Les drones ont changé cette guerre civile et ont lié les rebelles au monde

En tongs et en short, l’un des meilleurs soldats d’une force de résistance combattant la junte militaire au Myanmar a montré ses armes. C’était, s’excusa-t-il, pour la plupart en morceaux.

Le rebelle Ko Shan Gyi a collé des panneaux de plastique façonnés par une imprimante 3D. À proximité, des entrailles électriques provenant de drones de fabrication chinoise utilisés à des fins agricoles étaient disposées sur le sol, leurs fils exposés comme s’ils attendaient une intervention chirurgicale.

D’autres pièces nécessaires à la construction de drones artisanaux, notamment des morceaux de polystyrène parsemés d’hélices, encombraient deux cabanes aux murs de feuilles. Ensemble, ils pourraient être considérés dans une certaine mesure comme l’armurerie de la Force de défense des nationalités karenni. Une découpeuse laser était prête à mi-chemin de la création d’une unité de commande de vol. Le générateur qui alimentait l’atelier était tombé en panne. On ne savait pas quand il y aurait à nouveau de l’électricité.

Malgré les conditions hétéroclites, les unités de drones rebelles ont réussi à bouleverser l’équilibre du pouvoir au Myanmar. À bien des égards, l’armée qui a arraché le pouvoir à une administration civile au Myanmar il y a trois ans est bien plus nombreuse et mieux équipée que les centaines de milices qui luttent pour reconquérir le pays. La junte dispose d’avions de combat russes et de missiles chinois.

Mais avec à peine plus que des instructions diffusées en ligne et des pièces commandées en Chine, les forces de résistance ont ajouté du lest à ce qui pourrait ressembler à une guerre civile désespérément asymétrique. Les techniques qu’ils utilisent ne seraient pas étrangères aux soldats ukrainiens, yéménites ou soudanais.

Partout dans le monde, les nouvelles capacités intégrées dans la technologie grand public modifient les conflits. Les connexions Starlink fournissent Internet. Les imprimantes 3D peuvent produire des pièces en masse. Mais aucun produit n’est plus important que le drone bon marché.

À Gaza l’année dernière, le Hamas a utilisé des drones à bas prix pour aveugler les points de contrôle israéliens surveillés. En Syrie et au Yémen, les drones volent aux côtés des missiles, obligeant les troupes américaines à prendre des décisions difficiles quant à l’opportunité de recourir à des contre-mesures coûteuses pour abattre un jouet à 500 dollars. Des deux côtés de la guerre en Ukraine, l’innovation a transformé le modeste drone en missile à guidage humain.

Les forces sous-équipées du monde apprennent souvent les unes des autres. Des pilotes de drones au Myanmar décrivent s’être tournés vers des groupes sur des applications de chat comme Discord et Telegram pour télécharger des plans d’impression 3D pour les drones à voilure fixe. Ils apprennent également comment pirater le logiciel par défaut des drones commerciaux qui pourrait révéler leur emplacement.

Beaucoup profitent également de l’utilisation originale de ces gadgets amateurs : les séquences vidéo qu’ils réalisent. En Ukraine comme au Myanmar, les vidéos de meurtres sont diffusées sur une musique entraînante et diffusées sur les réseaux sociaux pour remonter le moral et aider à collecter des fonds.

“C’est une croissance exponentielle, et elle se produit partout”, a déclaré Samuel Bendett, chercheur au Center for New American Security qui étudie la guerre par drones. “Vous pouvez accéder à YouTube et apprendre à assembler, sur Telegram, vous pouvez avoir une idée des tactiques et des conseils sur la formation des pilotes.”

Au Myanmar, les deux parties craignent désormais le vrombissement des pales de l’hélice qui agitent l’air au-dessus d’elles. Mais sans la puissance aérienne de la junte, la résistance doit s’appuyer bien davantage sur les drones pour lutter pour renverser l’armée et conquérir une sorte de régime civil. Les drones exploités par les rebelles ont contribué à capturer les avant-postes militaires du Myanmar simplement en survolant le pays et en effrayant les soldats pour qu’ils s’enfuient. Ils ont terrorisé les tranchées. Et ils ont rendu possibles des offensives de grande envergure dans le territoire contrôlé par la junte, ciblant les commissariats de police et les petites bases militaires.

En tant que pilote le plus habile de son unité rebelle, M. Shan Gyi a déclaré qu’il avait accumulé des dizaines de frappes réussies en faisant voler des drones avec de légers mouvements de joysticks sur un contrôleur de jeu vidéo. De plus gros drones artisanaux peuvent transporter près de 70 livres de bombes capables de faire exploser une maison. La plupart, cependant, sont plus petits et transportent plusieurs obus de mortier de 60 millimètres, suffisamment pour tuer des soldats.

« Quand j’étais enfant, je ne jouais pas aux jeux vidéo », a déclaré M. Shan Gyi. “Quand je frappe dans le mille sur le champ de bataille, je me sens si heureux.”

Le chef de l’unité drones de la milice, surnommé 3D en raison de ses succès dans l’impression de pièces de drones, peut apparaître comme un rebelle atypique. Diplômé en technologie informatique, 3D se souvient de la première fois où il a assemblé une imprimante 3D au cours de ses années d’université.

“Pas si difficile”, dit-il.

Cherchant à mettre à profit ses compétences lorsqu’il rejoint le mouvement de résistance, il s’essaye d’abord à imprimer des fusils. Lorsqu’ils ne fonctionnaient pas bien, il tourna son attention vers les drones, dont il avait lu qu’ils redéfinissaient la guerre dans d’autres parties du monde.

«Ils avaient une mentalité de type perturbateur technologique», a déclaré Richard Horsey, conseiller principal du Myanmar à l’International Crisis Group. “Beaucoup d’innovations se sont produites.”

Alors que 3D entreprenait de constituer sa force de combat, il ne disposait d’aucun manuel de formation. Au lieu de cela, il a consulté d’autres jeunes civils pour créer des unités similaires à travers le Myanmar. Après le coup d’État et les manifestations brutalement réprimées en 2021, des jeunes ayant grandi dans un Myanmar connecté numériquement se sont rendus dans la jungle pour se battre.

Bien qu’aucun des dix pilotes de son équipe n’ait piloté de drone avant le coup d’État, ils se sont plongés dans les forums de discussion en ligne, apprenant à convertir des drones conçus pour pulvériser des pesticides pour une utilisation plus meurtrière, contre les humains.

“Internet est très utile”, a déclaré 3D. « Si nous le voulons, nous pouvons parler aux gens partout, en Ukraine, en Palestine, en Syrie. »

Des dizaines d’unités de drones sont dispersées à travers le Myanmar, et quelques-unes sont entièrement féminines. En 2022, Ma Htet Htet rejoint une milice combattant dans le centre du Myanmar.

« On m’a assigné un rôle de cuisinière parce qu’ils hésitaient à me mettre en première ligne simplement parce que je suis une fille », a-t-elle déclaré.

L’année dernière, Mme Htet Htet, aujourd’hui âgée de 19 ans, a rejoint une unité de drones. Ce travail la place en première ligne, car les pilotes de drones doivent opérer dans le feu d’une zone de conflit. La chef de son unité, âgée de 26 ans, se remet encore des blessures causées par des éclats d’obus au cours de la bataille. Les femmes fabriquent leurs propres bombes en mélangeant du TNT et de la poudre d’aluminium, puis superposent des boules de métal et de la poudre à canon autour du noyau volatil.

D’octobre 2021 à juin 2023, l’organisation à but non lucratif Center for Information Resilience a vérifié 1 400 vidéos en ligne de vols de drones effectués par des groupes combattant l’armée birmane, dont la majorité étaient des attaques. Début 2023, le groupe déclarait documenter 100 vols par mois.

Au fil du temps, l’utilisation des drones est passée des quadricoptères disponibles dans le commerce fabriqués par des sociétés comme DJI à une gamme plus large, comprenant des drones improvisés comme ceux fabriqués par 3D.

Récemment, la 3D s’est lancée dans une virée shopping. Il cherchait une solution perfectionnée dans les tranchées des lignes de front ukrainiennes à un problème auquel lui et ses pilotes étaient confrontés : des brouilleurs de fabrication russe capables d’éliminer les drones en bloquant leurs signaux.

Quelques mois après que 3D ait formé son armée de drones, la junte a commencé à utiliser la technologie de brouillage venue de Chine et de Russie pour brouiller les signaux GPS qui guident les drones vers leurs cibles.

3D cherche des moyens de riposter. Lorsque l’armée birmane envoie ses drones pour poursuivre les combattants rebelles, elle doit suspendre le brouillage, ouvrant ainsi une fenêtre par laquelle elle peut également envoyer sa propre flotte aérienne.

Les nouveaux drones à vue à la première personne, ou FPV, offrent une autre solution potentielle au problème du franchissement des défenses électroniques. Drones de course amateurs reconvertis en armes à pilotage humain, les FPV peuvent être moins vulnérables au brouillage car ils sont contrôlés manuellement plutôt que guidés par GPS, et ils peuvent parfois être pilotés autour des interférences émises par les défenses des drones.

Les drones les plus récents ont remodelé le conflit en Ukraine, et les pièces nécessaires à la fabrication des FPV ont été distribuées aux rebelles du Myanmar ces derniers mois. Mais ils sont beaucoup plus difficiles à piloter que les drones conventionnels, pilotés avec des lunettes qui permettent au pilote de voir du point de vue du drone. En Ukraine, les pilotes s’entraînent souvent pendant des centaines d’heures sur des simulateurs avant d’avoir la chance de voler au combat.

Un après-midi récent, alors que le générateur des forces rebelles fonctionnait, un pilote de drone, Ko Sai Laung, était assis dans une cabane en bambou et perfectionnait ses compétences sur un ordinateur portable chargé d’un logiciel de simulation de drone ukrainien.

Il tenait un joystick dans ses mains, essuyant de temps en temps la sueur qui coulait sur son visage alors qu’il pilotait un drone virtuel au-dessus de simulations de terres agricoles ukrainiennes en direction des chars russes. Il s’est écrasé et s’est écrasé encore.

« Je suis fatigué », dit-il en se frottant les yeux. “Mais je dois continuer à m’entraîner.”

Le 4 avril, un gouvernement fantôme du Myanmar formé par des législateurs déchus et d’autres a annoncé qu’une flotte de drones, lancée par un groupe armé pro-démocratie, avait attaqué trois cibles dans la capitale du Myanmar : le quartier général militaire, une base aérienne et la maison des hauts responsables. Le général Min Aung Hlaing, le chef de la junte.

Malgré l’enthousiasme du gouvernement fantôme, aucun des drones kamikaze n’a causé de dégâts importants ce jour-là. Une analyse réalisée par le New York Times sur les images satellite n’a trouvé aucune preuve apparente de fumée, de brûlure ou d’autres signes d’une frappe réussie.

Pourtant, le simple fait de faire voler des drones si près du centre névralgique de l’armée birmane constitue en soi une arme psychologique puissante. Naypyidaw, la capitale du Myanmar, a été construite de toutes pièces au début des années 2000 comme ville forteresse.

L’objectif de l’attaque de drone sur Naypyidaw, a déclaré le Dr Sasa, porte-parole du gouvernement fantôme, n’était pas tant de tuer que d’envoyer un signal à la junte selon laquelle elle « ne devrait pas se sentir à l’aise de se déplacer librement à l’intérieur et à l’extérieur ».

De telles opérations, cependant, sont une mission à sens unique pour les drones minutieusement construits, et peuvent nécessiter d’en sacrifier des dizaines à la fois dans l’espoir qu’un seul d’entre eux puisse passer à travers les défenses. Les combattants de l’opposition manquent de financements suffisants et d’un approvisionnement fiable en pièces détachées. Les pièces et munitions qui peuvent être assemblées à la main dans un modèle de drone multirotor privilégié, capable de transporter des charges plus lourdes, coûtent plus de 27 500 dollars, a indiqué 3D.

Pourtant, les combats et les pertes continuent.

Le 20 mars, M. Shan Gyi, le pilote vedette des forces rebelles, pilotait un drone depuis un point situé sur la ligne de front. Soudain, une machine volante bien plus menaçante – un avion de combat de la junte – a hurlé au-dessus de nous. Ses bombes ont frappé, a expliqué 3D plus tard, et M. Shan Gyi a été tué au combat. Il avait 22 ans.

Mu Yi Xiao rapports contribués.

https://www.ctptimes.com

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