Les prix du cacao deviennent fous

Une mauvaise récolte, suivie d’une vague de spéculation financière, ont fait monter les prix du cacao en montagnes russes cette année, ébranlant une industrie dépendante de récoltes et d’une main d’œuvre bon marché.

Ce n’est pas ainsi que les choses se passent habituellement sur le marché du cacao. Pendant une grande partie de la dernière décennie, le prix du cacao, selon une référence mondiale clé, a oscillé autour de 2 500 dollars la tonne métrique. L’année dernière, après de mauvaises récoltes en Afrique de l’Ouest, le prix a commencé à grimper, atteignant 4 200 dollars la tonne en décembre, un seuil qui n’avait pas été franchi depuis les années 1970.

Puis les spéculateurs financiers ont commencé à affluer – les prix des paris allaient encore augmenter. Ils ont poussé le prix au-dessus de 6 000 dollars la tonne en février, de 9 000 dollars la tonne en mars et de 11 000 dollars la tonne à la mi-avril. Depuis lors, le prix a énormément fluctué, tombant de près de 30 % en seulement deux semaines avant de rebondir à nouveau. Jeudi, le prix était de 8 699 dollars la tonne.

Les grandes entreprises alimentaires ont augmenté les prix et prévenu qu’elles devront continuer à le faire si le cacao ne se stabilise pas. Les entreprises qui utilisent davantage de cacao pur – plutôt que l’huile de palme et d’autres substances entrant dans la composition de nombreuses barres chocolatées – seront les plus durement touchées, même si certains chocolatiers haut de gamme notent qu’ils ont toujours payé des prix beaucoup plus élevés afin de rémunérer équitablement les agriculteurs.

La situation ne semble pas près de se stabiliser. Voici ce que vous devez savoir.

Une combinaison de faibles précipitations, de maladies des plantes et de vieillissement des arbres a conduit à une récolte décevante en Côte d’Ivoire et au Ghana en 2023. Les deux pays produisent environ les deux tiers de la production mondiale de cacao, la pénurie a donc durement frappé le marché mondial. L’Organisation internationale du cacao a récemment prévu que la production mondiale serait inférieure de 374 000 tonnes à la demande cette saison, qui se termine en septembre, après un déficit de 74 000 tonnes l’année dernière.

Il n’existe pas de solution miracle à ce problème. Les cacaoyers mettent des années à produire des fruits, ce qui n’incite guère les agriculteurs à en planter davantage puisqu’ils ne savent pas quel sera le prix de la récolte lorsqu’ils porteront des fruits. Certains préféreront peut-être utiliser une plus grande partie de leurs terres pour cultiver du caoutchouc ou extraire de l’or.

Mais alors que le déficit de production a soutenu les gains initiaux des prix, la spéculation des investisseurs comme les hedge funds a poussé les choses à un autre niveau.

“Oui, il y a des fondamentaux qui déclenchent cette décision, mais ensuite ces considérations financières s’y ajoutent et aggravent la situation.” a déclaré Judy Ganes, consultante en matières premières. “C’est une question d’argent.”

Comme toute marchandise, le cacao a de nombreux prix différents.

Au Ghana et en Côte d’Ivoire, le gouvernement fixe un taux saisonnier de rémunération aux producteurs de cacao, dans le but de les protéger de la volatilité des prix mondiaux. Après la flambée des prix du marché en avril, le ministère de l’Agriculture de Côte d’Ivoire a accepté d’augmenter ce taux pour le reste de la saison – mais cela reste bien inférieur à la hausse des marchés mondiaux des matières premières.

Dans d’autres pays, les agriculteurs reçoivent les taux du marché.

Mais les gros acheteurs, comme Hershey et Mondelez, et les négociants en matières premières achètent et vendent du cacao sur les bourses mondiales, où ils négocient des fèves physiques ainsi que des contrats à terme qui peuvent les obliger à prendre livraison de fèves à une date ultérieure.

C’est dans les échanges mondiaux que les prix sont devenus déconnectés de la réalité des exploitations agricoles.

La référence mondiale pour le cacao est un contrat à terme négocié sur l’Intercontinental Exchange – et l’acheteur de ce contrat accepte le prix d’une tonne de fèves de cacao à livrer à l’un des nombreux ports de l’est des États-Unis.

L’un des principaux facteurs à l’origine de la flambée des prix cette année est que ces contrats à terme sont réglés par la livraison physique du cacao, ce qui signifie que les commerçants qui vendent les contrats doivent conserver d’importantes réserves de fèves de cacao à portée de main. Cela peut entraîner une spirale ascendante, dans la mesure où les commerçants sont obligés d’acheter davantage de cacao afin de reconstituer leurs stocks.

Le volume des échanges peut également affecter la façon dont les prix évoluent.

En janvier, le nombre de contrats actifs sur le cacao a bondi de 30 pour cent par rapport à l’année précédente, selon les données de la Commodities Futures Trading Commission. Mais ce volume de transactions a fortement chuté à partir d’avril – lorsque les prix ont atteint un sommet – et le nombre réduit de transactions a entraîné de fortes fluctuations des prix au cours des deux dernières semaines.

Même si les prix ont baissé depuis leur point le plus haut, ils resteront probablement élevés pendant un certain temps, a déclaré Paul Joules, analyste chez Rabobank, “en raison des problèmes systémiques qui prendront un certain temps à être résolus”.

Carla Martin, professeur à Harvard qui étudie l’industrie du cacao, a déclaré que le marché au sens large pourrait paraître plus efficace si les agriculteurs disposaient d’un plus grand pouvoir de fixation des prix en fonction de leur offre.

« Il y a en fait une tonne d’argent dans le cacao, qui est simplement capté dans des nœuds très spécifiques de la chaîne d’approvisionnement », a déclaré Mme Martin. « Le marché lui-même ne résout pas ce genre de problèmes, ce sont les gens qui les résolvent. »

Les prix du chocolat sont en grande partie en hausse. Lorsque Hershey et Mondelez, qui possèdent des marques comme Cadbury et Toblerone, ont récemment publié leurs résultats, les fluctuations des prix ont été un grand sujet de conversation.

Mondelez a déclaré avoir augmenté ses prix d’environ 6 pour cent au cours des trois premiers mois de l’année, et Hershey d’environ 5 pour cent, et tous deux ont déclaré qu’ils seraient prêts à augmenter davantage les prix si le coût du cacao restait élevé. Les deux sociétés ont déclaré que leurs bénéfices avaient augmenté de pourcentages à deux chiffres par rapport à l’année précédente, les consommateurs continuant d’acheter leurs produits malgré la hausse des prix.

Luca Zaramella, le directeur financier de Mondelez, a déclaré aux analystes le 30 avril que le marché « réagissait de manière excessive » et qu’il se corrigerait très probablement au cours du second semestre.

Pourtant, a-t-il déclaré, « il est absolument essentiel pour nous de nous préparer à un éventuel maintien du cacao à ces niveaux ». Mondelez pourrait protéger ses bénéfices, a déclaré M. Zaramella, en essayant d’obtenir de grosses commandes de cacao pendant les périodes de baisse du marché ou en réduisant les coûts d’autres intrants, comme les ingrédients.

Certains chocolatiers « bean to bar », qui ont toujours payé un prix plus élevé pour le cacao qu’ils obtiennent des petits agriculteurs, affirment vivre une expérience différente.

“Le prix du cacao haut de gamme n’a jamais changé”, a déclaré Dan Maloney, qui dirige Sol Cacao, une entreprise de chocolat dans le Bronx, avec ses deux frères. “C’est presque comme si le prix de gros avait rattrapé le prix supérieur, mais nous payions toujours plus cher.”

M. Maloney a déclaré qu’il payait déjà entre 9 000 et 12 000 dollars pour une tonne de cacao de qualité supérieure, qu’il obtient auprès d’agriculteurs du monde entier, notamment en Amérique latine et en Afrique. Sol Cacao facture 8 $ pour une barre de 1,86 once, tandis qu’une barre Hershey de quatre onces coûte environ 2 $.

M. Maloney a déclaré qu’il facturait ces prix pour garantir la qualité du produit et le traitement éthique des agriculteurs de ce secteur, qui a un historique d’exploitation des enfants et de réduction des personnes en esclavage.

“Ils commercialisent le chocolat comme des bonbons”, a déclaré M. Maloney à propos des grands fabricants. “Nous le commercialisons davantage comme un luxe, quelque chose à savourer, comme une bouteille de vin.”

Certains producteurs de cacao considèrent les acheteurs comme M. Maloney comme des alliés qui les protègent des caprices des marchés financiers.

Gustavo Mindineros, un producteur de cacao qui dirige une coopérative de producteurs à Tumaco, en Colombie, a déclaré que les agriculteurs avaient tendance à privilégier les petits acheteurs lorsque la production était faible, car ils achetaient moins de fèves à un prix plus élevé.

“La grande entreprise garantit le volume, mais ne reconnaît pas la qualité”, a déclaré M. Mindineros. « Les petits acheteurs reconnaissent la qualité et paient un supplément pour cela. »

https://www.ctptimes.com

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