L’USC tente de sauver son diplôme après les protestations et les arrestations sur le campus

Peu d’universités de la côte ouest rivalisent avec le faste des débuts de l’Université de Californie du Sud. Les drapeaux flottent. Les trompettes retentissent. Des dizaines de milliers de parents du monde entier remplissent le campus de Los Angeles, acclamant les nouveaux anciens élèves. Il y a des déjeuners avec traiteur sous des lustres et des conférenciers très importants : Kevin Feige, le président de Marvel Studios, est monté sur scène l’année dernière au son de la chanson thème « Avengers » avant de prononcer le discours d’ouverture.

Cette semaine, cependant, l’apparat a été mis à rude épreuve, marqué par des semaines de protestations et de controverses sur les campus. La promotion 2024 n’aura pas de grand départ sur la scène principale, ni aucun dirigeant hollywoodien dispensant sa sagesse aux diplômés de toute l’université.

Alors que de plus petites célébrations auront lieu dans les 23 écoles et unités académiques de l’université, au moins deux orateurs principaux se sont publiquement retirés de la rentrée de l’école d’éducation, et d’autres se sont discrètement retirés à la dernière minute.

L’école d’art dramatique a confirmé lundi que Liza Colón-Zayas, qui incarne Tina dans la série FX « The Bear », « ne peut plus nous rejoindre ». L’acteur Jaren Lewison, de la série Netflix “Never Have I Ever”, repense son engagement à s’adresser à des milliers de diplômés lors de deux grandes rentrées au Dornsife College of Letters, Arts and Sciences, selon un représentant qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat. plus tôt cette semaine. Deux des trois intervenants lors de la cérémonie de l’école d’ingénieurs ont brusquement disparu du site Internet de remise des diplômes de l’école.

Le campus verdoyant – habituellement couvert de rangées de chaises pliantes à cette époque de l’année, comme pour un mariage de masse – a été fermé aux visiteurs non accrédités derrière un système de points de contrôle de type TSA. Les mouvements seront étroitement contrôlés au début. Les familles des diplômés auront besoin de billets numériques spéciaux pour se déplacer entre les lieux. Les sacs seront fouillés et les banderoles, parasols, perches à selfie et autres équipements susceptibles d’être réutilisés à des fins de protestation politique seront confisqués.

Une fête organisée à la hâte au Los Angeles Memorial Coliseum offrira un semblant de grandeur habituelle, mais on ne sait pas exactement combien des 18 000 diplômés et leurs proches assisteront à l’événement en semaine.

“Certains de mes amis disent qu’ils vont simplement huer l’administration”, a déclaré Ella Blain, 23 ans, qui a reproché aux hauts dirigeants de l’université d’avoir annulé son diplôme de l’École d’arts dramatiques. Mme Blain, qui se décrit elle-même comme un « cheval de Troie de quatrième génération » de Pasadena, qui a passé une grande partie de sa vie à imaginer sa propre entrée à l’USC, a qualifié la remise des diplômes de cette année de « blague ».

Alors que les protestations étudiantes contre la guerre menée par Israël à Gaza se heurtent aux manifestations organisées dans tout le pays, les universités se démènent pour préserver un fragment de ce rite de passage séculaire. En cette période de conflit mondial, cette aspiration s’avère être un défi de taille : une cérémonie qui, d’une manière ou d’une autre, rend hommage à un océan de jeunes en robe et à des milliers de leurs proches sans violer la liberté d’expression, sans étouffer la jubilation ou permettre des manifestations voyous.

Dans certaines écoles, ce défi s’est révélé intimidant. Le week-end dernier, des manifestants ont perturbé des cérémonies à l’Université du Michigan à Ann Arbor, à l’Université de l’Indiana à Bloomington et à la Northeastern University à Boston.

Linda Thomas-Greenfield, l’ambassadrice des États-Unis auprès des Nations Unies, a abandonné son poste de conférencière à l’Université du Vermont sous la pression de groupes d’étudiants qui s’opposaient au soutien de l’administration Biden à Israël. Les universités publiques de l’Arizona ont renforcé la sécurité et barricadé les terrains avant les cérémonies de cette semaine. Lundi, l’Université de Columbia a annulé sa principale cérémonie d’ouverture, ne laissant que des événements scolaires individuels plus petits.

À l’USC, où les cérémonies d’ouverture devraient commencer mercredi, les dirigeants de l’université s’efforcent de maintenir la célèbre cérémonie de remise des diplômes de l’école, malgré les réactions négatives d’une série de mesures visant, paradoxalement, à parer à d’éventuels conflits et troubles.

À la mi-avril, l’USC a annulé le discours de sa major de promotion, Asna Tabassum, après que des groupes pro-israéliens se soient plaints d’un lien pro-palestinien dans sa biographie sur les réseaux sociaux. Quatre jours plus tard, l’université a annoncé qu’elle « repensait le commencement » et a annulé le discours d’ouverture d’un ancien élève, Jon M. Chu, le directeur de « Crazy Rich Asians ».

“Le doyen de l’USC m’a appelé au travail”, a déclaré Marcia McNutt, présidente de l’Académie nationale des sciences, qui devait recevoir un diplôme honorifique. “Ils ont juste dit que, compte tenu de toute la tourmente, ils pensaient qu’il était préférable de reporter les diplômes honorifiques, et j’ai dit que j’étais entièrement d’accord.”

Cette décision n’a fait qu’intensifier le tollé. Quelques jours plus tard, des étudiants pro-palestiniens ont tenté d’établir un campement sur le campus et les responsables de l’université ont convoqué la police de Los Angeles. La manifestation qui a suivi s’est soldée par l’arrestation de 93 personnes, dont plus d’un tiers n’étaient pas affiliées au campus. L’université a annoncé le lendemain qu’elle annulait complètement son ouverture principale.

Depuis lors, l’USC a eu du mal à gérer les retombées.

« Cela vient d’être un accident de train », a déclaré la mère de Mme Blain, Annette Ricchiazzi, 52 ans, ancienne élève de l’USC et ancienne employée de l’université, faisant référence à la gestion « incohérente et confuse » par la direction de l’université des annulations et des manifestations. « De nombreux parents sont dégoûtés et indignés. »

Dans des messages adressés au campus, la présidente Carol Folt a souligné le respect de l’université pour la liberté d’expression et sa responsabilité de protéger les étudiants. Des missives ont tour à tour annoncé que les manifestants feraient l’objet de mesures disciplinaires et que les plans pour quelque 47 cérémonies d’ouverture de satellites « battent leur plein ».

Et la normalité a prévalu, dans certains coins du campus de 47 000 étudiants.

Un représentant de l’acteur Sean Penn – connu pour ses positions progressistes sur les questions internationales – a confirmé qu’il restait sur la bonne voie pour s’adresser aux diplômés de l’école de pharmacie, qui a travaillé avec Community Organized Relief Effort, une organisation à but non lucratif qu’il a cofondée, pour distribuer Covid -19 vaccinations au Dodger Stadium pendant la pandémie.

Le juge Goodwin Liu de la Cour suprême de Californie, qui est l’un des juristes libéraux les plus connus de l’État, est resté déterminé à prononcer le discours d’ouverture à la faculté de droit, selon Merrill Balassone, porte-parole.

Phil Chan, co-fondateur de Final Bow for Yellowface, une organisation qui milite pour éliminer les représentations humiliantes d’Asiatiques dans le ballet, a déclaré qu’il maintiendrait son engagement envers l’école de danse pour promouvoir son message d’inclusion.

Et pourtant, a-t-il reconnu, « c’est une position très inconfortable ».

En revanche, les écrivaines C Pam Zhang et Safiya Umoja Noble, une boursière de MacArthur, ont abandonné leur rôle de conférencières principales lors des cérémonies d’ouverture de la Rossier School of Education – citant l’invitation de la police sur le campus, l’arrestation de dizaines de manifestants et la décision de censurer Mme Tabassum.

À l’école d’ingénieurs, où Mme Tabassum, la major de promotion, sera diplômée, les professeurs essayaient de lui redonner la parole.

Une résolution du conseil exécutif de la faculté de l’école d’ingénieurs lui a demandé de prendre la parole lors de la cérémonie d’ouverture. Le doyen de l’école, Yannis C. Yortsos, n’a pas répondu aux questions quant à savoir si la demande serait approuvée.

Et une pétition, signée par 400 professeurs et qui devrait être discutée par le Sénat de la faculté mercredi, exige que l’université s’excuse auprès de Mme Tabassum et appelle également à la censure du Dr Folt et du recteur de l’université.

Ajoutant au drame : le site Web de l’école d’ingénieurs ne répertorie plus deux conférenciers précédemment annoncés : Kevin Crawford Knight, scientifique en chef de la société de covoiturage Didi Global, et Zohreh Khademi, cadre de Microsoft. Un porte-parole de l’école n’a pas répondu aux questions visant à savoir si Mme Khademi et M. Knight s’étaient retirés, et aucun d’eux n’a pu être contacté pour commenter.

Un comité universitaire a choisi Mme Tabassum, qui est musulmane et d’origine sud-asiatique, parmi une centaine d’étudiants de premier cycle avec une moyenne de près de 4,0. Sa sélection comme conférencière de remise des diplômes a déclenché une réaction amère de la part de plusieurs groupes pro-israéliens. qui s’est opposée à un site pro-palestinien auquel elle avait lié un compte de réseau social.

Invoquant des menaces de « perturbations », l’université a annulé le discours de fin d’études, une tradition sur le campus.

Mme Tabassum, qui a grandi à l’est de Los Angeles dans la banlieue du comté de San Bernardino, a déclaré dans un communiqué qu’elle était « profondément déçue » et a remis en question la motivation de l’école. Elle fait désormais face à du harcèlement. Une organisation appelée Accuracy in Media, connue pour ses étudiants doxxing, a mis en ligne une page Web qualifiant son USC de « principal antisémite ».

Hossein Hashemi, professeur d’ingénierie, a déclaré que Mme Tabassum, aspirante médecin, est largement respectée par le corps professoral. « À ce stade, elle souhaiterait probablement ne même pas être élue major de promotion », a déclaré le Dr Hashemi, qui mène une campagne en son nom.

Tout le faste n’a pas été perdu. La fête de dernière minute organisée par l’école jeudi soir comprendra le Trojan Marching Band, des feux d’artifice et des spectacles de drones.

« Je ne vais pas vous mentir, cela a l’air d’être un événement sympa », a déclaré Dustin Jeffords, 37 ans, qui obtiendra une maîtrise en gestion des communications. Lui, sa femme, ses parents, sa belle-famille et ses deux frères et sœurs prévoient d’être là.

Pourtant, dit-il, étant arrivé tard à l’université, après son service militaire, il avait été particulièrement enthousiasmé par le grand début de l’USC, avec ses cloches et ses sifflets, étant donné le sacrifice que cela méritait.

“Aussi formidables que soient ces cérémonies de remise des diplômes, la grande cérémonie, avec ses fastes et ses circonstances, est une grosse affaire et quelque chose que j’attendais avec impatience”, a-t-il déclaré. “Voir la ligne d’arrivée disparaître sous vos yeux est décevant.”

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