L’attrait décontracté de la station de ski de Wolf Creek, dans le Colorado

C’était une magnifique journée de février sans nuages ​​et le ski au domaine skiable de Wolf Creek, dans le sud-ouest du Colorado, était superbe. La neige était douce et grinçante alors que je m’élançais dans les sous-bois et courais course après course sur des pistes damées peu peuplées. Tout était génial. Mais d’une manière ou d’une autre, mon souvenir persistant de cette journée est celui d’un autre moment.

Après ma dernière course, heureusement vidé, je me suis dirigé vers le Prospector Grill au pied de la montagne pour prendre un café de récupération. Quand j’ai commencé à chercher de l’argent, l’employé derrière le comptoir m’a fait signe de partir. Il commençait à ranger ses affaires et ce n’était que quelques dollars, mais c’était… agréable.

Lorsqu’on leur demande ce qui les attire à Wolf Creek, où les chutes de neige annuelles moyennes sont de 430 pouces, le plus élevé du Colorado, de nombreuses personnes ont une réponse rapide : « La neige ».

Et c’est exactement ce que Sherry Miller a évoqué. Mme Miller, 70 ans, se rend dans la région lorsque la neige manque dans les stations balnéaires proches de chez elle, dans le nord du Nouveau-Mexique, et elle a pu profiter des avantages du microclimat de Wolf Creek. « Nous avons connu des tempêtes où vous ne pouviez pas voir votre main devant votre visage », a-t-elle déclaré avec appréciation.

Mais si vous approfondissez ce qui fait que Wolf Creek se sent vraiment spécial, la réponse pour moi – et pour de nombreux autres visiteurs – est cette bonne ambiance.

“C’est super décontracté”, a déclaré Olesya Chornoguz, une skieuse de 39 ans de la région de Philadelphie qui se rend régulièrement dans diverses stations des Rocheuses et est devenue une fan de Wolf Creek. «Très cool, pas trop de monde. Les gens sont sympas et ils sont clairement là pour s’amuser.

Les 1 600 acres skiables de la région culminent aux 11 904 pieds de l’Alberta Peak et tendent à renforcer la confiance. Les clairières sont souvent à côté des dameuses, donc une sortie est toujours en vue en cas de problème. Il existe un terrain expert, bien sûr : longeant une falaise, l’escalier de Knife Ridge mène à des toboggans et à des bols et fera monter le rythme cardiaque de tout amateur de sensations fortes. Mais cela ne semble pas intimidant aux gens qui sont bons, mais peut-être pas assez bons pour être sponsorisés par Red Bull.

“Vous pouvez trouver des lignes très raides, mais elles ne sont pas implacables”, a déclaré Mme Miller. “Vous pouvez donc vous essayer à quelque chose de plus raide que votre zone de confort normale, sachant qu’il y aura des zones de répit moins profondes entre les deux.”

Cette douceur générale est de plus en plus rare dans une industrie du ski dominée par de grandes entreprises, avec souvent de longues files d’attente et des pistes encombrées et des prix qui ont grimpé jusqu’à 15 $ par jour pour un casier moyen.

Mon casier à Wolf Creek coûtait 75 cents.

C’est un endroit où le choc des autocollants est inversé : le tarif journalier des billets de remontée cette saison est de 89 $ pour les adultes et de 44 $ pour les enfants, grimpant jusqu’à 100 $ et 55 $, encore raisonnables, pendant les périodes de vacances. (Le prix habituel au plus grand Vail pour un billet de remontée d’une journée est de 269 $.) Les « jours d’appréciation locale », le prix descend à 66 $ et 33 $.

N’ayez crainte, visiteurs, car selon le site Web de Wolf Creek, « Tout le monde est un local ! Les réductions s’appliquent à tout le monde !

Lorsqu’une amie et moi sommes arrivés sur le parking lors de notre première matinée de février, elle a mentionné qu’elle avait laissé sa carte IKON dans une autre veste. J’ai dit qu’elle n’en aurait pas besoin de toute façon parce que Wolf Creek n’accepte pas IKON – ni Epic ni aucun des autres laissez-passer qui ont bouleversé l’industrie des sports de neige ces dernières années.

Une partie de la façon dont Wolf Creek maintient les coûts sous contrôle réside dans le manque d’équipements étendus (et coûteux à construire et à entretenir). Les améliorations sont progressives. Cette saison, une 11e remontée, la Tumbler, s’adressera aux skieurs débutants et intermédiaires avec une vitesse plus lente et une proximité avec le centre d’apprentissage.

“En raison de mon amour pour le ski, de celui de ma femme et de notre philosophie générale, nous aimons voir les gens pouvoir profiter des terrains publics et skier sans trop de cloches et de sifflets et sans beaucoup de règles – laissez-les en quelque sorte passez une bonne journée », a déclaré le PDG et directeur du domaine skiable Davey Pitcher. « C’est pourquoi nous n’avons pas de parc à neige : nous n’aimons pas vraiment cette concentration intense et tout le battage médiatique qui accompagne ces événements et ce genre de choses. Nous pensons qu’il est plus agréable de pouvoir trouver sa propre voie.

En revanche, trouver son chemin vers le domaine skiable n’est pas facile. Wolf Creek n’est pas à proximité d’un grand centre de population ou d’une autoroute. Les principaux aéroports les plus proches sont Albuquerque, à quatre heures, et Denver, à au moins cinq heures. Et une fois sur place, vous ne pouvez même pas rester sur la montagne : il n’y a pas d’hébergement au bord des pistes ni de scène après-ski. « Tout le monde skie, puis rentre chez lui et soutient notre communauté locale », a déclaré M. Pitcher. “Les restaurants et les hôtels sont importants pour l’économie et pour la répartition de cet argent.”

La plupart des hébergements se trouvent à 19 km dans la ville de South Fork ou à 24 km à Pagosa Springs. Cette dernière propose davantage d’hébergements et de restaurants, ainsi que des sources thermales minérales très agréables à la fin d’une journée de ski. Au Springs Resort (billet journalier : 67 $ pour les adultes/35 $ pour les enfants), vous pouvez donner un choc revivifiant au système en passant d’une immersion à plus de 100 degrés directement dans la rivière San Juan glaciale.

Bien que maigre en termes d’options de restauration et d’hébergement (même si une ancienne propriété vient d’être rénovée et a rejoint la chaîne de plein air LOGE), South Fork est un pari plus sûr si les prévisions météorologiques sont bonnes pour le ski mais risquées pour la conduite : La route vers le domaine skiable a tendance à rester ouvert lors de grosses tempêtes, tandis que le tronçon depuis Pagosa peut être fermé.

La famille Pitcher possède et exploite Wolf Creek depuis près de cinq décennies. Le père de Davey, Kingsbury, un pionnier de la planification en montagne aux États-Unis, a contribué à la création de Snowmass, a réalisé le premier tracé des remontées mécaniques de Big Sky, dans le Montana, et a construit le domaine skiable de Sierra Blanca (maintenant Ski Apache) et le domaine skiable de Santa Fe en Nouveau Mexique.

En 1976, Kingsbury a tourné son attention vers Wolf Creek, qui appartenait à un consortium d’investisseurs texans, dont des joueurs des Cowboys de Dallas. “Ils étaient vraiment bons au football, mais ils n’étaient pas très bons pour gérer un domaine skiable”, a déclaré sèchement Davey Pitcher. Lorsque le groupe a fait faillite, Kingsbury a bondi.

La présence des Pitchers se fait sentir partout – l’ascenseur Charity Jane Express porte par exemple le nom de l’épouse de Kingsbury – et la famille est impliquée. L’épouse de Davey, Rosanne, est vice-présidente du marketing et des ventes ; leur fils Keith est superviseur adjoint des ascenseurs et leur fille Erika travaille dans la conception graphique pour le marketing et la vente au détail. (Le frère de Davey, Peter, a acheté la station de ski Discovery, dans le Montana, au milieu des années 1980 ; c’est le seul endroit avec lequel Wolf Creek a un contrat de remontées mécaniques.)

Mais même Wolf Creek n’est pas à l’abri des forces du marché, et des chiffres familiers à l’industrie du ski se profilent actuellement : des développeurs ambitieux.

Au milieu des années 1980, un groupe dirigé par le milliardaire texan Red McCombs (décédé en février 2023) a acheté un terrain près de Wolf Creek Pass, dont une partie englobe en fait la base de certaines remontées mécaniques de la région. L’idée était d’aménager 300 acres dans le village de Wolf Creek, qui offrirait l’hébergement et les commodités qui manquent actuellement.

“Notre dernier plan prévoyait quelque chose qui totalisait 1 700 unités, qui étaient un mélange de maisons, de maisons de ville, de copropriétés et de chambres d’hôtel”, a déclaré Clint E. Jones, président du projet et principal dirigeant de la dernière décennie, lors d’un entretien téléphonique. . “Nous devons fournir de la nourriture et des boissons là-haut, nous devons fournir un certain niveau d’épicerie, de sorte que si quelqu’un reste toute la semaine, il dispose de certaines nécessités.”

Mais pour construire, les promoteurs ont d’abord dû relier ces acres à l’US Highway 160, qui relie Wolf Creek à Pagosa Springs et South Fork. Les organisations locales se sont regroupées et ont intenté une action en justice pour bloquer la construction d’une nouvelle route d’accès, arguant que le village de Wolf Creek aurait un impact considérable sur l’environnement et la faune, et mettrait à rude épreuve des ressources comme l’eau.

“C’est essentiellement la ville la plus haute d’Amérique du Nord qu’ils souhaitent y installer”, a déclaré Mark Pearson, directeur exécutif de la San Juan Citizens Alliance, un groupe qui s’oppose au projet, dans une conversation vidéo. « Cela provoque donc beaucoup de consternation, du genre : quelle est la situation des services médicaux d’urgence là-bas ? Je pense que la plupart des habitants apprécient Wolf Creek pour ce qu’il est aujourd’hui.

Christine Canaly, directrice du San Luis Valley Ecosystem Council, une autre organisation luttant contre le village, a souligné les risques pour l’écosystème. «C’est probablement la zone la plus riche en biodiversité, la plus concentrée et la plus écologiquement sensible du sud des Rocheuses», a-t-elle déclaré lors d’un chat vidéo. “Et c’est là qu’ils veulent construire, en plein milieu de ça !”

En octobre 2022, un juge fédéral de haut rang a invalidé le plan de route d’accès, arguant que l’impact environnemental n’avait pas été correctement cartographié ; le Service forestier et les promoteurs ont déposé un appel au printemps et une audience a eu lieu le 16 janvier à Denver. Une décision est attendue plus tard cette année. M. Jones a refusé de commenter davantage l’appel.

Quant au domaine skiable, Kingsbury Pitcher a brièvement fait partie du projet Village avant que la famille ne vende sa participation au début des années 2000 et ne connaisse un litige acrimonieux avec McCombs. Les Pitchers sont diplomates ces jours-ci : « À l’heure actuelle, le projet fait l’objet d’un procès auquel nous ne sommes pas partie prenante », a déclaré Rosanne dans un e-mail. “Nous sommes optimistes que si le projet va de l’avant, le promoteur travaillera avec nous pour compléter le créneau unique de Wolf Creek.”


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