Le nouveau président taïwanais Lai Ching-te fait face à de grands défis

Le président de Taiwan, Lai Ching-te, a prêté serment lundi, confronté à des choix difficiles sur la manière d’assurer l’avenir de la démocratie insulaire dans une période de turbulences – avec des guerres à l’étranger, des divisions aux États-Unis sur les priorités de sécurité américaines et des divisions à Taiwan sur comment préserver la paix fragile avec la Chine.

M. Lai a entamé son mandat de quatre ans en tant que président de Taiwan lors d’une cérémonie matinale, avant de prononcer un discours inaugural exposant ses priorités devant un public devant le bâtiment du bureau présidentiel à Taipei, la capitale de Taiwan.

Il a déclaré qu’il continuerait à renforcer ses liens avec Washington et d’autres partenaires occidentaux tout en résistant aux menaces de Pékin et en renforçant les défenses de Taiwan. Mais il pourrait également tendre un rameau d’olivier à Pékin, se félicitant de la reprise des négociations si le dirigeant chinois, Xi Jinping, mettait de côté sa condition préalable essentielle : que Taiwan accepte qu’il fasse partie de la Chine.

« Nous verrons l’accent mis sur la continuité en matière de sécurité nationale, sur les questions trans-détroit et sur la politique étrangère », a déclaré Lii Wen, nouveau porte-parole du nouveau dirigeant, dont le Parti démocrate progressiste promeut le statut distinct de Taiwan de la Chine.

Mais M. Lai, 64 ans, se heurte à des obstacles pour tenter de maintenir le cap fixé par son prédécesseur, Tsai Ing-wen.

Contrairement à Mme Tsai, M. Lai est moins expérimenté dans les négociations de politique étrangère et a un historique de remarques combatives qui peuvent revenir le hanter. Il doit également faire face à deux partis d’opposition enhardis qui ont remporté au début de cette année la majorité des sièges à l’Assemblée législative – un défi auquel Mme Tsai n’a pas été confrontée au cours de ses huit années à la présidence.

Lorsque Mme Tsai a pris ses fonctions en 2016, la ligne dure de M. Xi commençait à galvaniser l’opposition occidentale. Mais aujourd’hui, les pays occidentaux sont également confrontés aux guerres en Ukraine et au Moyen-Orient ; M. Xi cherche à affaiblir les alliances forgées contre la Chine ; et les élections imminentes aux États-Unis ajoutent à l’incertitude quant à l’orientation de leur politique étrangère.

“C’est un environnement international beaucoup plus tendu pour Lai en 2024 que pour Tsai en 2016”, a déclaré Kharis Templeman, chercheur à la Hoover Institution, un groupe de réflexion de l’Université de Stanford, qui étudie la politique taïwanaise. “La guerre en Ukraine, le tournant de la Chine vers une répression intérieure encore plus forte, la détérioration des relations entre les États-Unis et la Chine et les huit dernières années d’hostilité entre les deux rives du détroit ont placé Lai dans une position encore plus difficile.”

Pékin a déjà clairement fait savoir qu’il déteste M. Lai plus que Mme Tsai. Dans les semaines et mois à venir, il pourrait intensifier la pression militaire et commerciale sur Taiwan pour tenter d’affaiblir sa présidence. L’équipe de responsables de M. Xi a également courtisé énergiquement le Parti nationaliste d’opposition de Taiwan, qui favorise des liens plus étroits avec la Chine et a remporté le plus de sièges à l’Assemblée législative de Taiwan lors des élections de cette année.

Bien que M. Lai ne soit pas le brandon imprudent que les responsables chinois prétendent être, ils ne lâcheront pas sa remarque de 2017 selon laquelle il était « un travailleur pragmatique pour l’indépendance de Taiwan », a déclaré Brent Christensen, ancien directeur de l’Institut américain de Taiwan. Taiwan qui a rencontré M. Lai alors qu’il était un homme politique prometteur. (Washington n’a pas de relations diplomatiques formelles avec Taiwan et l’institut est de facto l’ambassade.)

“Pékin a une longue mémoire et une très profonde méfiance à son égard”, a déclaré M. Christensen, aujourd’hui professeur adjoint à l’Université Brigham Young, à propos de M. Lai. “Ils continueront à le tester au cours des années à venir.”

Les responsables autour de M. Lai ont déclaré que le soutien continu des États-Unis à l’Ukraine ne menaçait pas la sécurité de Taiwan avec Washington. Au contraire, disent-ils.

« Une telle démonstration d’une détermination inébranlable et incontestable à sauvegarder la démocratie n’enlève rien à la défense de pays comme Taiwan », a écrit Joseph Wu, le ministre des Affaires étrangères sortant de Taiwan, dans un article récent dans Foreign Affairs. “En fait, c’est un moyen de dissuasion clé contre l’aventurisme de la part de Pékin.”

Malgré cela, il y a un débat à Taiwan sur la mesure dans laquelle les États-Unis peuvent contribuer à renforcer l’armée de l’île dans les prochaines années tout en continuant à s’occuper des guerres en Ukraine et entre Israël et Gaza, dont aucune ne devrait se terminer de sitôt.

Le retard de Taiwan en matière de commandes d’armes et d’équipements militaires non livrés en provenance des États-Unis s’élevait à près de 20 milliards de dollars fin avril, selon les estimations d’Eric Gomez et Benjamin Giltner du Cato Institute, un groupe de réflexion de Washington. Les fonds supplémentaires récemment approuvés par le Congrès pour Taiwan seraient « utiles, mais pas une solution miracle », a déclaré M. Gomez dans un courrier électronique.

Les opposants de M. Lai à Taiwan affirment qu’il risque de conduire l’île dans une impasse en matière de sécurité – incapable de parler avec Pékin et pourtant mal préparé à toute confrontation. Fu Kun-chi, membre du Parti nationaliste à l’Assemblée législative de Taiwan qui s’est récemment rendu en Chine, a cité l’Ukraine comme un avertissement.

“Depuis les temps anciens, les habitants d’un petit pays ou d’une petite région ne se sont pas affrontés contre le plus grand pays voisin pour se battre”, a déclaré M. Fu dans une interview. « Serait-il vraiment dans l’intérêt des Américains de mener une guerre à travers le détroit de Taiwan ? Je ne le pense vraiment pas, et que les États-Unis soient confrontés à trois champs de bataille en même temps, est-ce possible ?

Les divisions politiques intérieures qui pourraient peser sur l’administration de M. Lai se sont manifestées avec véhémence au Parlement de Taiwan la semaine dernière. Les législateurs des partis rivaux se sont bousculés, ont crié et se sont bagarrés au sujet des nouvelles règles proposées concernant le contrôle des représentants du gouvernement.

Une confrontation immédiate avec Pékin après l’entrée en fonction de M. Lai est peu probable, ont déclaré des responsables gouvernementaux et de nombreux experts taïwanais. Le désir de M. Xi de stabiliser les relations avec Washington et de se concentrer sur la reconstruction de l’économie chinoise a réduit sa volonté de risquer une crise à propos de Taiwan.

Pour l’instant, M. Xi est plutôt susceptible d’imposer des pressions militaires, économiques et politiques sur Taiwan. Ces derniers mois, la Chine a envoyé des navires des garde-côtes près de Kinmen, une île sous contrôle taïwanais proche du continent chinois, dans le but d’intimider tout en évitant un conflit qui pourrait entraîner Washington.

M. Lai pourrait peut-être commencer à contenir les tensions avec Pékin en proposant des phrases rassurantes dans son discours inaugural, ont déclaré plusieurs experts. Cela pourrait inclure de souligner son engagement envers la constitution, en vertu de laquelle Taiwan est appelée la République de Chine. D’autres proches de M. Lai étaient sceptiques quant à la possibilité d’une amélioration majeure des relations.

M. Xi « veut faire progresser l’unification, il veut des progrès dans ce domaine », a déclaré I-Chung Lai, président de la Prospect Foundation, un groupe de réflexion financé par le gouvernement à Taipei (il n’a aucun lien de parenté avec le président élu). “Mais Taiwan ne peut tout simplement pas faire plus de concessions sur ce point, et c’est donc le dilemme auquel Lai Ching-te est confronté dans ses relations avec la Chine.”

https://www.ctptimes.com

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