Le gouverneur Jim Justice fait face à de lourdes dettes commerciales alors qu’il cherche un siège au Sénat

Jim Justice, l’homme d’affaires devenu gouverneur politique de Virginie-Occidentale, est poursuivi en justice depuis des années par des banques, des gouvernements, des partenaires commerciaux et d’anciens employés pour des millions de dollars d’obligations non honorées.

Et pendant longtemps, M. Justice et les entreprises de sa famille ont réussi à conjurer une menace après l’autre grâce à des tactiques juridiques astucieuses, notamment en contradiction avec le personnage horrible qui l’a fait aimer de tant de Virginie occidentale. Mardi, il est largement favori pour remporter la primaire républicaine du Sénat et se diriger vers la victoire aux élections générales, surtout après le départ du président démocrate sortant, Joe Manchin III.

Mais maintenant, alors qu’il termine son deuxième mandat de gouverneur et fait campagne pour un siège au Sénat américain, les choses semblent plus difficiles. Tout comme Donald J. Trump, auquel il est souvent comparé – auquel il se compare souvent lui-même – M. Justice a fait face à une avalanche de jugements coûteux et de revers juridiques.

Et cette fois, il y en a peut-être trop, certains le soupçonnent, pour que le juge 73 et sa famille puissent tous les repousser.

“C’est une simple question de mathématiques”, a déclaré Steven New, un avocat de la ville natale de M. Justice, Beckley, en Virginie-Occidentale, qui, comme de nombreux avocats des pays charbonniers, a eu des contacts avec des sociétés de justice.

M. Justice et ses nombreuses entreprises seraient en mesure de gérer isolément certains de ces jugements potentiels de plusieurs millions de dollars, a déclaré M. New. Mais « quand on additionne tout cela et que l’on rassemble les jugements dans le temps, il semblerait qu’il n’en ait pas assez », a-t-il déclaré.

Fils d’un magnat du charbon, M. Justice a repris l’entreprise familiale en 1993 et ​​a étendu ses intérêts au-delà du charbon, avec des acquisitions dans l’agriculture et l’hôtellerie haut de gamme. Comme beaucoup d’entreprises tentaculaires, les sociétés Justice ont contracté des dettes prodigieuses. Mais ils ont également acquis la réputation de ne pas les payer – et cela pourrait les rattraper.

Une banque de la Virginie voisine, qui est au service de la famille Justice depuis des décennies, a entamé le processus de recouvrement de plus de 300 millions de dollars de prêts en souffrance. Certains des actifs les plus précieux de l’entreprise familiale, au premier rang desquels la station balnéaire de Greenbrier, vieille de 246 ans, sont dans le collimateur de la banque, et les recouvrements sur les comptes bancaires personnels du gouverneur et même sur sa maison sont désormais une possibilité. Des efforts ont déjà été en cours en Virginie pour saisir les propriétés appartenant au fils de M. Justice, James C. Justice III, président des sociétés familiales.

En Virginie occidentale, les autorités fiscales ont placé des privilèges sur les propriétés de Greenbrier pour des millions d’impôts impayés, quelques mois seulement après avoir vendu aux enchères des propriétés en souffrance fiscale appartenant au gouverneur ailleurs dans l’État.

Le recouvrement d’une dette aussi importante a dressé les créanciers les uns contre les autres, parfois au profit des juges. Une banque a poursuivi M. Justice ainsi qu’un certain nombre de banques le mois dernier après avoir découvert que la garantie de l’un de ses prêts, un terrain près de Greenbrier, avait également été donnée en garantie à une foule d’autres prêteurs.

Dans une autre affaire, un juge fédéral a forcé l’entreprise charbonnière appartenant à Justice à remettre un hélicoptère de l’entreprise à un créancier qui devait des millions de dollars, qui à son tour a accepté de partager le produit de la vente de l’hélicoptère avec un autre créancier, également redevable de plusieurs millions. Et pourtant, les poursuites, les jugements et les efforts de recouvrement ne cessent de s’accumuler.

Ni le bureau du gouverneur ni les avocats du ministère de la Justice n’ont répondu aux questions. Interrogé sur les difficultés croissantes des entreprises, M. Justice a déclaré à plusieurs reprises que les opérations quotidiennes de ses entreprises étaient supervisées par ses enfants et qu’il se concentrait sur ses fonctions de gouverneur.

“Il n’y a aucun moyen pour moi de perdre une seconde de concentration sur ce qu’a été mon travail depuis le premier jour”, a-t-il déclaré aux journalistes en février. « J’ai supporté ces absurdités tout le temps que j’ai été ici et tout. Mais absolument, je ne peux absolument pas quitter le ballon des yeux.

Le plus sérieux des problèmes de M. Justice concerne la Carter Bank and Trust, une banque régionale basée dans le sud de la Virginie. Carter Bank prêtait à la famille Justice depuis des décennies, accordant à un moment donné environ 775 millions de dollars de prêts aux entreprises Justice, soit plus d’un quart du total des prêts nets de la banque à l’époque.

Les sociétés judiciaires remboursaient régulièrement cette dette, mais en avril, elles n’ont pas remboursé le reste de cette dette – 302 millions de dollars de prêts personnellement garantis par le gouverneur et les membres de sa famille. La banque a exigé un remboursement immédiat.

Pour les juges, il s’agissait – comme l’a décrit le fils du juge dans une déposition l’été dernier – d’une « méga-crise ». En novembre, le gouverneur, sa famille et plus d’une douzaine de leurs entreprises ont poursuivi la banque devant un tribunal fédéral pour un milliard de dollars, affirmant que Carter Bank s’était livrée à des tactiques déloyales et coercitives qui rendaient impossible le remboursement des prêts.

Le procès contre la banque n’a pas ralenti les choses. En janvier, un juge d’un tribunal de l’État de Virginie s’est rangé du côté de la Carter Bank, et la banque n’a pas perdu de temps pour lancer le processus de recouvrement.

Les sociétés de justice ont porté l’affaire devant la Cour d’appel de Virginie, affirmant qu’elles ne pouvaient pas payer la caution, qui pouvait aller jusqu’à de 25 millions de dollars à bien plus de 300 millions de dollars et mettrait fin au processus de recouvrement. Le tribunal a déclaré qu’il ne pouvait pas interrompre les efforts de recouvrement.

Entre-temps, la banque a annoncé qu’elle vendait aux enchères le Greenbrier Sporting Club, propriété de Justice, au grand choc et à la consternation des membres du club, dont beaucoup possèdent des maisons valant plusieurs millions de dollars à proximité du parcours de golf du club.

Cette vente aux enchères est contestée devant les tribunaux, et une audience d’avril a été reportée alors que les discussions se poursuivent « dans le but de parvenir à une résolution qui pourrait répondre aux préoccupations de toutes les parties », a déclaré un avocat de Carter Bank dans un dossier.

Mais la perspective de perdre le club sportif laissait présager une menace pour le joyau de l’empire de la Justice : le Greenbrier Resort. La décision de M. Justice de le racheter après faillite en 2009 a fait de lui un héros d’État, et depuis lors, la station, évaluée à plus d’un demi-milliard de dollars, a accueilli des retraites du Congrès républicain, des camps d’entraînement de football professionnel et de grosses sommes d’argent. des tournois de golf, dont un pour LIV Golf, la ligue créée par le fonds souverain saoudien.

Il fait également partie des garanties de Carter Bank, et pas seulement de Carter : un prêt pouvant atteindre 50 millions de dollars de JPMorgan Chase à M. Justice est également partiellement garanti par Greenbrier. Les affaires juridiques impliquant les activités judiciaires révèlent souvent un enchevêtrement de responsabilités qui se chevauchent, et la lutte avec la Carter Bank ne fait pas exception. En février, le plus grand créancier de l’empire de la Justice, le Crédit Suisse, est intervenu et a poursuivi Carter Bank. Le Crédit Suisse, qui doit environ 850 millions de dollars, affirme dans sa plainte que les efforts de recouvrement de la Carter Bank ont ​​rendu plus difficile pour le Crédit Suisse de recouvrer sa propre dette auprès des entreprises Justice.

Les avocats des entreprises appartenant au ministère de la Justice ont souvent affirmé que les entreprises poursuivies ne pouvaient pas payer parce qu’elles n’avaient tout simplement pas d’argent. Mais de nombreux plaignants ont fait valoir qu’il s’agissait d’une feinte : les responsables de la justice vident discrètement les comptes des entreprises ciblées par les créanciers et transfèrent les fonds vers d’autres comptes, frustrant ainsi les efforts de recouvrement des dettes.

Un magistrat fédéral du Kentucky, où une société tente depuis des années de recouvrer des dizaines de millions de dollars en justice, a qualifié les mesures prises par les sociétés de justice pour éviter de divulguer des informations financières de « faute judiciaire la plus flagrante » qu’il ait jamais rencontrée dans ce domaine. Le banc. Le juge du district fédéral chargé de superviser cette affaire se demande maintenant s’il convient de condamner pour outrage les hauts responsables de la société Justice.

Alors que ces menaces s’accumulent, le juge insiste sur le fait que tout cela n’est qu’une diversion. Sur son formulaire de déclaration de candidature fédérale, il a énuméré des actifs évalués à environ 2 milliards de dollars et des passifs à moins de 110 millions de dollars ; cette liste n’inclut cependant pas les prêts de la Carter Bank ou du Crédit Suisse, pour lesquels ses sociétés étaient l’emprunteur et il était le garant.

Il dit régulièrement que tout ira bien à la fin.

“Notre famille a construit un empire qui emploie un très grand nombre de personnes”, a déclaré M. Justice lors d’un point de presse. “En fin de compte, tout semble s’arranger.”

Ses créanciers pourraient ne pas être d’accord avec cela.

Thomas Link, 59 ans, propriétaire d’une petite entreprise d’excavation, a été embauché pour effectuer certains travaux pour des entreprises appartenant à la justice en 2021. Les gens lui ont dit qu’il regretterait de faire affaire avec les juges, mais, a-t-il déclaré, il a été approché par le gouverneur lui-même. . Plusieurs mois plus tard, M. Link était fauché.

« ‘Je vous l’avais bien dit’ : c’est tout ce que j’ai entendu », a-t-il déclaré.

Le 24 avril, après un an et demi de litige, la société Justice a réglé avec M. Link, acceptant de lui verser une fraction des centaines de milliers de dollars qui lui sont dus, selon ses dires. La société n’a pas effectué le premier paiement de règlement.

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