Shohei Ohtani est à la maison et se concentre sur le baseball. Les fans des Dodgers sont soulagés.

Le pont supérieur du Dodger Stadium est loin de l’action mais offre peut-être la meilleure vue du baseball. Tout droit se trouvent les montagnes de San Gabriel. Pendant les jeux nocturnes, lorsque le soleil se couche, le ciel brille en rose. En bas, la chorégraphie complète du match est exposée, offrant une vue panoramique boudée par les stars de cinéma et les bosses qui remplissent les sections derrière le marbre.

Et jeudi matin, les fans se dirigeant vers ces sièges bon marché ont vu un nouvel ajout au stade approximatif : une lanterne en pierre de huit pieds offerte en cadeau aux Dodgers dans les années 1960 par un célèbre chroniqueur sportif japonais, Sotaro Suzuki, qui a aidé à attirer les Dodgers. au Japon pour une tournée de bonne volonté en 1956, deux ans avant que l’équipe ne quitte Brooklyn pour Los Angeles.

Pour Kimi Ego, fan de longue date des Dodgers, la lanterne a une signification particulière, et elle a pleuré en la voyant : son père était un ami proche de Suzuki, et pendant des années, avant la mort de son père en 2000, il a pris soin de la pierre. lanterne, qui a ensuite été nichée à flanc de colline au-delà des gradins extérieurs, et a taillé les plantes et les arbustes qui l’entouraient.

“Des larmes de joie”, a déclaré Ego, un professeur à la retraite qui assiste au match des Dodgers depuis les années 1960. « Mon père a travaillé très dur pour entretenir le jardin. »

Le monument est un hommage au passé de l’équipe, mais aussi à son présent.

En décembre, les Dodgers ont signé avec la plus grande star mondiale du baseball, la sensation bidirectionnelle Shohei Ohtani, le contrat le plus riche de l’histoire du sport, 700 millions de dollars sur 10 ans. Pour faire bonne mesure, l’équipe a recruté une autre superstar japonaise, le lanceur Yoshinobu Yamamoto, pour 325 millions de dollars sur une douzaine d’années. C’était le contrat le plus lucratif jamais réalisé pour un lanceur.

Jeudi, alors que Los Angeles avait un aperçu de sa nouvelle mégastar, l’impact d’Ohtani était évident avant même qu’il n’entre sur le terrain : de nouvelles publicités pour des entreprises asiatiques – une compagnie aérienne, une chaîne de vente au détail, des boissons au yaourt, des produits de soins de la peau – parsemaient le stade. Un présentateur de nouvelles local – dans une couverture d’avant-match qui a commencé alors que la plupart des Angelenos prenaient leur petit-déjeuner ou étaient coincés dans les embouteillages – a comparé Ohtani à Taylor Swift, affirmant que les Dodgers étaient la version baseball de l’Eras ​​Tour. Et un nouvel ajout au menu du stade est un beignet de poulpe frit japonais présenté comme l’un des plats préférés d’Ohtani.

Dans une région tentaculaire reliée par des autoroutes, où les modes de circulation dictent le rythme de la vie quotidienne et où il est facile de se sentir déconnecté, les Dodgers rassemblent les gens : l’équipe est régulièrement en tête des ligues majeures, avec près de 50 000 personnes rassemblées dans les tribunes. chaque nuit. Sur le terrain, l’équipe a connu plus d’une décennie d’excellence en saison régulière, presque toujours suivie de déception en octobre – à l’exception d’un titre des World Series remporté après la saison 2020 raccourcie par la pandémie.

Cette année, tout le monde semble croire que ce sera différent.

“Après la déception de la saison dernière, nous étions déçus”, a déclaré Manny Palomo, détenteur d’un abonnement qui a demandé à son patron il y a trois mois s’il pouvait prendre congé jeudi. “Et puis nous avons eu Ohtani, et cela a simplement rajeuni la base de fans.”

Cependant, étant donné qu’il s’agit d’Hollywood, un rebondissement dramatique a été inséré dans l’histoire des Dodgers : la semaine dernière, alors que l’équipe jouait deux matchs de saison régulière contre les Padres de San Diego à Séoul, des informations ont été publiées liant Ohtani et son interprète de longue date, Ippei Mizuhara, à un scandale de jeu.

La première version suggérait que Mizuhara avait accumulé des millions de dettes auprès d’un bookmaker illégal et qu’Ohtani avait renfloué son ami. Mais l’histoire a rapidement changé, Mizuhara étant accusé d’avoir volé le compte bancaire d’Ohtani pour payer le bookmaker.

Avant qu’Ohtani n’ait joué un match qui comptait devant sa nouvelle base de fans, la Major League Baseball et l’IRS ont annoncé une enquête sur l’affaire. Puis, lundi après-midi, alors que l’équipe se préparait à jouer un match d’entraînement à la fin du printemps, Ohtani a finalement pris la parole.

Il a déclaré qu’il n’avait jamais parié sur le sport, encore moins sur le baseball, et qu’il avait été trahi par Mizuhara – qui, a-t-il dit, « a menti tout le temps ».

“Pour résumer ce que je ressens en ce moment, je suis tout simplement plus que choqué”, a-t-il déclaré, lisant un extrait d’une déclaration préparée devant environ 75 journalistes, pour la plupart japonais, rassemblés dans une salle d’interview située dans les entrailles du stade. . “C’est vraiment difficile de verbaliser ce que je ressens à ce stade.”

Son attitude était sereine, directe, emphatique et détaillée, même si de nombreuses questions restaient sans réponse. C’était assez bien pour ses coéquipiers et son manager.

“J’ai entendu tout ce que j’avais besoin d’entendre et je sais que les joueurs ressentent la même chose”, a déclaré Dave Roberts, le manager des Dodgers.

Malgré toute sa renommée mondiale, Ohtani, un cogneur puissant et caricatural qui est également un lanceur étoile – quelque chose que le jeu n’a pas vu depuis Babe Ruth – est en grande partie un mystère, même s’il a joué six saisons avec les Angels de Los Angeles, le l’équipe également dirigée par la région. Une impression de lui, un mythe peut-être, en tant que moine du baseball – il était connu au Japon sous le nom de yakyu shonen, ou un garçon de baseball qui mange, dort et respire le sport – s’est développée au fil des années, et cette réputation l’a suivi jusqu’en Amérique. .

“Personne ne connaît Ohtani”, a déclaré David Vassegh, la voix de “Dodgers Talk” à la radio.

Le baseball est une question de liens, avec le passé et entre eux, qui se transmettent d’une génération à l’autre. Cette semaine, quelques heures après la conférence de presse d’Ohtani, deux pères se tenaient dans les gradins du champ droit, où de nombreuses balles de home run du cogneur atterriront sûrement.

AJ Lester, dont la fille de 8 ans, MacKenzie, venait de se faire lancer une balle par l’un des joueurs, a déclaré que lorsqu’il avait appris la nouvelle du scandale du jeu, il avait pensé : « Cela pourrait être vraiment grave, n’est-ce pas ? Par exemple, il pourrait être suspendu. Cela pourrait être horrible.

Maintenant, il se sentait soulagé, tout comme son ami Roy Cruse, originaire de Grande-Bretagne et tombé amoureux du baseball il y a des années après avoir épousé une femme de Santa Monica. Le fils de Cruse, Ollie, célébrait son neuvième anniversaire au stade de baseball.

“On a l’impression qu’il est tellement dévoué à son métier qu’il n’aurait même jamais pensé à s’engager dans cette voie”, a déclaré Lester. “Pour moi, il semblait qu’il était honnête, qu’il s’était fait escroquer ou comme vous voulez le dire.”

Et donc, une fois le drame de l’histoire du jeu écarté – du moins pour le moment – ​​il était temps, comme l’a dit Roberts, de « se concentrer uniquement sur le baseball ».

La foule, composée de 52 667 personnes, a rugi lorsque Ohtani a été présenté avant le match par l’acteur Bryan Cranston, passant devant la clôture du terrain central sur un tapis bleu. (“J’ai senti que la marche était un peu longue, mais la cérémonie s’est bien déroulée”, a déclaré Ohtani après le match.) Tout le monde était debout lorsqu’il est entré dans la surface pour sa première présence au bâton, fracassant un double au champ droit. . Et ils ont applaudi son agressivité lorsqu’il a été éliminé en essayant de transformer ce double en triple.

Pour les fans des Dodgers, la journée s’est terminée de manière aussi spectaculaire qu’elle avait commencé : Ohtani a ajouté un autre coup sûr, terminant la journée 2 sur 3 alors que les Dodgers battaient les Cardinals de St. Louis, 7-1.

Eric Karros, un ancien joueur de premier but qui a réussi plus de circuits que n’importe quel Dodger depuis que l’équipe a déménagé à Los Angeles et dont le fils est un joueur de ligue mineure des Dodgers, a qualifié la journée d’ouverture de « célébration » et de « début spirituel » qui transcende le simple fait de jouer à un match. ça compte enfin au classement.

«C’est le début», dit-il. « Vous êtes prêt à commencer. Tout est à zéro. C’est frais. Une table rase.

Pour ceux qui aiment le baseball ou qui jouent à ce jeu, la journée d’ouverture est une période de nostalgie.

“Je pense que cela me rappelle simplement avoir grandi et joué dans la Petite Ligue”, a déclaré Palomo, le détenteur d’un abonnement de saison dans le pont supérieur. «Je peux juste revivre ça.»

Plusieurs niveaux plus bas dans le stade, Kyle Hurt ressentait la même chose. Hurt, un lanceur recrue des Dodgers qui a grandi dans le sud de la Californie, se préparait pour sa première journée d’ouverture en tant que joueur des ligues majeures.

“Cela ressemble à une journée d’ouverture dans la Petite Ligue, je vais être honnête avec vous”, a-t-il déclaré. « Juste le trac. Cela vous donne en quelque sorte l’impression d’être à nouveau un enfant.

Pour Miguel Rojas, un vétéran du champ intérieur utilitaire, c’est lors du voyage à Séoul qu’il a pleinement absorbé la renommée mondiale des Dodgers. Des foules ont accueilli l’équipe partout où elles allaient, de l’aéroport à l’hôtel en passant par le stade de baseball.

“Ce sera différent tout au long de l’année”, a-t-il déclaré, “parce que nous allons avoir beaucoup de caméras, beaucoup d’attention.”

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