Le Sénat se précipite pour adopter un projet de loi visant à réautoriser la FAA et à améliorer le transport aérien

Le Sénat se bat contre la date limite fixée à vendredi pour adopter une loi autorisant à nouveau la Federal Aviation Administration à un moment d’intense incertitude et de perturbation du système de transport aérien, mais une multitude de différends politiques et de questions sans rapport menacent de prolonger le débat.

En tant que l’un des rares projets de loi restants considérés comme un élément incontournable cette année, le paquet FAA est devenu un aimant pour des dizaines d’amendements et de directives politiques sur lesquels les législateurs se battent pour un vote, ce qui a ralenti sa progression au Sénat. Les intérêts régionaux ont également brouillé les alliances politiques habituelles entre les législateurs, rendant plus difficile une action rapide.

“Nous devons tous travailler de manière constructive et urgente pour terminer le travail sur la FAA”, a déclaré mercredi le sénateur Chuck Schumer de New York, leader de la majorité, au Sénat. « Personne, absolument personne, ne devrait vouloir que nous dépassions le délai. Cela augmenterait inutilement les risques pour tant de voyageurs et tant de travailleurs fédéraux.

Le projet de loi, qui autoriserait à nouveau l’agence pour les cinq prochaines années, fournirait plus de 105 milliards de dollars à la FAA et 738 millions de dollars supplémentaires au National Transportation Safety Board pour la modernisation des aéroports, les programmes technologiques et la sécurité. Cela renforcerait également le recrutement et la formation des contrôleurs aériens, codifierait les obligations de remboursement des compagnies aériennes envers les passagers et renforcerait la protection des passagers handicapés.

La législation est un compromis bipartisan négocié pendant des mois par les comités du Sénat et de la Chambre ayant compétence sur la FAA, après que le Congrès a autorisé plusieurs extensions à court terme de l’agence lorsque les législateurs n’ont pas respecté les délais antérieurs. La Chambre a adopté sa version du projet de loi il y a près d’un an par un vote déséquilibré de 351 voix contre 69.

“Pour que la FAA soit réalisée, nous avons besoin de rapidité et d’un désir commun d’arriver au oui”, a déclaré M. Schumer mercredi. « Tout membre qui insiste sur des changements superflus ne fera qu’augmenter la probabilité que nous ne respections pas la date limite. »

Alors que le projet de loi menace de stagner, la Chambre a approuvé mercredi une prolongation d’une semaine avant de quitter Washington pour le week-end. Mais il n’était pas clair si le Sénat serait en mesure de lui emboîter le pas avant la date limite, et les dirigeants ont continué à faire pression pour faire avancer la refonte à plus long terme.

Le débat intervient à un moment d’incertitude aiguë concernant le système aéronautique, qui a récemment connu une série d’épisodes préoccupants tels que des quasi-collisions dangereuses sur les pistes, des dysfonctionnements d’avions et des milliers de retards et d’annulations de vols.

Les dirigeants du Sénat ont prévu un vote test clé jeudi après-midi, qui déterminera la rapidité avec laquelle le projet de loi pourra avancer.

Le sénateur Ted Cruz du Texas, le plus haut républicain de la commission du commerce, a déclaré que le Sénat avait de « très bonnes chances d’adopter le projet de loi » d’ici vendredi et qu’il s’attendait à « un vote bipartisan fort en fin de compte ».

«C’est ce que j’aimerais voir se produire», a-t-il déclaré. “Il s’agit d’un projet de loi qui intègre des centaines de priorités de membres des deux côtés de l’allée et qui fait de réels progrès en termes d’amélioration de la sécurité, en termes d’investissement dans les contrôleurs aériens pour réduire les retards.”

Les sénateurs conservent leur influence pendant que le temps presse dans un organe qui a besoin de 60 voix pour briser une obstruction systématique. Ils ont déposé des dizaines d’amendements au projet de loi qu’ils souhaitent soumettre au vote des dirigeants du Sénat. Certaines propositions concernent le système aérien, tandis que d’autres sont des textes législatifs totalement distincts que leurs partisans souhaitent ajouter au projet de loi de la FAA pour augmenter leurs chances d’adoption.

L’un des combats régionaux les plus intenses a porté sur une disposition du projet de loi qui ajouterait cinq vols aller-retour au départ de l’aéroport national Ronald Reagan, à l’extérieur de Washington, DC. Les partisans, parmi lesquels Delta Air Lines, ont déclaré vouloir élargir l’accès au la capitale nationale et accroître la concurrence.

Mais la proposition a suscité la colère des législateurs représentant la région, qui ont fait valoir que l’aéroport possède la piste la plus fréquentée du pays et ne peut pas accueillir de vols supplémentaires. Les sénateurs Tim Kaine et Mark Warner de Virginie ainsi que Benjamin L. Cardin et Chris Van Hollen du Maryland, tous démocrates, ont déposé un amendement visant à interdire les nouveaux vols. S’ils n’obtiennent pas de vote sur leur proposition, M. Kaine et M. Warner ont menacé jeudi de s’opposer à l’adoption rapide d’une prolongation d’une semaine, qui, selon eux, permettrait aux dirigeants de dépasser le délai procédural sur l’ensemble du paquet sans autorisant tout vote d’amendement.

Un autre groupe de sénateurs faisait pression pour que soit voté leur proposition bipartite visant à arrêter l’expansion de la technologie de reconnaissance faciale par la Transportation Security Administration dans les aéroports et à la restreindre là où elle est utilisée.

Les sénateurs ont également proposé d’ajouter un certain nombre d’idées politiques sans rapport.

Le sénateur Josh Hawley, républicain du Missouri, a exigé un vote sur son projet de loi qui élargirait l’éligibilité à une compensation fédérale pour le groupe de personnes lésées par l’exposition au programme d’armes nucléaires du pays. (Le Sénat a adopté le projet de loi en mars, mais la Chambre ne l’a pas adopté.) Il s’est également engagé à bloquer l’approbation rapide d’une prolongation si sa mesure n’était pas votée.

M. Cardin et M. Van Hollen voulaient ajouter une mesure bipartite pour permettre au gouvernement fédéral de financer entièrement le remplacement du pont Francis Key Scott à Baltimore, qui s’est effondré fin mars.

Les sénateurs Richard J. Durbin de l’Illinois, démocrate n°2, et Roger Marshall, républicain du Kansas, voulaient joindre leur législation relative à la concurrence des cartes de crédit.

Et les sénateurs Marsha Blackburn, républicaine du Tennessee, et Richard Blumenthal, démocrate du Connecticut, cherchaient à annexer la loi sur la sécurité des enfants en ligne, qui obligerait les réseaux sociaux à prendre des « mesures raisonnables » pour éviter que des mineurs ne soient blessés sur leurs sites.

Les dirigeants du Sénat ont souligné le vote écrasant de la semaine dernière, 81 contre 10, pour commencer l’examen du projet de loi, signe d’une dynamique et d’un consensus autour de la mesure. Mais ils travaillaient toujours jeudi pour parvenir à un accord visant à accélérer le processus, et la voie à suivre pour approuver la prolongation à court terme n’était pas claire.

Le sénateur John Thune du Dakota du Sud, numéro deux républicain, a déclaré mercredi qu’il semblait « de plus en plus improbable » qu’un accord puisse être conclu, mais qu’« il y a toujours de l’espoir ».

« Tout le monde a le contrôle sur ce sujet en ce moment », a-t-il déclaré. “Il reste à voir s’ils seront pleinement exercés ou non.”

Tout changement majeur apporté par le Sénat à la mesure bloquerait la Chambre, où les dirigeants ont exhorté leurs collègues du Capitole à écarter les dispositions sans rapport.

Le projet de loi est un « ensemble soigneusement négocié, et le soutien à ce paquet pourrait être compromis si le Sénat commençait à démêler les éléments clés de l’accord ou à ajouter une législation totalement indépendante au paquet », a déclaré Justin Harclerode, porte-parole des Républicains au sein de la commission des transports de la Chambre. . Il a ajouté que les éléments politiques pourraient « compliquer son adoption à la Chambre ».

Les acteurs de l’industrie du transport aérien ont demandé l’adoption rapide du projet de loi afin de résoudre une série de problèmes critiques du système et de fournir à la FAA une certitude opérationnelle à long terme.

“A4A soutient l’adoption rapide du texte bipartisan et bicaméral convenu qui a été publié dimanche soir après des mois de négociations réfléchies”, a déclaré Airlines for America, un groupe commercial, dans un communiqué. « Des amendements superflus et non pertinents menacent ce projet de loi incontournable à l’approche de la date limite du 10 mai. »

“Nous exhortons le Congrès à adopter sans délai l’accord de réautorisation de la FAA”, a déclaré Sara Nelson, présidente de l’Association of Flight Attendants-CWA, AFL-CIO, dans un communiqué. “Cet accord stabilisera la FAA et lui fournira les ressources nécessaires pour garantir que le système aéronautique américain reste la référence en matière de sûreté, de sécurité et de connectivité.”

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