Les aimants poussiéreux de la Voie Lactée

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“La nation qui contrôle le magnétisme contrôlera l’univers.” C’est ce qu’affirmait Dick Tracy, le détective fictif de la bande dessinée de Chester Gould, en 1962.

Mais le magnétisme contrôle-t-il aussi l’univers ?

Environ sept étoiles naissent chaque année dans la Voie Lactée, notre galaxie natale. Ils viennent de la poussière et finissent par y retourner. Aujourd’hui, une image céleste, un tourbillon de couleurs impressionniste au centre de la Voie lactée, représente un premier pas vers la compréhension du rôle de ces champs magnétiques dans le cycle de mort et de renaissance stellaire.

L’image a été réalisée par David Chuss, physicien à l’Université Vanderbilt de Nashville, et une équipe internationale d’astronomes. Le projet est connu sous le nom de FIREPLACE, pour Far-InfraRed Polarimetric Large Area CMZ Exploration. La carte de l’équipe révèle des détails auparavant invisibles dans une partie de la Voie Lactée centrale large de 500 années-lumière.

Les couleurs représentent différentes températures de la poussière interstellaire : le vert indique une poussière froide et dense ; le rose indique une poussière plus chaude. À travers ces teintes se trouvent des lignes montrant les directions de la force magnétique dans les nuages. Les stries jaunes sont des jets de gaz ionisé chaud qui émettent des ondes radio. Les jets ont été enregistrés pour la première fois il y a deux ans par le radiotélescope MeerKAT en Afrique du Sud.

Chaque nouvelle génération d’yeux voit une nouvelle version de notre galaxie.

Pour cartographier les lignes de champ magnétique de la galaxie, le Dr Chuss et ses collègues ont volé à 45 000 pieds d’altitude à bord de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge, ou SOFIA, un 747 équipé pour l’astronomie. Un spectrographe spécial a mesuré la direction de polarisation de la lumière infrarouge émanant de la poussière, révélant point par point les directions des champs magnétiques.

Le centre de la Voie lactée est à peine perceptible à droite du centre de la carte, juste en dessous d’une petite goutte qui ressemble à un huit latéral. Au milieu de la goutte poussiéreuse se trouve un trou noir monstrueux, autour duquel la galaxie entière tourne comme un carrousel.

“La prochaine étape consiste à comprendre ce que tout cela signifie”, a déclaré le Dr Chuss lors d’une interview. Cette carte pourrait contenir des indices sur certains des processus les plus profonds et les plus complexes de la nature, notamment sur la façon dont les étoiles, sources de toute lumière et de toute vie dans l’univers, naissent.

“Cela permettra de tester de nouvelles théories”, a déclaré le Dr Chuss, “et guidera le développement de la prochaine génération d’exploration astronomique”.


Produit par Antonio de Luca et Élie Walker.
Image : Université Villanova/Pare, Karpovich, Chuss (PI).

https://www.ctptimes.com

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