Qu’est-ce que Jésus ferait? S’attaquer à la crise du logement, disent certaines congrégations.

En passant devant des bancs vides et des vitraux, le révérend Victor Cyrus-Franklin, pasteur de la première église méthodiste unie d’Inglewood, à Inglewood, en Californie, a expliqué à quel point les prix de l’immobilier menaçaient ses ouailles.

Les fidèles étaient expulsés du quartier, a-t-il déclaré. Beaucoup de ceux qui sont restés étaient trop accablés par le loyer pour les donner à l’église.

Pendant que M. Cyrus-Franklin parlait, un homme de 78 ans nommé Bill Dorsey se trouvait à quelques mètres de là, dans un couloir extérieur menant à la chapelle, au milieu de bâches et de piles de vêtements. La résidence de fortune de M. Dorsey, que l’église tolère, est l’un des nombreux campements de sans-abri situés dans et autour de la propriété d’Inglewood First, qui se trouve dans un quartier de maisons modestes et de petits immeubles à appartements près de l’aéroport international de Los Angeles.

« Nous connaissons leurs histoires et nous savons à quel point il est difficile de trouver un logement », a déclaré M. Cyrus-Franklin.

L’Église essaie donc d’aider – en construisant des logements.

Au début de l’année prochaine, Inglewood First United Methodist devrait commencer la construction de 60 studios qui remplaceront trois bâtiments vides derrière sa chapelle qui, jusqu’il y a quelques années, étaient occupés par une école.

La moitié des unités seront réservées aux personnes âgées. Tous auront des loyers inférieurs au taux du marché.

Inglewood First United Methodist fait partie d’un nombre croissant d’églises, de mosquées et de synagogues qui ont commencé à développer des logements à bas prix sur leurs propriétés. Lors d’entretiens, les chefs religieux ont déclaré qu’ils espéraient aider à résoudre les problèmes croissants de logement et de sans-abri qui étaient les plus aigus en Californie mais qui se sont répandus à travers le pays. Pratiquement toutes les grandes traditions religieuses enseignent l’importance d’aider ceux qui en ont besoin : l’idée correspond à la mission.

Mais cela peut aussi être lucratif. À Los Angeles et dans tout le pays, les organisations religieuses se trouvent souvent sur des terrains urbains de premier ordre, situés en plein milieu de quartiers résidentiels ou le long de grands corridors.

Aujourd’hui, alors que les Américains de toutes tendances pratiquent moins de culte, ces propriétés sont souvent vieillissantes et sous-utilisées, remplies de parkings vides et de salles de réunion où personne ne se réunit. En réaménageant leur propriété en logements abordables, les congrégations espèrent créer un flux de revenus locatifs qui pourra remplacer la baisse des revenus et la baisse du nombre de membres.

Ces initiatives contribuent également à amener des logements à moindre coût dans des quartiers où ils sont quasiment inexistants. Prenez, par exemple, IKAR, une congrégation juive de Los Angeles dont la politique progressiste et le côté bohème (pensez aux services avec des tambours rythmés) lui ont conféré un profil national et un nombre croissant de membres. Plus tard cette année, la congrégation prévoit d’inaugurer la construction d’une nouvelle synagogue qui comprendra un espace de culte, une école maternelle et 60 logements abordables dans le quartier Mid-City, où une maison typique est évaluée à 1,8 million de dollars.

Avoir des logements abordables sur place « nous donne l’opportunité de mettre en pratique ce que nous prêchons », a déclaré Brooke Wirtschafter, directrice de l’organisation communautaire d’IKAR.

Afin d’encourager ces projets, les législateurs californiens ont adopté le SB 4 l’année dernière. La loi autorise les collèges à but non lucratif et les institutions confessionnelles à construire jusqu’à 30 unités par acre dans les grandes villes et les banlieues urbaines, quelles que soient les règles de zonage locales, et accélère également leur approbation – à condition que 100 % des unités soient des logements abordables avec des loyers inférieurs à ceux du marché.

En effet, le projet de loi a rezoné une grande partie du paysage de faible altitude de l’État en obligeant les villes à autoriser le développement d’appartements à proximité de maisons unifamiliales. Pour ce faire, une parcelle à la fois prendrait « l’infini », a déclaré le sénateur d’État Scott Wiener, démocrate de San Francisco et auteur du SB 4.

« Les villes diraient : « Non, nous ne vous rezonons pas » », a déclaré M. Wiener. « Sur une grande partie de ces terres, il aurait été impossible de construire quoi que ce soit, encore moins de logements pour la classe ouvrière. »

Les projets de loi qui modifient les lois de zonage sont notoirement source de division, opposant les quartiers et les groupes environnementaux aux promoteurs immobiliers. Mais SB 4 a évité bon nombre des batailles habituelles en unissant des groupes religieux avec des promoteurs de logements abordables (qui en Californie sont généralement des organisations à but non lucratif), ce qui a donné lieu à une coalition particulièrement puissante.

La Californie compte au total 120 législateurs au Sénat et à l’Assemblée. Seuls trois d’entre eux ont voté contre le SB 4. Au moment où la loi a été adoptée et signée par le gouverneur Gavin Newsom, les principaux opposants étaient les gouvernements municipaux qui affirmaient que cela leur supprimait la capacité de contrôler le zonage des parcelles d’églises – un petit pas qu’ils craignaient. serait le signe avant-coureur d’une nouvelle perte du contrôle local sur l’utilisation des terres.

« Notre préoccupation est la suivante : quelle est la prochaine étape ? » a déclaré Brian Saeki, directeur municipal de Whittier, en Californie, dans une interview.

La ville de M. Saeki est un exemple de la puissance du SB 4. Whittier abrite l’église méthodiste unie d’East Whittier, qui occupe quatre acres dans un quartier de maisons unifamiliales dont le zonage interdit les logements multifamiliaux. Depuis des années, l’église envisageait de réaliser un projet de logement et, en raison des règles de zonage locales, avait proposé 31 logements individuels répartis sur son terrain.

Après l’adoption du projet de loi à l’échelle de l’État, la congrégation a annoncé qu’elle prévoyait de proposer quelque chose de plus grand : un projet de 98 appartements.

« La ville n’a plus la mainmise sur le projet », a déclaré Paul Gardiner, qui dirige les efforts de logement pour l’église.

Menés par la Californie, les villes et les États se tournent de plus en plus vers les projets de loi dits YIGBY – abréviation de « Yes in God’s Backyard » – pour accroître leur offre de logements abordables. Au cours des dernières années, les gouvernements locaux d’Atlanta, de San Antonio et du comté de Montgomery, dans le Maryland, ainsi que l’Assemblée législative de l’État de New York, ont tous adopté ou envisagé de nouvelles politiques ou lois pour permettre aux groupes religieux de développer plus facilement leurs terres. logement.

En mars, le sénateur Sherrod Brown, démocrate de l’Ohio, a présenté un projet de loi national visant à encourager des logements plus abordables, appelé YIGBY Act. Entre autres choses, le projet de loi utiliserait des subventions pour encourager les localités à adopter des politiques facilitant la construction de logements sur les terres confessionnelles.

Grâce aux changements de zonage en Californie, environ 80 congrégations chrétiennes, juives et musulmanes ont déjà commencé à réfléchir au développement de logements, a déclaré John Oh, qui dirige les efforts en matière de logement pour LA Voice, un groupe d’organisation communautaire interconfessionnel devenu un centre d’échange central. pour des projets de logements abordables.

Multipliez cette histoire sur un État de 40 millions d’habitants, et l’impact potentiel est énorme. Selon une analyse du Terner Center for Housing Innovation de l’UC Berkeley, les collèges à but non lucratif et les institutions religieuses de Californie possèdent environ 171 000 acres de terrains potentiellement aménageables. (Cela représente environ la moitié de la taille de la ville de Los Angeles.)

La première église méthodiste unie d’Inglewood a été fondée en 1905, à l’époque où Inglewood était majoritairement blanche. À mesure que la ville se déségrégeait dans les années 1960 et 1970, la congrégation est devenue plus diversifiée, avec de nombreux fidèles noirs, latinos et insulaires du Pacifique.

La congrégation a également passé une grande partie de sa vie récente à se rétrécir. À son apogée, l’Église comptait plus de 3 000 membres. Aujourd’hui, il y en a moins de 100, a déclaré M. Cyrus-Franklin.

Pour subvenir à ses propres besoins, l’Église est devenue ce qui équivaut à une entreprise de location à laquelle est rattaché un ministère. La plupart de ces revenus provenaient d’une école à charte qui fonctionnait dans un bloc de salles de classe adjacent au sanctuaire de l’église et payait environ 20 000 $ de loyer par mois. Cet argent représentait environ les trois quarts du budget de l’église. Ainsi, lorsque l’école a quitté l’école en 2019, M. Cyrus-Franklin a déclaré qu’il y avait une crainte très réelle que cela puisse être fatal.

Le plan de sauvetage était le logement. Après le départ de l’école, l’église a conclu un accord qui permettrait à un promoteur appelé BMB Company de construire et d’exploiter les 60 studios. Au lieu de vendre le terrain, l’église a créé une structure de bail foncier dans laquelle le promoteur pouvait exploiter le logement pendant 65 ans en échange d’une somme forfaitaire que M. Cyrus-Franklin a refusé de divulguer, se contentant d’indiquer qu’elle s’élevait à plusieurs millions de dollars.

Tout d’un coup, une Église qui a passé une grande partie des deux dernières décennies à se soucier de l’argent se demande désormais comment investir sa soudaine fortune. Sa première grande étape est un nouveau centre communautaire, qui sera construit avec les appartements, qui, selon M. Cyrus-Franklin, offrirait des services de santé mentale, des cours de musique et du yoga gratuits.

« Autrefois, les membres de la congrégation étaient les banquiers, ils dirigeaient les cliniques locales, ils étaient les gérants de l’épicerie – les partenariats communautaires étaient inhérents parce que les dirigeants de ces institutions étaient aussi les membres de l’église. », a déclaré M. Cyrus-Franklin. “Devenir à nouveau l’un des centres de la vie communautaire, mais d’une manière nouvelle, c’est ce à quoi nous nous préparons et créons.”

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