L’escrime secouée par des suspensions et des accusations à l’approche des Jeux olympiques

L’escrime est un sport de niche mais fondamental aux Jeux olympiques, disputé à tous les Jeux d’été depuis 1896. Pourtant, malgré sa réputation distinguée et son objectif simple – toucher un adversaire avec sa lame avant d’être touché – ce sport est depuis longtemps rempli de drames et de suspicion.

A deux mois des Jeux olympiques de Paris, l’escrime internationale au sabre est en proie à des questions sur l’intégrité de l’arbitrage, à des accusations de traitement préférentiel et à des inquiétudes parmi les athlètes et entraîneurs de haut niveau selon lesquels les liens enchevêtrés de leur sport pourraient aider à décider qui participera aux Jeux.

La fédération qui régit l’escrime aux États-Unis, USA Fencing, a récemment suspendu deux arbitres internationaux après qu’ils ont reconnu avoir communiqué entre eux lors d’un tournoi de qualification olympique en Californie. Il est devenu tellement préoccupé par deux autres arbitres qu’il a demandé à l’instance dirigeante mondiale du sport de veiller à ce que ces deux juges ne soient plus affectés à des matchs impliquant des Américains.

Et la semaine dernière, plus d’une demi-douzaine d’escrimeurs d’élite ont exigé des sanctions plus sévères et des mesures urgentes pour protéger un sport qu’ils considèrent comme « vulnérable à l’arbitrage injuste et aux matches truqués ».

“Une partie de moi se sent tellement stupide de penser tout ce temps” que le sport a été construit sur l’honneur, l’intégrité et le dévouement, a déclaré Andrew Mackiewicz, 28 ans, sabreur américain qui a concouru aux Jeux olympiques de Tokyo en 2021.

“Ce n’était pas le cas”, a-t-il ajouté. “C’était comme un mirage.” Il a déclaré qu’il avait quitté le sport en février en raison de ses inquiétudes concernant un arbitrage sans scrupules.

Alors que l’escrime repose sur le score électronique, ce sont les arbitres qui analysent les règles complexes d’attaque au cours de chaque match et décident si un point ou une touche est valide. Ces règles apportent un élément de subjectivité à la notation, et l’escrime au sabre, l’une des trois disciplines du sport avec l’épée et le fleuret, peut être particulièrement difficile car ses athlètes se jettent de manière explosive les uns sur les autres et se touchent presque simultanément.

La subjectivité « laisse beaucoup de place à la corruption », ce qui peut être difficile à prouver, a déclaré Yury Gelman, entraîneur d’escrime de longue date à l’Université St. John’s de New York, qui entraînera ses septièmes Jeux olympiques aux Jeux de Paris. Dans une interview, M. Gelman a exprimé sa frustration face au fait que peu de choses étaient faites pour résoudre les problèmes de l’escrime au sabre.

Les arbitres suspendus le mois dernier par USA Fencing, Jacobo Morales et Brandon Romo, n’ont pas le droit de juger les matchs des tournois supervisés par la fédération pendant neuf mois. Ils ont nié toute manipulation du match. Une enquête sur leur conduite a été ouverte après qu’ils aient semblé avoir communiqué lors d’un match en janvier impliquant une grande sabreuse américaine, Tatiana Nazlymov, 19 ans, lors d’un tournoi de qualification olympique.

USA Fencing avait initialement demandé une suspension de 10 ans pour les deux hommes, mais a finalement décidé de sanctions moindres après qu’un rapport du comité disciplinaire, examiné par le New York Times, ait trouvé « l’apparence d’une irrégularité », mais aucune preuve crédible pour soutenir une collusion ou une autre manipulation.

Mais ils n’étaient pas les seuls à avoir attiré l’attention de la fédération américaine. Quelques mois plus tôt, Phil Andrews, directeur général d’USA Fencing, avait écrit avec inquiétude à l’organisme directeur mondial de ce sport, la Fédération internationale d’escrime, pour exprimer son inquiétude quant au fait qu’il était « probable qu’il y ait un arbitrage inapproprié » lors des combats impliquant Mme Nazlymov et un autre Mitchell Saron, le meilleur sabreur américain.

Dans sa lettre, envoyée le 3 décembre et examinée par le Times, USA Fencing a déclaré qu’elle était principalement préoccupée par deux arbitres, Vasil Milenchev de Bulgarie et Yevgeniy Dyaokokin du Kazakhstan. Des preuves vidéo, selon la lettre, indiquaient que les appels émis par ces arbitres lors de combats impliquant M. Saron et Mme Nazlymov démontraient « un probable favoritisme » à leur égard.

En conséquence, USA Fencing a demandé que M. Milenchev et M. Dyaokokin ne soient plus affectés à des combats impliquant des tireurs américains. M. Andrews a déclaré qu’il comprenait que la Fédération internationale d’escrime avait répondu à la lettre par une enquête, mais qu’elle ignorait son résultat.

La fédération internationale n’a pas répondu aux demandes de commentaires, mais les deux arbitres continuent de juger les matchs impliquant des escrimeurs américains. Les tentatives visant à joindre M. Milenchev et M. Dyaokokin par l’intermédiaire de la fédération internationale ont échoué.

Dans une deuxième lettre écrite par USA Fencing qui a été envoyée à Mme Nazlymov et M. Saron le 18 décembre et également examinée par le Times, M. Andrews a déclaré aux athlètes que la fédération était consciente qu’un « traitement préférentiel potentiel pour les arbitres » bénéficiait. leurs performances dans les compétitions internationales, et les a avertis qu’ils pourraient être privés de certains points qu’ils avaient accumulés pour la qualification olympique si des « preuves solides » de manipulation de match apparaissaient.

Mme Nazlymov et M. Saron ont depuis été nommés dans l’équipe américaine pour les Jeux olympiques de Paris. Et en mars, les inquiétudes de USA Fencing semblaient s’être apaisées. M. Saron a reconnu par l’intermédiaire d’un porte-parole que le 6 mars, il avait reçu un message texte, qui a été examiné par le Times, d’un responsable de la fédération disant qu’il n’était pas une source d’inquiétude.

M. Andrews a déclaré lors d’une entrevue qu’il n’y avait aucune preuve que l’un ou l’autre des tireurs était au courant ou en avait sciemment profité. Et les résultats préliminaires d’une enquête indépendante sur la manipulation de matchs d’escrime au sabre n’ont trouvé « aucune preuve que des tireurs américains individuels étaient activement impliqués dans la manipulation de leurs propres combats », a déclaré la fédération fin avril.

Mme Nazlymov n’a pas répondu à une demande de commentaire. Mais sa mère, Zheng Wang, a écrit dans un e-mail que « Tatiana est absolument innocente et que l’accusation de tricherie et de trucage de matchs est ridicule ».

Le dernier point chaud est survenu début janvier, lorsque Mme Nazlymov a été impliquée dans le match de la Coupe nord-américaine à San Jose, en Californie.

Selon un comité disciplinaire de USA Fencing, avec un score égal à 12-12, M. Romo a commencé à demander l’avis de M. Morales avant d’attribuer des points à l’un ou l’autre des tireurs, et M. Morales a reconnu avoir répondu par des gestes de la main. Une telle communication constitue une violation des règles de l’escrime.

Howard Jacobs, un avocat californien qui représentait M. Morales, l’arbitre le plus expérimenté, a déclaré que son client confirmait simplement les appels que M. Romo, le moins expérimenté, envisageait de passer, et qu’aucune décision n’avait été modifiée en raison de leurs communications. Selon le rapport, M. Romo a déclaré qu’il cherchait uniquement la confirmation de ses appels prévus.

Une vidéo publiée en ligne montrant M. Morales faisant des signes montrait également l’entraîneur de Mme Nazlymov assis à proximité et parlant à M. Morales à un moment donné pendant le match. Aucun des deux arbitres n’a contesté la vidéo, a déclaré USA Fencing.

Selon un témoignage lors d’une audience, l’entraîneur, Fikrat Valiyev, a demandé à M. Morales qui était M. Romo et une autre question sans rapport avec le combat, mais les deux n’ont discuté d’aucun appel, a déclaré M. Jacobs. Mme Nazlymov a remporté le match de justesse, 15-14.

M. Andrews, directeur général de USA Fencing, a déclaré qu’il n’y avait « aucune preuve que Tatiana elle-même soit en faute » dans le différend sur l’arbitrage.

Mme Nazlymov est membre de l’une des familles les plus importantes de l’escrime. Son grand-père, Vladimir Nazlymov, a remporté trois médailles d’or olympiques dans la compétition de sabre par équipe pour l’ex-Union soviétique, et son père, Vitali Nazlymov, est un ancien champion individuel de la NCAA.

Son entraîneur, M. Valiyev, est un double sabreur olympique azerbaïdjanais, mais il illustre également les relations complexes qui existent dans l’escrime d’élite. En plus d’être l’entraîneur principal de Mme Nazlymov, il travaille à l’académie d’escrime de la famille Nazlymov dans le Maryland et comme arbitre international au niveau olympique.

Mme Wang, la mère de Mme Nazlymov, a déclaré dans un courrier électronique que sa fille avait été injustement accusée dans ce qu’elle a décrit comme une vidéo « falsifiée » publiée en janvier par Andrew Fischl, entraîneur américain et ancien sabreur d’élite.

M. Fischl, qui publie régulièrement des vidéos d’escrime, a déclaré qu’il avait obtenu deux extraits vidéo bruts du match de janvier et qu’il avait zoomé sur le combat, mais qu’il n’avait modifié l’ordre d’aucune action, déformé aucun événement ni lancé d’accusations. “Je viens de montrer ce qui s’est passé et je me suis dit que c’était bizarre et inapproprié”, a déclaré M. Fischl.

M. Valiyev n’a été accusé d’aucune irrégularité et a déclaré dans un courrier électronique qu’il n’avait jamais tenté de manipuler des matchs. Mais il a été scruté dans d’autres vidéos publiées en ligne pour d’éventuels conflits d’intérêts en tant qu’entraîneur et arbitre lors de la même compétition, et en arbitrant des matchs impliquant des escrimeurs ouzbeks alors que Vladimir Nazlymov entraînait l’équipe nationale ouzbèke ou des athlètes ouzbeks individuels.

M. Valiyev, répondant par courrier électronique à Vitali Nazlymov, a déclaré qu’il s’était comporté conformément aux règles. Mais les deux entraîneurs reconnaissent que « l’escrime est un petit monde et que les conflits existent partout ».

Eli Dershwitz, 28 ans, champion du monde de sabre 2023 originaire des États-Unis, a déclaré que même si des irrégularités se produisaient « tout le temps » dans l’escrime, il croyait en l’intégrité du sport et de ses coéquipiers olympiques. “Si je pensais qu’il se passait quelque chose de flagrant, je dirais quelque chose”, a déclaré M. Dershwitz.

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