Le juge Merchan accuse Trump d’outrage pour avoir violé l’ordonnance de bâillon lors du procès Hush-Money

Le juge chargé de l’affaire pénale de Donald J. Trump à Manhattan l’a jugé pour outrage mardi, en infligeant une amende de 9 000 dollars à l’ancien président pour avoir violé à plusieurs reprises une ordonnance de silence et en l’avertissant qu’il pourrait aller en prison s’il continuait à attaquer les témoins et les jurés.

“Le tribunal ne tolérera pas la poursuite des violations délibérées de ses ordonnances légales”, a déclaré le juge Juan M. Merchan alors que le procès de M. Trump reprenait pour une troisième semaine. Il a ajouté que même s’il était « très conscient et protecteur des droits de l’accusé au titre du premier amendement », il emprisonnerait M. Trump « si nécessaire et approprié ».

Le juge Merchan a déterminé que M. Trump avait bafoué l’ordre de silence en faisant neuf déclarations publiques sur les réseaux sociaux et sur son site Web de campagne dans lesquelles il avait attaqué des témoins et le jury. Il a ordonné à M. Trump, le candidat républicain présumé à la présidence, de supprimer ces postes d’ici mardi après-midi.

La décision et l’avertissement du juge interviennent une semaine après une audience enflammée au cours de laquelle les procureurs avaient fait valoir que les déclarations de M. Trump menaçaient le procès.

L’un des avocats de M. Trump, Todd Blanche, a affirmé que l’ancien président n’avait pas violé l’ordonnance, mais le juge Merchan a réprimandé M. Blanche ce jour-là pour ne pas avoir rassemblé les faits ou les précédents juridiques à l’appui de M. Trump, le premier président américain à faire face à des poursuites pénales. “Vous n’avez rien présenté”, a grondé le juge Merchan M. Blanche.

La décision qui a suivi mardi a marqué un point bas dans les relations entre le tribunal et M. Trump, accusé d’avoir falsifié des dossiers pour dissimuler un scandale sexuel impliquant une star du porno. M. Trump a assisté au procès tous les jours, même s’il a été largement relégué à l’écart, se plaignant ensuite devant les caméras de l’ordre de silence et du juge. Mais maintenant, avec la sanction financière – et le spectre de la prison – sa fureur pourrait atteindre un point d’ébullition.

Les procureurs ont déjà alerté le juge de quatre nouvelles violations potentielles. Ceux-ci n’étaient pas couverts par l’ordonnance du juge Merchan mardi et seront discutés lors d’une autre audience jeudi matin.

La décision du juge de mardi et son interrogatoire lors de l’audience de la semaine dernière visaient deux des tactiques habituelles de M. Trump : sa tendance à mentir et son habitude de suggérer que chaque action qu’il entreprend est politique, même lorsqu’elle concerne ses affaires pénales.

Le juge Merchan a rejeté l’argument de M. Blanche selon lequel les messages de M. Trump ne violaient pas l’ordre de silence parce qu’ils étaient des réponses à des attaques politiques d’adversaires qui, par coïncidence, se trouvent être des témoins potentiels.

« Le simple fait de qualifier chacune des publications de l’accusé de réponse à une « attaque politique » ne signifie pas pour autant qu’il en soit ainsi », a écrit le juge.

Un témoin probable, Michael D. Cohen, est l’ancien avocat personnel et arrangeur de M. Trump. M. Cohen a critiqué M. Trump sur les réseaux sociaux, même si la semaine dernière, il a juré de « cesser de publier quoi que ce soit sur Donald », une décision qu’il a déclaré avoir prise « par respect pour le juge Merchan et les procureurs ».

Si M. Cohen brise son silence, il ne sera peut-être pas protégé des attaques de M. Trump : le juge, dans son ordonnance de mardi, a semblé avertir les témoins que s’ils provoquaient M. Trump, l’ancien président pourrait être libre de répondre.

L’ordre de bâillon, a écrit le juge Merchan, ne peut pas « être utilisé comme une épée plutôt que comme un bouclier par des témoins potentiels ». Dans ce qui semble être une référence indirecte à M. Cohen, le juge a ajouté qu’il « pourrait très bien considérer l’opportunité de maintenir la limitation » du discours de M. Trump « dans la mesure où il concerne certaines personnes ».

L’autre témoin attaqué par M. Trump, Stormy Daniels, est la star du porno que M. Cohen a payée pendant la campagne présidentielle de 2016 pour garder le silence sur son histoire de rencontre sexuelle avec M. Trump. L’ancien président, qui nie avoir eu des relations sexuelles avec Mme Daniels, est accusé d’avoir falsifié 34 documents commerciaux pour dissimuler le paiement.

Dans un message pour lequel M. Trump a été condamné à une amende, il a attaqué Mme Daniels sur son site Internet Truth Social, republiant une déclaration vieille de plusieurs années dans laquelle elle niait l’affaire. M. Trump a ajouté un commentaire décrivant faussement la déclaration comme nouvellement découverte : « REGARDEZ CE QUI VENAIT DE TROUVER ! LES FAKE NEWS LE RAPPORTERONT-ELLES ?

M. Trump n’a pas noté que la déclaration originale datait de janvier 2018 ni que Mme Daniels s’y était rétractée peu de temps après, expliquant qu’elle avait nié la relation sexuelle en raison d’un accord de non-divulgation.

Au cours de l’audience de la semaine dernière, le juge Merchan s’est concentré sur le mensonge de M. Trump sur le moment où la déclaration a été révélée.

“Alors ce n’est pas vrai?” il a demandé à M. Blanche.

« Ce n’est pas vrai », a concédé M. Blanche.

Dans la décision de mardi, le juge Merchan a convenu avec les procureurs que l’ancien président avait dépassé les limites en attaquant M. Cohen et Mme Daniels, sauf dans un message dans lequel il semblait les qualifier de « sacs sordides ». Faisant un clin d’œil à l’argument de M. Blanche selon lequel M. Trump peut répondre aux attaques politiques, le juge a trouvé une « corrélation ténue » entre le poste de M. Trump et la dénonciation par M. Cohen de la dernière candidature de l’ancien président à la Maison Blanche.

Le juge Merchan a tenu M. Trump au mépris des neuf autres déclarations signalées par les procureurs, y compris les moments où M. Trump a republié les commentaires d’autres personnes. Si M. Trump a choisi un message à partager avec ses partisans, a estimé le juge, « il est contre-intuitif et même absurde » de ne pas attribuer les rediffusions à M. Trump.

Dans un cas, M. Trump avait cité un commentateur de Fox News, Jesse Watters, dénigrant les jurés potentiels dans l’affaire en les qualifiant de « militants libéraux infiltrés ».

Un jour après le poste, l’un des jurés a demandé à quitter le jury.

Le juge Merchan n’est pas le premier juge à réprimander l’ancien président pour avoir rompu le silence. L’année dernière, le juge chargé du procès pour fraude civile de M. Trump lui a infligé une amende de 15 000 dollars pour avoir agressé un juriste.

Le juge Merchan a initialement imposé cette ordonnance à M. Trump fin mars, lui interdisant de faire des déclarations publiques sur les témoins, les procureurs, les jurés ou le personnel du tribunal, ainsi que sur leurs familles. Mais en une semaine, M. Trump a trouvé une faille et a attaqué à plusieurs reprises la fille du juge, consultante politique démocrate.

À la demande des procureurs, le juge Merchan a ensuite élargi la mesure pour couvrir ses proches ainsi que les proches du procureur de Manhattan, Alvin L. Bragg. Le juge Merchan et M. Bragg ne sont pas couverts par l’ordonnance et M. Trump est libre de les attaquer.

Lors de l’audience de mardi dernier, Christopher Conroy, procureur, a déclaré au juge Merchan que M. Trump avait enfreint l’ordre « à plusieurs reprises et ne s’était pas arrêté ». M. Conroy a ajouté que l’ancien président avait fait des déclarations en violation de cette loi même « ici même, dans le couloir » à l’extérieur de la salle d’audience.

“Il sait ce qu’il n’est pas autorisé à faire”, a déclaré M. Conroy à propos de M. Trump, “et il le fait quand même”.

M. Blanche a tenté de contrer cet argument, disant au juge que M. Trump faisait tout ce qu’il pouvait pour se conformer. Le juge Merchan a indiqué qu’il pensait que cette affirmation était ridicule, disant à l’avocat : « Vous perdez toute crédibilité auprès du tribunal ».

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