Les ossements trouvés sur une plage de l’Île-du-Prince-Édouard proviennent probablement d’un naufrage, mais lequel?

Des ossements humains ont été retrouvés dépassant du flanc d’une falaise en érosion sur l’Île-du-Prince-Édouard au Canada à la fin du mois dernier.

Mais ce n’était pas une scène de crime. Les restes, découverts par un résident qui se promenait le long de la côte ouest de la province, provenaient très probablement d’un naufrage survenu il y a environ 150 ans.

Il est également possible que les ossements aient déjà été retrouvés et réinhumés, a déclaré Scott Ferris, porte-parole de la Gendarmerie royale du Canada à l’Île-du-Prince-Édouard. L’ouragan Fiona, a-t-il ajouté, a provoqué une érosion et des dégâts sur l’île en 2022, ce qui laisse penser que d’autres vestiges de ce type pourraient être découverts.

Les autorités sont parvenues à la conclusion que les ossements provenaient très probablement d’un naufrage, en grande partie en discutant avec des habitants familiers avec l’histoire de l’île et en examinant les récits historiques, a déclaré le cap. Gavin Moore, un autre porte-parole de la GRC à l’Île-du-Prince-Édouard.

Bien qu’une enquête soit en cours, le caporal Moore a déclaré qu’il était peu probable que les os soient liés à des événements récents.

Mais si les experts locaux s’accordent à dire qu’un naufrage est le scénario le plus probable, cela soulève une question : lequel ?

Malheureusement, nous ne le saurons probablement jamais. Il y avait tout simplement trop d’épaves dans la région, dont beaucoup ont été perdues dans l’histoire.

À l’ère de la voile — une période du XVIe au XIXe siècle où les navires à voiles étaient couramment utilisés pour le commerce, les voyages et la guerre — les mers autour de l’Île-du-Prince-Édouard étaient très fréquentées. Des navires venaient de la Nouvelle-Angleterre pour pêcher (la morue et, plus tard, le maquereau). D’autres sont venus pour le commerce florissant du bois.

En conséquence, il y a eu des centaines d’épaves autour de l’île, a déclaré Edward MacDonald, professeur d’histoire à l’Université de l’Île-du-Prince-Édouard. Toutes ces épaves n’étaient pas documentées à l’époque et beaucoup ont été perdues dans l’histoire.

À l’Île-du-Prince-Édouard, l’ère de la voile a atteint son apogée entre 1840 et 1880, lorsque plus de 3 000 voiliers en bois ont été construits sur l’île, a déclaré le professeur MacDonald.

« Si les ossements proviennent effectivement d’une épave », a-t-il déclaré, « cela témoigne de l’histoire maritime de l’Île-du-Prince-Édouard et de son emplacement au milieu d’une importante voie de navigation. »

Bien que les ossements soient une découverte relativement rare sur l’île, des restes d’épaves apparaissent régulièrement, a déclaré le professeur MacDonald, qui a travaillé pour le Musée et la Fondation du patrimoine de l’Île-du-Prince-Édouard, lors d’un entretien téléphonique.

« Presque chaque année, un coup de vent expose les restes d’une épave à l’Île-du-Prince-Édouard », a-t-il déclaré. La raison, a-t-il ajouté, est que « des épaves individuelles se produisaient tout le temps. De plus, les navires sont abandonnés. C’est comme des voitures abandonnées.

Certaines tempêtes se démarquent dans l’histoire de la province. Le Yankee Gale d’octobre 1851, par exemple, a causé au moins 74 naufrages et 150 morts.

Il est cependant peu probable que les restes qui ont fait surface à la fin du mois dernier proviennent de l’une de ces épaves, car ils ont été retrouvés de l’autre côté de l’île, a déclaré le professeur MacDonald.

La zone où les ossements ont été découverts, à West Cape, à l’ouest de l’île, est dangereuse pour les navires, selon John Cousins, un folkloriste qui a écrit un livre sur l’histoire de l’île.

« Là-bas, le récif est peu profond et dangereux », a-t-il déclaré. “Les eaux poussées par la marée et le vent deviennent très agitées et un voilier tirant peut-être 10 ou 12 pieds d’eau pourrait s’y échouer.”

M. Cousins, qui est né et a grandi à l’Île-du-Prince-Édouard, a déclaré dans un courriel qu’il se souvenait d’une époque où il n’y avait « ni eau courante, ni électricité, très peu de téléphones et très peu de voitures ». Il a dit qu’il était allé à son premier film « à cheval et en chariot ».

Les personnes décédées dans des naufrages étaient souvent enterrées près du rivage plutôt que dans un cimetière.

« Avec deux pieds d’érosion par an, ils seraient tout simplement emportés », a déclaré M. Cousins. “Ce genre de chose est courant à West Cape depuis des générations.”

Il est probable que d’autres découvertes de ce type soient possibles à mesure que la côte continue de s’éroder et que le niveau de la mer augmente.

«Je pense simplement qu’il y a probablement d’autres os à découvrir à mesure que l’érosion se produit», a déclaré Paul Wood, qui vit au sommet de la falaise où les os ont été trouvés, à la CBC.

Ce n’est pas la première fois que des restes humains sont découverts dans la région, ont indiqué les autorités. Des découvertes similaires ont eu lieu en 2002 ainsi que dans les années 1950 et 1960, selon le caporal Moore, porte-parole de la police.

Mais la découverte de vestiges ou de vestiges d’épaves de navires suscite à chaque fois un regain d’intérêt à travers l’île.

“Je suis toujours surpris quand cela se produit maintenant parce que le cap s’est érodé sur des centaines de pieds à certains endroits”, a déclaré M. Cousins.

Le professeur MacDonald a déclaré que ces découvertes ouvrent une fenêtre sur un passé disparu, même si elles laissent généralement aux gens plus de questions que de réponses. Mais cela peut stimuler l’imagination, a-t-il ajouté, incitant les gens à raconter eux-mêmes l’histoire.

« Et qui, dit-il, n’aime pas les bonnes histoires ?

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