« Thunder Run » : derrière la poussée secrète des législateurs pour adopter le projet de loi TikTok

Il y a un peu plus d’un an, les législateurs ont fait preuve d’un rare bipartisme en interrogeant Shou Chew, directeur général de TikTok, sur les liens de l’application vidéo avec la Chine. Leurs interrogatoires sévères suggéraient que Washington se préparait à forcer l’entreprise à rompre ses liens avec son propriétaire chinois – voire à interdire l’application.

Puis vint le silence. Peu de choses ont émergé du comité de la Chambre qui a tenu l’audience, et une proposition visant à permettre à l’administration d’imposer une vente ou d’interdire TikTok a fait long feu au Sénat.

Mais dans les coulisses, un petit groupe de législateurs a commencé à planifier un effort secret qui a culminé mardi, lorsque le Sénat a adopté un projet de loi qui oblige TikTok à être vendu par son propriétaire chinois, ByteDance, sous peine d’être interdit. Cette mesure bouleverse l’avenir d’une application qui revendique 170 millions d’utilisateurs aux États-Unis et qui touche pratiquement tous les aspects de la vie américaine.

Pendant près d’un an, les législateurs et certains de leurs collaborateurs ont travaillé à la rédaction d’une version du projet de loi, dissimulant leurs efforts pour éviter de déclencher la puissance de lobbying de TikTok. Pour protéger le projet de loi des contestations judiciaires attendues et convaincre des législateurs incertains, le groupe a travaillé avec le ministère de la Justice et la Maison Blanche.

Et la dernière étape – une course au poste de président qui a conduit certains collaborateurs à surnommer le projet de loi le « Thunder Run » – s’est déroulée sept semaines après son introduction publique, un temps remarquablement rapide pour Washington.

« On n’a pas beaucoup d’opportunités comme celle-ci sur une question majeure », a déclaré le représentant Steve Scalise de Louisiane, leader de la majorité républicaine. Il était l’un des 15 législateurs, assistants et fonctionnaires directement impliqués dans l’élaboration et l’adoption du projet de loi qui ont été interviewés pour cet article.

« Ce combat dure depuis des années », a déclaré M. Scalise. « Nous avons beaucoup appris de chaque étape et nous voulions nous assurer que nous disposions d’une solide position juridique et d’une coalition bipartite solide pour y parvenir. »

Leur succès contraste avec les trébuchements d’autres législateurs et responsables américains, à commencer sous l’administration Trump, pour répondre aux préoccupations de sécurité nationale concernant TikTok. Ils affirment que le gouvernement chinois pourrait s’appuyer sur ByteDance pour obtenir des données sensibles des utilisateurs américains ou influencer le contenu de l’application afin de servir les intérêts de Pékin, notamment en s’ingérant dans les élections américaines.

TikTok a repoussé ces accusations, affirmant que le gouvernement chinois ne joue aucun rôle dans l’entreprise et qu’il a pris des mesures et dépensé des milliards de dollars pour répondre à ces préoccupations. Il a également riposté de manière agressive devant les tribunaux contre les actions antérieures des gouvernements fédéral et étatiques.

Mais la stratégie employée par les législateurs ces dernières semaines a pris TikTok au dépourvu. Et s’il est peu probable que l’application disparaisse des téléphones des utilisateurs américains à mesure que les prochaines étapes sont élaborées, l’adoption de la mesure par le Sénat constitue la première fois que le Congrès envoie un projet de loi au président qui pourrait entraîner une interdiction généralisée d’un étranger. application.

Dans un communiqué, Alex Haurek, porte-parole de TikTok, a déclaré que le projet de loi « a été élaboré en secret, adopté à la hâte par la Chambre et finalement adopté dans le cadre d’un projet de loi plus vaste et incontournable, précisément parce qu’il s’agit d’une interdiction que les Américains trouveront répréhensible ».

Il a ajouté qu’il était « tristement ironique que le Congrès adopte une loi piétinant le droit à la liberté d’expression de 170 millions d’Américains dans le cadre d’un ensemble de mesures qui, selon eux, visent à faire progresser la liberté dans le monde ».

L’effort autour d’un projet de loi TikTok a commencé avec M. Scalise, qui a rencontré la représentante Cathy McMorris Rodgers, une républicaine de Washington, en mars dernier au sujet de leur désir de voir une mesure visant l’application.

Ils ont commencé à discuter avec d’autres législateurs républicains et collaborateurs de plusieurs commissions d’un nouveau projet de loi. En août, ils avaient décidé de soumettre un projet de loi potentiel à un comité de la Chambre axé sur la Chine, le Comité spécial du Parti communiste chinois, dirigé par les représentants Mike Gallagher, un républicain du Wisconsin et son président, et Raja Krishnamoorthi, un démocrate de l’Illinois.

Le comité bipartisan a rapidement adopté cet effort. « Ce que nous avons reconnu, c’est qu’il existait de nombreuses approches différentes et que les problèmes techniques étaient si complexes », a déclaré M. Krishnamoorthi.

La commission a donc élaboré une stratégie : gagner le soutien des démocrates, de la Maison Blanche et du ministère de la Justice pour un nouveau projet de loi.

Leurs efforts ont pris un nouvel essor après que TikTok a été accusé par des législateurs, dont M. Gallagher et d’autres, de proposer intentionnellement du contenu pro-palestinien et anti-israélien à ses utilisateurs l’année dernière. M. Krishnamoorthi et d’autres ont déclaré que le conflit entre Israël et Gaza avait attisé l’appétit des législateurs pour réglementer l’application.

En novembre, le groupe, qui comptait alors moins de 20 personnes clés, a fait appel à des responsables du ministère de la Justice, dont Lisa Monaco, procureure générale adjointe, et à des membres du Conseil de sécurité nationale pour aider à obtenir le soutien de l’administration Biden à un nouveau projet de loi. .

Pendant des années, l’administration avait examiné une proposition de TikTok, appelée Project Texas, qui visait à séparer les données sensibles des utilisateurs américains du reste des opérations de l’entreprise. Les responsables du ministère de la Justice et du Conseil national de sécurité ont accepté de soutenir le nouveau projet de loi en partie parce qu’ils considéraient le projet Texas comme inadéquat pour répondre aux problèmes de sécurité nationale impliquant TikTok, ont déclaré deux responsables de l’administration.

Lors de conversations avec les législateurs, les responsables de la Maison Blanche ont souligné qu’ils souhaitaient que ByteDance vende TikTok plutôt que d’imposer une interdiction, en partie à cause de la popularité de l’application auprès des Américains, ont déclaré trois personnes impliquées dans le processus.

Le ministère de la Justice et Mme Monaco ont fourni des conseils sur la manière de rédiger le projet de loi afin qu’il puisse résister aux contestations judiciaires. TikTok a déjà repoussé les efforts visant à l’interdire en citant les droits de ses utilisateurs au titre du premier amendement. Les responsables ont expliqué comment rédiger le projet de loi pour se défendre contre ces allégations, en invoquant la sécurité nationale.

Avec le soutien de l’administration en main, le groupe a discrètement sollicité davantage de partisans à la Chambre. Le ministère de la Justice s’est joint aux membres du bureau du directeur du renseignement national et du FBI pour informer les comités de la Chambre des représentants des menaces posées par la propriété chinoise de TikTok. Les exposés ont ensuite été présentés au Sénat.

Mme Monaco a également rencontré individuellement des législateurs, les avertissant que TikTok pourrait être utilisé pour perturber les élections américaines.

“Elle a construit un dossier puissant et nous avons convenu que non seulement la collecte de données avait lieu, mais elle a partagé que 170 millions d’Américains étaient vulnérables à la propagande”, a déclaré le sénateur Mark Warner, démocrate de Virginie, à propos d’une réunion avec Mme. Monaco à Munich en février.

Le 5 mars, M. Gallagher et M. Krishnamoorthi ont annoncé le projet de loi et ont nommé une cinquantaine de membres de la Chambre qui l’avaient approuvé. Le comité de l’énergie et du commerce, présidé par Mme McMorris Rodgers, a examiné le projet de loi cette semaine-là.

TikTok, qui négociait avec des responsables américains au sujet de son projet Project Texas, a été pris au dépourvu. Il a rapidement envoyé des informations aux membres du comité de l’énergie et du commerce décrivant les contributions économiques de TikTok dans leurs districts, selon des documents consultés par le New York Times. Il a également utilisé un message contextuel sur son application pour exhorter les utilisateurs à appeler les législateurs pour s’opposer à une interdiction.

Mais lorsque des centaines d’appels ont afflué dans les bureaux de certains législateurs, y compris de la part d’appelants qui ressemblaient à des mineurs, certains d’entre eux ont estimé que le projet de loi était déformé.

“Cela a transformé beaucoup de oui maigres en oui d’enfer à ce stade”, a déclaré M. Krishnamoorthi.

M. Trump, le candidat républicain présumé à la présidentielle, a exprimé son opposition au projet de loi, provoquant la panique. Mais M. Scalise a déclaré qu’il avait exhorté M. Trump à reconsidérer sa décision et un vote a eu lieu.

Deux jours après le dévoilement du projet de loi, le comité de Mme McMorris Rodgers a voté par 50 voix contre 0 pour l’avancer à la Chambre plénière, où il a été adopté la semaine suivante par 352 voix contre 65.

Il y avait des larmes de joie dans le bureau de M. Krishnamoorthi, ont déclaré deux personnes. Les membres du personnel de M. Gallagher ont célébré l’événement avec un gâteau aux biscuits envoyé par M. Scalise, l’une de ses récompenses phares pour une législation réussie.

Même avec l’adoption rapide du projet de loi à la Chambre, son avenir au Sénat était incertain. Certains sénateurs, dont de puissants présidents de comités comme Maria Cantwell, une démocrate de Washington, et M. Warner, ont envisagé des modifications au projet de loi dans le cadre d’un processus qui pourrait le ralentir considérablement.

Le projet de loi de la Chambre donnait à ByteDance six mois pour vendre TikTok. Les sénateurs voulaient prolonger le délai et détailler les préoccupations du gouvernement en matière de sécurité nationale concernant TikTok dans le projet de loi, afin d’expliquer clairement aux tribunaux comment il justifiait la mesure.

Alors que le Sénat travaillait sur le projet de loi, TikTok a contacté les bureaux des législateurs et a dépensé au moins 3 millions de dollars en publicités pour se défendre. Il a couvert les ondes des États clés avec des publicités illustrant comment les utilisateurs – comme les religieuses et les éleveurs – gagnent leur vie et construisent des communautés grâce à l’application.

TikTok a également bénéficié du soutien de groupes conservateurs comme le Club for Growth et le Cato Institute, tous deux soutenus par Jeffrey Yass, un investisseur important dans l’application, et des organisations libérales comme l’American Civil Liberties Union, qui a déclaré que le projet de loi violait les droits des Américains au titre du premier amendement.

Un porte-parole du Club for Growth a déclaré que M. Yass « n’a jamais demandé au Club de prendre position ou d’agir en son nom ».

Certains groupes fortunés de droite se sont mobilisés pour soutenir le projet de loi. L’une d’elles était l’American Parents Coalition, soutenue par Leonard Leo, un militant conservateur, qui a mené une campagne publicitaire intitulée « TikTok is Poison » en mars. Un porte-parole de M. Leo a déclaré qu’il était « fier de soutenir » les efforts du groupe.

Certains habitants de la Silicon Valley se sont également prononcés en faveur du projet de loi, notamment Vinod Khosla, un investisseur en capital-risque, et Jacob Helberg, conseiller politique principal du directeur général de Palantir.

Bijan Koohmaraie, un avocat du bureau de M. Scalise qui a contribué à l’élaboration du projet de loi, a déclaré que l’une des principales raisons pour garder le processus secret pendant si longtemps était d’éloigner les lobbyistes.

“Aucune entreprise n’a eu d’influence ou n’a contribué à l’élaboration de ce projet de loi de l’extérieur”, a-t-il déclaré.

Alors que le projet de loi était au Sénat, une nouvelle opportunité s’est présentée. Le président de la Chambre des représentants, Mike Johnson, a annoncé la semaine dernière une tentative de faire adopter une aide étrangère à des pays comme l’Ukraine. Pour s’assurer d’avoir les voix, M. Johnson a pris la mesure inhabituelle de joindre un ensemble de projets de loi populaires auprès des républicains, y compris la mesure TikTok.

Les sénateurs se sont précipités maintenant que la Chambre leur avait forcé la main. Le bureau de Mme Cantwell a demandé à la Chambre plusieurs modifications à la mesure, a déclaré une personne connaissant le sujet.

Les législateurs de la Chambre n’ont apporté qu’un seul changement souhaité par le Sénat. La version du projet de loi figurant dans le programme d’aide a prolongé le délai de vente de TikTok de six mois à neuf mois. Le président peut ajouter 90 jours supplémentaires si ByteDance a progressé vers la vente de TikTok.

“La chose la plus importante est d’avoir suffisamment de temps pour réaliser une vente”, a déclaré Mme Cantwell.

Le changement était suffisant. Mardi soir, le Sénat a adopté le projet de loi à une écrasante majorité, par 79 voix contre 18. Le président Biden devrait le signer dès mercredi.

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