Les Knicks sont enfin à nouveau bons. Et la ville de New York les aime pour cela.

Ils ont afflué du Madison Square Garden et des bars environnants, drapés de maillots Jalen Brunson et d’autres accessoires des Knicks, scandant, criant et exultant alors qu’ils obstruaient la Septième Avenue et arrêtaient la circulation.

Les Knicks venaient de battre les Indiana Pacers lors du premier match des demi-finales de la Conférence Est lundi, mais certains fans ont célébré comme s’ils venaient de remporter un championnat. Quand cela ne s’est pas produit depuis 50 ans, cela explique en partie l’exaltation.

Quelques jours plus tôt, il y avait eu un flash mob similaire de jeunes fans fous des Knicks se pressant devant le Garden après que les Knicks eurent éliminé les 76ers au premier tour des séries éliminatoires. Et ce match s’est déroulé à Philadelphie.

Aucune équipe sportive new-yorkaise ne peut captiver la ville comme les Knicks. Et pour la première fois depuis une décennie, c’est une très bonne équipe de basket-ball, et la ville en prend note. Quelques instants après la victoire contre les Pacers, l’Empire State Building brillait en bleu et orange, rayonnant la fierté des Knicks vers Gotham comme un signal de chauve-souris.

Les Knicks sont plutôt corrects depuis quelques années, mais cette version est différente. Ce groupe est dirigé par Jalen Brunson, un humble joueur de 27 ans qui, avec le reste des Knicks, a transpercé la ville d’une manière qui rappelle les équipes de Patrick Ewing des années 1990.

Ce soir, ils ont une chance d’étendre leur avance lors du deuxième match contre les Pacers et d’ajouter une autre touche de conviction à l’idée autrefois folle selon laquelle ce groupe pourrait un jour remporter le premier championnat de l’équipe depuis 1973.

“En dehors de l’arène, il y a eu beaucoup de discussions, beaucoup d’enthousiasme”, a déclaré M. Brunson la semaine dernière. “J’adore le fait que New York nous embrasse vraiment.”

Les Knicks 2024 jouent dur. Ils sont amusants, unis et sans prétention, et Brunson est actuellement devenu l’athlète le plus attrayant de New York. Plus accessible qu’Aaron Judge des Yankees, moins égocentrique qu’Aaron Rodgers des Jets et plus fiable que quiconque des Mets, du Liberty ou des Giants. Il est encore plus productif qu’Artemi Panarin, le buteur superstar des Rangers.

Avec ses 43 points lors de la victoire des Knicks contre l’Indiana, Brunson est devenu le premier joueur à marquer 40 points dans chacun des quatre matchs consécutifs des séries éliminatoires depuis Michael Jordan en 1993. Oui, c’est Michael Jordan. Lorsque Brunson a été interrogé à ce sujet après le match, un coéquipier s’est penché sur l’interview, incrédule. Il se tourna vers Brunson et répéta : « Jordan ?

Brunson, affichant le même timing impeccable que sur le terrain, a répondu : « Stop ».

Ce charme, combiné à sa philosophie de travail acharné, est l’une des principales raisons pour lesquelles les fans, anciens et nouveaux, affluent vers les Knicks après avoir ignoré des décennies de dysfonctionnements embarrassants.

Maria Luisa Rocca, par exemple, a environ 90 ans et n’a pas beaucoup regardé le basket-ball avant cette année. Originaire de Colombie, elle est arrivée aux États-Unis en 1956 et a déménagé à Manhattan il y a seulement huit ans pour se rapprocher de ses fils, qui n’étaient pas non plus de grands fans de cerceau.

La plupart des soirs, elle regardait le baseball à la télévision et ne prêtait que peu d’attention, voire aucune, à l’équipe de basket de New York. Jusqu’à cette année.

Désormais, pour elle et beaucoup de ses compatriotes new-yorkais, les Knicks – et en particulier Brunson – sont devenus des rendez-vous, et les déplacements en ascenseur à travers la ville sont consacrés à revivre la gloire et à s’émerveiller devant la dernière magie de Brunson.

“Je dois regarder les matchs”, a déclaré Mme Rocca depuis son appartement de Greenwich Village. «J’adore cette équipe et Brunson est le meilleur. Il partage toujours le crédit. Certaines équipes sont des tyrans. Pas les Knicks.

Les bleus et oranges n’ont besoin que de trois victoires supplémentaires contre l’Indiana pour atteindre la finale de la Conférence Est pour la première fois depuis 2000, ce qui contribuerait à éliminer la puanteur de deux décennies en jachère, même s’ils jouent dans « l’arène la plus célèbre du monde ». Avec leur meilleur bilan depuis 10 ans et un casting de joueurs sympathiques, les Knicks ont également reconquis de nombreux fans qui souffrent depuis longtemps.

Jeff Tewlow, né et élevé à New York, était un fervent fan des Knicks depuis sa jeunesse jusqu’à ce que la récente aigreur l’oblige à une sorte de boycott doux. Aujourd’hui âgé de 57 ans, M. Tewlow est devant la télévision à chaque match. Son épouse, Maria Soledad, a noté que pour la première fois depuis des décennies, son mari, représentant des services financiers, semble plein d’espoir lorsqu’il regarde les Knicks.

“Cette équipe est différente”, a déclaré M. Tewlew. « C’est une équipe que vous aimez pour de nombreuses raisons, mais la plus grande est Brunson. Quelle histoire incroyable il représente.

Autrefois considéré comme un joueur complémentaire, Brunson a récolté en moyenne 28,7 points par match cette année, le quatrième plus élevé de la saison régulière de la NBA. Son père est Rick Brunson, ancien joueur des Knicks et actuel entraîneur adjoint de l’équipe. Lorsque Jalen était un tout-petit à la fin des années 1990, on le trouvait généralement dans le vestiaire des Knicks, faisant rebondir un ballon de basket presque aussi gros que lui.

Maintenant 27 et 6 pieds 2 pouces, il tire de l’extérieur, se glisse à l’intérieur, frappe facilement les sauteurs inversés, rebondit avec diligence et passe avec altruisme. Il marque quand ils ont besoin de marquer, passe quand ils ont besoin de passes et rebondit quand ils ont besoin d’un tableau. Si les Knicks avaient besoin d’un panier, Brunson le ferait également.

Lors des séries éliminatoires de cette année, il mène tous les joueurs avec 36,6 points par match. Cela inclut 47 lors du quatrième match contre les Sixers, soit plus que n’importe quel Knick n’a jamais marqué lors d’un match éliminatoire – plus que Bernard King, Patrick Ewing ou même Walt Frazier, le plus grand meneur de jeu de l’histoire du club, qui a remporté les seuls championnats de la franchise. , en 1970 et 1973.

Le meneur des Knickerbockers est un poste vénéré dans la ville, comme chef d’orchestre du New York Philharmonic, manager des Yankees ou chef cuisinier de Gage et Tollner. C’est même à la hauteur du fait d’être maire, même si Brunson n’a aucun détracteur connu.

“Brunson a été tout cela”, a déclaré M. Frazier lundi au Garden. « Il est comparé à moi et à mon équipe et à ce que nous avons accompli. Ils n’ont pas encore remporté de titre, mais il est sur le point de le faire, et c’est génial que tout le monde parle d’eux.

Cela inclut une foule de stars – Cardi B, Sting, Julianne Moore, Tracee Ellis Ross – qui se bousculent soudainement pour obtenir des sièges sur le terrain. Mais cette équipe n’est pas une production hollywoodienne. Il s’agit d’un véritable groupe auquel les citoyens ordinaires s’identifient, comme Evan Wilson, un archéologue qui a quitté Los Angeles pour s’installer à New York il y a sept ans. Laissant de côté son fandom des Laker, M. Wilson soutient désormais les Knicks, regardant la plupart des matchs avec un groupe d’habitués au Jimmy’s Corner à Midtown Manhattan.

“Il n’y a peut-être pas autant de superstars que d’autres équipes”, a déclaré M. Wilson, “mais elles vous donnent envie de les encourager. Je suis définitivement un converti.

Tout comme les foules qui emballent du MSG dans leurs maillots Jalen Brunson, le numéro 11 était de loin le maillot le plus populaire dans le bâtiment et dans les rues. Au dernier décompte du mois de mars, le maillot de Brunson était le 15ème plus populaire au monde, selon la NBA. Le prochain audit devrait révéler une hausse drastique des ventes alors que de plus en plus de gens découvrent le frisson du rouleau des Knicks.

“Il n’y a rien de tel”, a déclaré OG Anunoby, un attaquant qui a rejoint l’équipe en janvier. «C’est électrique. Nous tous, nous le ressentons et nous l’aimons.

Pour la première fois depuis des années, une grande partie de New York l’aime aussi.

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