Le défi du procès de Trump : être privé de contrôle

“Monsieur, pouvez-vous s’il vous plaît vous asseoir.”

Donald J. Trump s’était levé pour quitter la salle d’audience pénale de Manhattan alors que le juge Juan M. Merchan terminait mardi une discussion sur le calendrier.

Mais le juge n’avait pas encore ajourné le tribunal ni quitté le banc. M. Trump, 45e président des États-Unis et propriétaire de sa propre entreprise, a l’habitude de donner son propre rythme. Pourtant, lorsque le juge Merchan lui a conseillé de se rasseoir, l’ancien président l’a fait sans dire un mot.

Ce moment a mis en évidence une réalité centrale pour le candidat républicain présumé à la présidentielle. Au cours des six prochaines semaines, un homme qui valorise le contrôle et essaie de façonner les environnements et les résultats selon sa volonté ne contrôle que très peu de choses.

Tout ce qui concerne les circonstances dans lesquelles l’ancien président se présente chaque jour au tribunal pour siéger en tant qu’accusé dans l’affaire People c. Donald J. Trump au 100 Center Street lui répugne. L’environnement emprisonné dans l’ambre qui évoque le passé le plus criminel de la ville de New York. Le manque de contrôle. Les détails d’une affaire dans laquelle il est accusé d’avoir falsifié des dossiers commerciaux pour dissimuler un paiement à une star du porno afin d’empêcher que ses allégations d’une liaison avec lui n’émergent lors des élections de 2016.

Parmi les quatre affaires pénales auxquelles M. Trump est confronté, celle-ci est la plus personnelle. Et ses proches parlent franchement de sa réaction en privé : il regarde autour de lui chaque jour et n’arrive pas à croire qu’il doit être là.

Interrogée sur l’aversion de l’ancien président pour cette affaire, une porte-parole de campagne, Karoline Leavitt, a déclaré que M. Trump « avait prouvé qu’il resterait provocant » et a qualifié l’affaire de « guerre politique ».

Il est assis dans une salle d’audience décrépite qui, pendant la seconde moitié de la semaine dernière, était si froide que son avocat principal s’en est plaint respectueusement au juge. M. Trump a serré ses bras contre sa poitrine et a dit à un assistant : « Il fait glacial ».

Pendant les premières minutes de chaque journée de sélection du jury, un petit groupe de photographes était introduit dans la partie 59, au 15ème étage du palais de justice. M. Trump, obsédé par le fait d’être perçu comme fort et d’être vu en général, s’est préparé à ce qu’ils se précipitent devant lui en ajustant sa veste de costume et en tordant son visage pour lui donner un air renfrogné. Mais vendredi à la fin de la journée, M. Trump semblait hagard et froissé, sa démarche décentrée et ses yeux vides.

M. Trump a souvent semblé disparaître à l’arrière-plan dans une pièce lambrissée de bois clair avec un éclairage fluorescent intense et une odeur perpétuelle d’haleine aigre et caféée qui flottait partout.

Son visage a été visible par des dizaines de journalistes qui l’observaient dans une salle de débordement sur un grand moniteur avec une caméra en circuit fermé pointée sur la table de la défense. Il a chuchoté à son avocat et l’a poussé pour attirer son attention, a feuilleté des liasses de papier et, au moins à deux reprises, a semblé s’endormir pendant l’audience du matin. (Ses assistants ont publiquement nié qu’il somnolait.) S’endormir est quelque chose qui arrive de temps à autre à diverses personnes lors d’une procédure judiciaire, y compris aux jurés, mais cela traduit, pour M. Trump, le genre de vulnérabilité publique qu’il a rigoureusement essayé de mettre en avant. éviter.

Les essais sont par nature banals, avec des routines strictes et de longues périodes d’inactivité. M. Trump s’est toujours tenu à l’écart de ce type de formalisme, que ce soit en évitant les horaires stricts ou les pratiques ou structures de qui que ce soit d’autre, depuis l’âge de 20 ans jusqu’à son mandat dans le Bureau Ovale.

La banalité de la salle d’audience a pratiquement englouti M. Trump, qui cherche depuis des décennies à projeter une image de grandeur, une image qu’il a chevauchée depuis un studio de télé-réalité jusqu’à la Maison Blanche.

Lorsque le premier panel de 96 jurés potentiels a été amené dans la salle lundi après-midi dernier, M. Trump a semblé disparaître parmi eux, alors qu’ils étaient assis dans la tribune des jurés et dans les rangées du puits du tribunal. Le juge a clairement indiqué que le temps des jurés était sa priorité absolue, même aux dépens de l’ancien président.

Les conseillers ou assistants en communication de M. Trump qui lui remontent le moral sont restés à l’écart. Natalie Harp, ancienne animatrice du réseau d’information de droite OAN, qui transporte depuis des années une imprimante portable pour fournir à M. Trump un flux constant d’articles édifiants ou de publications sur les réseaux sociaux à son sujet, est présente. Mais elle et d’autres se trouvaient au deuxième rang derrière la table de la défense, ou plusieurs rangées plus loin dans la salle d’audience, incapables de parler à M. Trump pendant la procédure.

Il est difficile de se souvenir d’une autre fois où M. Trump a dû s’asseoir et écouter des insultes sans se tourner vers les réseaux sociaux ou une conférence de presse pour riposter. Et il est tout aussi difficile de se souvenir d’une autre fois où il a été contraint de s’ennuyer pendant aussi longtemps.

Ses proches s’inquiètent de la façon dont il va gérer le fait d’avoir si peu de choses à faire alors qu’il reste assis là pendant des semaines, avec seulement quelques jours de témoignage qui devraient être significatifs. Cela fait des décennies qu’il n’a pas dû passer autant de temps à proximité immédiate de quiconque ne faisant pas partie de sa famille, de son équipe ou de sa foule d’admirateurs.

Au cours des six prochaines semaines, M. Trump devra endurer davantage, notamment en écoutant les procureurs poser aux témoins des questions inconfortables sur sa vie personnelle en audience publique. Mardi, il fera face à une audience pour savoir si le juge est d’accord avec les procureurs sur le fait qu’il a violé à plusieurs reprises l’ordonnance lui interdisant de critiquer publiquement les témoins et autres.

La plupart du temps, M. Trump a été contraint de s’asseoir à la table, incapable d’utiliser son téléphone portable, et d’écouter les procureurs le décrivant comme un criminel et les jurés devant donner leur avis sur lui. Certaines de ces opinions ont été négatives, un juré potentiel étant obligé de lire à haute voix ses anciennes publications sur les réseaux sociaux le qualifiant de sociopathe et d’égocentrique. Les seules fois où il a souri, c’est lorsque les jurés potentiels faisaient référence à ses travaux qu’ils avaient appréciés.

Le plan hautement télégraphié était que M. Trump se comporte comme un candidat malgré le procès, utilisant l’ensemble de l’événement comme une pièce maîtresse dans ses affirmations d’un système judiciaire militarisé.

Mais la semaine dernière, à New York, le seul événement politique de M. Trump a été une halte dans une bodega de l’Upper Manhattan pour souligner le taux de criminalité dans le quartier. Cette apparition semblait lui insuffler de la vie, mais elle ressemblait aussi plus à un arrêt qu’un candidat à la mairie ferait qu’à un candidat présumé à la présidentielle. Certains conseillers sont conscients que M. Trump semble diminué et font pression pour que des événements plus nombreux – et plus importants – se déroulent dans la région de New York.

Beaucoup dans l’orbite plus large de M. Trump sont pessimistes quant à l’issue de l’affaire par un jury sans majorité ou par un procès nul, et ils considèrent qu’un acquittement pur et simple est pratiquement impossible. Ils se préparent à ce qu’il soit condamné, non pas parce qu’ils cèdent aux fondements juridiques, mais parce qu’ils pensent que les jurés de Manhattan, majoritairement démocrate, seront contre l’ancien président polarisant.

Mais le sentiment partagé par nombre de ses conseillers est que le processus pourrait lui nuire autant qu’un verdict de culpabilité. Le processus, estiment-ils, constitue sa propre punition.

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