel, deux décennies plus tôt. Imogen Corrigan, professeur d’histoire médiévale, a déclaré qu’elle éprouvait une « peur généralisée de toute l’expérience aéroportuaire », exacerbée par un vol traumatisant quelques années plus tôt au cours duquel sa voisine de siège, interprétant à tort les bruits post-décollage de l’avion comme une panne moteur systémique, s’est levée. s’est levée et a crié : « Nous n’allons pas monter ! »

Et un homme de 28 ans qui a demandé que son nom ne soit pas utilisé parce qu’il travaille au palais de Buckingham a déclaré que son problème était la claustrophobie – il s’est un jour retrouvé coincé dans un ascenseur – mais qu’il était déterminé à le surmonter. « Je ne veux plus avoir peur », a-t-il déclaré.

Debout sur scène dans une salle de conférence d’un hôtel d’Heathrow et utilisant des accessoires comme des toboggans, un avion en plastique et une réplique d’une oreille humaine pour expliquer le fonctionnement des avions, le capitaine Steve Allright, le pilote de BA qui a dirigé le programme, a donné son avis. à l’astuce anti-anxiété.

“Je veux que vous expiriez pendant quatre secondes, puis inspirez, tout en serrant vos plus gros muscles – vos fesses”, a-t-il déclaré. « Ce que vous faites, c’est prendre le contrôle de votre esprit et de vos pensées qui s’emballent. Ne restez pas assis et souffrez. Respirez et serrez.

(Oui, le capitaine Allright a vu le film « Airplane ! » dans lequel Kareem Abdul-Jabbar et Peter Graves incarnent deux pilotes dont les noms – Roger Murdock et Clarence Oveur – conduisent à un amusement de style « Who’s on First » lorsque leurs collègues aboient « Roger » , Roger!” et “Over, Oveur!”. Le capitaine Allright sait que son nom aussi semble fictif. Ce n’est pas le cas.)

Il a invité le groupe à identifier ses préoccupations spécifiques. « Combien d’entre vous n’ont pas volé depuis plus de 20 ans, ou n’ont jamais pris l’avion ? Il a demandé. « Combien sont des voyageurs d’affaires réguliers, et la situation empire ? Des mamans et des papas qui ont eu des enfants et cela leur a soudainement fait prendre conscience de leur propre mortalité ?

Il regarda la foule. « Qui n’aime pas le décollage ? » il ajouta. « Qui n’aime pas l’atterrissage et – le préféré de tous – qui n’aime pas les turbulences ? »

Une personne a levé la main pour toutes les catégories.

Parmi les points avancés par le capitaine Allright et son équipe :

  • Les ailes des avions ne peuvent pas se briser.

  • L’avion dispose de réserves de carburant suffisantes et ne tombera pas soudainement en panne d’essence. “Ces scènes hollywoodiennes où ils tournent en rond en criant qu’ils vont tomber en panne de carburant et que l’avion va “atterrir sur des fumées””, a déclaré le capitaine Allright, “cela n’arrivera pas.”

  • La chose qui donne l’impression que les moteurs ont soudainement cessé de fonctionner après le décollage ? Il s’agit d’une illusion auditive créée par la réduction de puissance après le décollage de l’avion ; l’avion a besoin de plus de puissance pour décoller et de moins de puissance lorsqu’il s’envole.

  • Les films dans lesquels les pilotes « luttent avec les commandes et transpirent abondamment pendant les turbulences » sont totalement faux, a déclaré le capitaine Allright. “Les turbulences sont inconfortables mais pas dangereuses.”

  • Lorsque vous entendez un bip étrange dans la cabine, il ne s’agit pas d’un signal secret des pilotes signifiant que « nous avons une urgence, mais ne le dites pas aux passagers ». En fait, “tous les avions font des bruits différents”, a déclaré le capitaine Allright, et ce que vous entendez pourrait bien être quelque chose comme le “bruit de chien qui aboie” que les gens disent entendre sur certains avions Airbus, imputable au système hydraulique des avions.

  • Aucun pilote n’ouvrirait jamais la porte du cockpit et ne laisserait entrer une bande de pirates de l’air, même si ces derniers menaçaient de tuer l’agent de bord avec qui le pilote avait une liaison, comme dans la série télévisée « Hijack », avec Idris Elba.

La présentation a semblé apaiser certaines craintes des passagers. Charlotte Wheeler, une dirigeante d’une entreprise agricole encore effrayée par une enfance au cours de laquelle sa mère extrêmement phobique buvait à l’excès et devenait tapageuse et hystérique sur les vols, a déclaré qu’elle appréciait la volonté du capitaine Allright de parcourir les mauvaises herbes de son appréhension.

“Toute cette histoire de ‘les ailes ne se cassent pas’ était incroyable”, a-t-elle déclaré. “Et j’ai apprécié ce qu’il a dit à propos du fait que le carburant ne s’épuise pas.”

Mme Corrigan, la conférencière, a déclaré qu’elle avait été particulièrement apaisée par la discussion du capitaine Allright sur « le moment où ils viennent de décoller et où vous ne pensez pas que cela va réussir ».

La présentation d’actualités a été suivie d’un segment sur la peur, la réduction de l’anxiété et la relaxation dirigé par un psychologue, le Dr Jan Smith. Mais finalement, il était temps de monter dans l’avion, sans plusieurs personnes déconcertées qui sont parties pendant la pause déjeuner et ne sont jamais revenues. Divisés en petits groupes, chacun dirigé par un employé de BA vêtu d’un gilet orange haute visibilité, les passagers restants se sont déplacés timidement à travers le terminal de l’aéroport. Les cartes d’embarquement indiquaient la destination comme « Point fictif », car l’avion partait et revenait à Heathrow.

Il y a eu un bref revers. Les premiers passagers sont montés à bord, pour découvrir qu’ils ont dû descendre parce qu’un problème non précisé n’avait pas réussi à enregistrer leur existence lorsqu’ils scannaient leurs cartes d’embarquement.

“Ce n’est pas bon”, a déclaré un passager.

“Est-ce que cela fait partie du cours?” dit un autre. «J’ai peur des bousculades.»

Plusieurs personnes se sont inquiétées devant la porte et n’ont pas réussi à monter à bord de l’avion. Une femme a réussi à monter mais est rapidement descendue en sanglotant. «Je suis désolée», dit-elle.

Tout le monde a pris place : 120 clients se sont mêlés à une vingtaine de personnels de BA, pilotes et psychologues dont le travail consistait à apporter un soutien émotionnel et parfois physique dans ce moment le plus délicat de la journée. Les gens hyperventilaient, récitaient des mantras inspirants, se repliaient sur eux-mêmes et, dans plusieurs cas, pleuraient ouvertement. Une femme au premier rang a monté ses écouteurs et a essayé de se distraire avec le thriller de Lee Child « No Plan B ».

«Je n’aime vraiment pas être en l’air», a-t-elle déclaré.

L’avion a décollé et le courant est monté en flèche, puis a diminué, comme l’avait expliqué le capitaine Allright. Le niveau d’anxiété collective s’élève à 11. « Tout est normal », dit-il. « La vitesse est stable. Les pilotes sont heureux et détendus. Ce serait le bon moment pour respirer et serrer.

L’avion a volé un moment pendant qu’il parlait à travers les images et les sons – le Millennium Dome, l’aéroport de Gatwick, le London Eye, les volets des ailes, un petit gazouillis signifiant que le pilote automatique avait été éteint.

“Cela signifie que Nigel contrôle désormais l’avion manuellement”, a déclaré le capitaine Allright, faisant référence au pilote, le capitaine Nigel Willing, qui était aux commandes et qui, oui, porte un autre nom qui ressemble à celui d’un personnage de film. «C’est tout à fait normal. Prenons tous la décision consciente de serrer nos fesses.

Alors que l’avion commençait sa descente, certains passagers, véritablement étonnés d’être arrivés aussi loin, ont pris des photos de preuve de vol par la fenêtre.

“Je suis juste content de ne pas avoir vomi”, a déclaré le lecteur de “No Plan B”. “Je pourrais vraiment utiliser une cigarette.”

L’avion s’est immobilisé et Idris Guest, un informaticien qui n’avait pas été dans les airs depuis une horrible expérience de turbulences en 2016 et un agent de bord souffrant d’une blessure à la tête qui saignait, s’est déclaré s’il n’était pas guéri, du moins pas en état fœtal. position.

Il a juré de voler à nouveau. “Je suis au plus haut”, a-t-il déclaré.

“Tout est normal”, a déclaré le capitaine Allright. « Donnez-vous une salve d’applaudissements, les gens. »

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Audio produit par Sarah Diamant.

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