Les condamnations de la FIFA mises en péril par les questions liées à la volonté excessive des États-Unis

Près d’une décennie après que des policiers ont fait sortir à l’aube les dirigeants du football mondial d’un hôtel de luxe à Zurich, révélant ainsi un scandale de corruption qui a ébranlé le sport le plus populaire du monde, l’affaire risque de s’effondrer.

Ce revirement dramatique s’explique par la question de savoir si les procureurs américains ont abusé de la loi américaine en appliquant la loi américaine à un groupe de personnes, dont de nombreux ressortissants étrangers, qui ont fraudé des organisations étrangères alors qu’elles mettaient en œuvre des stratagèmes de corruption à travers le monde.

L’année dernière, la Cour suprême des États-Unis a limité une loi essentielle à l’affaire. Puis, en septembre, un juge fédéral, citant cela, a annulé les condamnations de deux accusés liés à la corruption dans le football. Aujourd’hui, plusieurs anciens responsables du football, dont certains ont payé des millions de dollars d’amendes et ont purgé une peine de prison, affirment que les stratagèmes de corruption pour lesquels ils ont été reconnus coupables ne sont plus considérés comme un crime aux États-Unis.

Enhardis par les condamnations annulées, ils demandent que leurs dossiers soient effacés et que leur argent soit restitué.

Leurs espoirs sont liés aux affaires de septembre, dans lesquelles les deux accusés ont bénéficié de deux récents arrêts de la Cour suprême qui avaient rejeté l’application par les procureurs fédéraux de la loi en jeu dans les affaires de football et ont offert de rares indications sur ce que l’on appelle la fraude aux services honnêtes. Il a été reconnu que les accusés dans le procès du football s’étaient livrés à des pots-de-vin privant des organisations situées en dehors des États-Unis des services honnêtes de leurs employés, ce qui constituait à l’époque une fraude. Mais le juge a statué que les nouvelles directives du tribunal signifiaient que ces actions n’étaient plus interdites par la loi américaine.

Ce coup dur porté à l’affaire, que contestent les procureurs fédéraux de Brooklyn, pourrait transformer l’histoire de la corruption profondément enracinée dans le football mondial – détaillée dans un acte d’accusation de 236 pages et prouvée par 31 plaidoyers de culpabilité et quatre condamnations au procès – en une histoire également sur le le long bras de la justice américaine qui va trop loin.

“C’est assez significatif”, a déclaré Daniel Richman, ancien procureur fédéral et professeur de droit à l’Université de Columbia, “puisque le juge a rejeté la théorie fondamentale du gouvernement”. Il a qualifié l’opinion de « surprenante mais bien motivée ».

Les procureurs du bureau du procureur américain pour le district Est de New York se préparent à réagir. “Ce bureau défendra vigoureusement les condamnations”, a déclaré jeudi un porte-parole, John Marzulli, “et ne restera pas à l’écart si les malfaiteurs cherchent à récupérer les millions de dollars de gains mal acquis”.

Dans un dossier déposé ce mois-ci, les procureurs ont fait valoir que la juge fédérale qui a présidé les affaires de la FIFA, Pamela K. Chen, avait mal interprété la Cour suprême. Les accusés étrangers, disaient-ils, avaient « des liens et des activités substantielles avec les États-Unis » et avaient montré qu’ils savaient que ce qu’ils avaient fait était un crime.

Le débat juridique intervient dans un contexte d’inquiétude croissante quant au fait que les organisations sportives mondiales comme la FIFA, l’instance dirigeante du football mondial dont le siège est en Suisse, opèrent dans un monde à part, intouchable pour les autorités. La corruption systémique parmi les plus hauts dirigeants du football mondial était largement documentée, mais jusqu’à ce que le ministère de la Justice monte son dossier complexe et dépose des actes d’accusation en 2015, aucun gouvernement n’avait pris le risque de s’y prendre de manière aussi ambitieuse, avec des accusations qui touchaient trois continents.

Une fois rendue publique, l’enquête de la FIFA est devenue l’une des plus grandes affaires de corruption transfrontalière de l’histoire des États-Unis. Cela a nécessité la coopération des autorités étrangères, qui ont aidé à procéder aux arrestations et à l’extradition des accusés vers les États-Unis, et ont révélé des décennies de corruption ; accusations de contrats secrets, de dépôts d’argent et d’intimidation en salle d’audience ; et la confirmation officielle que des millions de dollars en espèces avaient fait basculer les votes pour attribuer les Coupes du monde 2018 et 2022 à la Russie et au Qatar.

L’affaire a été une aubaine pour les avocats en col blanc et un coup de pouce pour le sport international. Cela a renforcé la notoriété des procureurs américains, qui ont été félicités pour avoir appliqué de manière créative la loi américaine sur la fraude électronique dans les services honnêtes, qui interdit aux gens de trahir leur employeur en se livrant à des pots-de-vin et à des pots-de-vin qui injectent de l’argent dans leurs propres poches. Cette stratégie juridique a été largement considérée comme une nouvelle manière de lutter contre la corruption commerciale transnationale.

Ces accusations ont conduit à une refonte de la direction de la FIFA, notamment à l’éviction de son président de longue date, Sepp Blatter, et ont fait des acteurs clés de l’affaire des célébrités. Loretta Lynch, alors procureure générale des États-Unis, était surnommée FIFA-Jägerin, ou la chasseuse de la FIFA, par les médias allemands.

C’était loin d’être la première fois que le ministère de la Justice déposait des accusations complexes avec des angles globaux. Mais sa portée et sa concentration démesurée sur d’autres parties du monde ont amené à se demander pourquoi les procureurs fédéraux de Brooklyn avaient choisi de consacrer des années de ressources à l’enquête. Pour se justifier, les procureurs ont souligné le recours des accusés aux banques américaines et, plus largement, le « affront aux principes internationaux » que Mme Lynch a déclaré que leurs stratagèmes représentaient.

Aujourd’hui, alors que les procureurs américains se préparent à défendre leur travail devant une cour d’appel fédérale, l’idée selon laquelle la loi américaine pourrait s’appliquer là où d’autres ne pouvaient ou ne voulaient pas agir est remise en question. Cela a ouvert la porte à une possibilité dramatique : que d’éminents responsables sportifs et hommes d’affaires qui auraient sollicité ou accepté des pots-de-vin pourraient voir leurs convictions annulées et leur fortune restituée.

Dans une interview la semaine dernière, l’ancien officiel du football paraguayen Juan Ángel Napout a déclaré qu’il avait été condamné pour donner l’exemple. “Pourquoi moi?” il a dit. “Ils avaient besoin de quelqu’un, et c’était moi.”

M. Napout a versé plus de 4 millions de dollars au gouvernement des États-Unis, qui a jusqu’à présent transféré plus de 120 millions de dollars d’argent confisqué à la FIFA et s’est engagé à débloquer des dizaines de millions supplémentaires. De retour chez lui à Asunción depuis sa sortie de prison l’été dernier, M. Napout, 65 ans, demande aux États-Unis d’annuler sa condamnation et de restituer son argent.

M. Napout a été incarcéré plus longtemps que quiconque impliqué dans cette affaire tentaculaire, son style de vie autrefois luxueux a été bouleversé lorsqu’il est devenu cuisinier dans une prison de Floride. Il a déclaré qu’il n’avait pas envisagé de faire appel avant l’audition des acquittements en septembre et qu’il ne procédait qu’à la demande de sa famille « afin que mon casier soit purifié ».

Même si l’appel du gouvernement contre les récents acquittements est en cours – une question ouverte qui doit être résolue avant que la demande de M. Napout ne soit traitée – il n’est pas le seul à saisir l’occasion de repartir à zéro.

Ces dernières semaines, José Maria Marin, un ancien responsable du football brésilien qui a également purgé une peine de prison et payé des millions en amendes, et Alfredo Hawit, un ancien haut responsable du football hondurien qui a plaidé coupable et a coopéré avec le gouvernement, ont formulé des demandes similaires.

Dans leurs documents juridiques, ils reprennent certains des arguments avancés lors de leur première inculpation, lorsque les avocats s’étaient opposés à ce qu’ils ont qualifié d’utilisation trop zélée par les procureurs américains d’une loi vague. À l’époque, certains soulignaient que, dans des pays comme le Brésil, verser des pots-de-vin dans le cadre d’une transaction commerciale privée pour conclure un accord ou un contrat n’était pas rare – voire illégal.

Alors que la bataille juridique se poursuit, d’éminents adversaires dans cette affaire ont tourné la page. Les organisations de football impliquées ont de nouveaux dirigeants. En 2019, quatre ans après que Mme Lynch ait lancé un avertissement sévère aux personnalités non encore inculpées dans cette affaire – « Vous ne nous attendrez pas » – elle a rejoint le cabinet d’avocats américain Paul, Weiss et est devenue une animatrice de la nouvelle FIFA. . Au moins deux fois ces dernières années, elle s’est adressée directement à la FIFA, saluant « l’engagement renouvelé de l’organisation en faveur de la transparence et d’un comportement éthique ».

Mme Lynch n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Mais récemment, la FIFA a fait l’objet d’une nouvelle surveillance pour avoir contourné les processus standards, comme lorsqu’elle a effectivement accordé les précieux droits d’organisation de la Coupe du monde 2034 à l’Arabie saoudite sans appel d’offres. Le président de la FIFA, Gianni Infantino, devenu président après l’éviction de M. Blatter, a envisagé de prolonger les limites de son mandat à ce poste le plus élevé.

Le résultat des nouveaux appels, qui seront débattus devant la Cour d’appel américaine du deuxième circuit, pourrait avoir des implications non seulement pour les accusés condamnés comme M. Napout, mais aussi pour ceux qui ont été inculpés mais sont restés en liberté, en sécurité hors de portée des autorités américaines. Parmi eux figurent Jack Warner, courtier de longue date de la FIFA, de Trinité-et-Tobago ; les dirigeants de la télévision argentine Hugo et Mariano Jinkis ; et les anciens footballeurs brésiliens Marco Polo del Nero et Ricardo Teixeira.

Au moins 200 millions de dollars payés par les personnes condamnées sont également en jeu ; Une partie de cette somme a été versée à la FIFA, considérée comme victime de la corruption dans sa propre maison, et réservée à des causes telles que des programmes de football pour les femmes, les jeunes et les personnes handicapées. La FIFA a déclaré que 50 millions de dollars avaient déjà été alloués à des projets.

Paul Tuchmann, ancien procureur chargé de l’affaire au sein du cabinet d’avocats Wiggin and Dana, a qualifié la décision d’acquittement des deux accusés de « contretemps », mais a déclaré que quelle que soit la décision de la cour d’appel, « vous ne pouvez pas remonter le temps et effacer l’impact.

Pourtant, a ajouté M. Tuchmann, défaire le travail du gouvernement aurait de vastes conséquences – au sein du sport mondial et au-delà.

« Ceux qui font preuve d’une certaine astuce comprendront que le système de justice pénale américain ne les touchera pas », a-t-il déclaré. “Et je pense que c’est malheureux.”

Ken Bensinger rapports contribués.

https://www.ctptimes.com

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