L’assassinat d’un transfuge russe fait naître le spectre des escadrons de frappe

Les assassins de Maksim Kuzminov voulaient envoyer un message. Cela était évident pour les enquêteurs espagnols avant même de découvrir qui il était. Non seulement les tueurs lui ont tiré dessus à six reprises dans un parking du sud de l’Espagne, mais ils ont également écrasé son corps avec leur voiture.

Ils ont également laissé un indice important sur leur identité, selon les enquêteurs : des douilles d’obus de balles Makarov de 9 millimètres, une munition standard de l’ancien bloc communiste.

“C’était un message clair”, a déclaré un haut responsable de la Guardia Civil, la police espagnole qui supervise l’enquête sur le meurtre. “Je te trouverai, je te tuerai, je t’écraserai et je t’humilierai.”

M. Kuzminov a quitté la Russie pour l’Ukraine l’été dernier, faisant voler son hélicoptère militaire Mi-8 sur le territoire ukrainien et remettant l’avion ainsi qu’une cache de documents secrets aux agents des renseignements ukrainiens. Ce faisant, il a commis le seul délit que le président russe Vladimir V. Poutine a répété à maintes reprises qu’il ne pardonnerait jamais : la trahison.

Son assassinat dans la station balnéaire de Villajoyosa le mois dernier a fait craindre que les réseaux d’espionnage européens russes continuent d’opérer et ciblent les ennemis du Kremlin, malgré les efforts concertés pour les démanteler après l’invasion de l’Ukraine par M. Poutine en 2022.

Les services de renseignement russes ont été mis sur le pied de guerre et ont commencé à opérer avec un niveau d’agressivité dans le pays et à l’étranger qui rappelle l’ère stalinienne, a déclaré Andrei Soldatov, auteur et expert des services militaires et de sécurité russes.

« Il ne s’agit plus d’espionnage conventionnel », a-t-il déclaré. “Il s’agit d’opérations – et ces opérations pourraient inclure des assassinats.”

En Espagne, M. Kuzminov a vécu « une vie indiscrète », a déclaré un haut responsable de la Guardia Civil. Il fréquente les bars fréquentés par la clientèle russe et ukrainienne, brûlant l’argent qu’il a reçu de l’État ukrainien. Il a parcouru Villajoyosa dans une Mercedes Classe S noire.

La manière exacte dont les tueurs l’ont retrouvé n’a pas été établie, bien que deux hauts responsables ukrainiens aient déclaré qu’il avait contacté une ancienne petite amie, toujours en Russie, et l’avait invitée à venir le voir en Espagne.

“C’était une grave erreur”, a déclaré l’un des responsables.

De hauts responsables de la police, s’exprimant sous couvert d’anonymat, ont déclaré que ce meurtre présentait les caractéristiques d’attaques similaires liées au Kremlin, notamment l’assassinat d’un ancien commandant rebelle tchétchène à Berlin en 2019 et l’empoisonnement de l’ancien agent des renseignements militaires russes Sergueï V. Skripal en 2019. Salisbury, Angleterre, en 2018. M. Skripal a survécu.

Les deux tueurs encagoulés qui sont apparus sur les images des caméras de surveillance du parking du complexe d’appartements de M. Kuzminov étaient clairement des professionnels qui ont accompli leur mission et ont rapidement disparu, ont indiqué des responsables de la police.

“Il n’est pas courant ici en Espagne que quelqu’un soit abattu avec beaucoup de munitions”, a déclaré le chef Pepe Álvarez de la police de Villajoyosa. “Ce sont des indices qui pointent vers le crime organisé, vers une organisation criminelle, vers des professionnels.”

Même si aucune preuve d’une implication directe du Kremlin n’a émergé, la Russie n’a pas caché son désir de voir M. Kuzminov mort. Quelques semaines après sa défection, le programme d’information du dimanche soir du Kremlin a diffusé un segment citant d’autres pilotes et commandos des services de renseignement militaires russes jurant de se venger.

“Nous allons retrouver cette personne et la punir, avec toute la sévérité des lois de notre pays, pour trahison et trahison de ses frères”, a déclaré l’un des commandos, qui n’a pas été identifié. « Nous finissons par retrouver tout le monde. Nos bras sont longs.

La défection de M. Kuzminov était un coup d’État pour l’Ukraine, orchestré par une unité secrète du HUR, la branche de renseignement militaire ukrainienne. L’unité est spécialisée dans le recrutement de combattants et d’agents russes sur le territoire russe pour mener des missions de sabotage. Certains soldats de l’unité ont reçu une formation spécialisée de la CIA sur les opérations en environnement hostile.

Même si l’unité a réussi à persuader des Russes individuels et parfois de petits groupes de soldats de faire défection, la fuite audacieuse de M. Kuzminov – et la grande valeur de ce qu’il a livré – était sans précédent, a déclaré un haut responsable ukrainien connaissant l’opération.

Le succès des efforts déployés par l’Ukraine pour recruter des transfuges est difficile à quantifier. Des milliers de citoyens russes ont rejoint des unités de volontaires combattant aux côtés de l’armée ukrainienne et traversent parfois le territoire russe pour effectuer des raids éclair sur les avant-postes frontaliers. Il ne semble cependant pas qu’ils aient modifié l’équilibre des pouvoirs de manière significative.

M. Kuzminov a déclaré lors d’entretiens qu’il avait perdu ses illusions après avoir lu les messages publiés par des Ukrainiens sur Internet.

« J’ai compris qui était du côté du bien et qui était du côté de la vérité », a-t-il déclaré dans une interview accordée à un blogueur ukrainien.

En début de soirée du 9 août 2023, M. Kuzminov a décollé à bord d’un hélicoptère militaire d’un aérodrome de la région de Koursk, dans l’ouest de la Russie, pour ce qui était censé être une simple livraison de fret vers une autre base du pays. Avec lui dans le cockpit se trouvaient un technicien nommé Nikita Kiryanov et un navigateur Khushbakht Tursunov. Aucun des deux soldats ne semblait être au courant des projets de M. Kuzminov.

Peu après le décollage, M. Kuzminov a éteint l’équipement de communication radio de l’hélicoptère et a plongé à une altitude d’un peu moins de 20 pieds pour échapper aux radars. Puis il est entré en Ukraine.

Lors d’entretiens avec les médias ukrainiens, M. Kuzminov s’est montré timide sur ce qui s’est passé ensuite. Il a simplement déclaré qu’il avait posé l’hélicoptère à un point de rendez-vous convenu à l’avance dans la région de Kharkiv, à un peu plus de 16 kilomètres de la frontière, où il avait été accueilli par les commandos de la HUR.

“Tout s’est bien passé”, a-t-il déclaré lors d’une interview.

La réalité est plus compliquée. Lorsqu’il est entré dans le pays, M. Kuzminov a surpris un groupe de combattants ukrainiens, qui ont ouvert le feu, selon un autre haut responsable ukrainien. Dans la confusion, M. Kuzminov a reçu une balle dans la jambe.

Ce qui est arrivé à ses coéquipiers est moins clair. Un reportage de la télévision russe à leur sujet, citant un médecin légiste, a affirmé que les deux hommes avaient été tués par balle à bout portant et a suggéré que M. Kuzminov les avait tués avant d’atterrir. Le haut responsable ukrainien impliqué dans l’opération a déclaré que ce n’était pas vrai.

“Nos soldats leur ont tiré dessus”, a déclaré le responsable. “Sinon, ils auraient tué Kouzminov et auraient pu s’enfuir à bord de cet hélicoptère.”

Lors d’entretiens, M. Kuzminov a déclaré que ses coéquipiers n’étaient pas armés mais n’a jamais expliqué comment ils étaient morts.

Le HUR considère clairement la mission comme un succès majeur. Peu de temps après, le général Kyrylo Budanov, chef du renseignement militaire ukrainien, a annoncé que l’opération donnerait confiance à d’autres soldats russes qui envisageaient de faire défection. L’agence de renseignement a même produit un film documentaire sur l’opération pour montrer son triomphe.

M. Kuzminov a effectué une tournée médiatique, tenu une conférence de presse, donné des interviews dénonçant la guerre menée par la Russie et appelant les autres à suivre son exemple.

« Vous ne le regretterez pas », a-t-il déclaré dans le documentaire. « On prendra soin de vous pour le reste de votre vie. »

Le gouvernement ukrainien a payé 500 000 $ à M. Kuzminov et lui a fourni un passeport ukrainien et un faux nom : Ihor Shevchenko. Ils lui ont également offert la possibilité de se joindre à eux pour combattre la Russie.

Au lieu de cela, M. Kuzminov a quitté l’Ukraine en octobre et s’est rendu à Villajoyosa, une petite ville de la côte méditerranéenne populaire auprès des touristes britanniques et d’Europe de l’Est. Là, il s’est installé au neuvième étage d’un modeste immeuble à environ 10 minutes à pied de la plage.

C’était un choix curieux pour quelqu’un si explicitement visé par les autorités russes en vue de sa liquidation. La région est une base d’opérations bien connue des acteurs du crime organisé russe, dont certains entretiennent des liens avec les services de renseignement du pays, affirment les autorités espagnoles.

En 2020, la police espagnole a arrêté plus de 20 personnes liées à des groupes criminels russes, dont certaines opéraient depuis Alicante, dans la même province que Villajoyosa. Les personnes ont été accusées de blanchiment de millions de dollars acquis grâce au trafic de drogue et d’êtres humains, d’extorsion et d’assassinats à forfait, ont indiqué les autorités espagnoles.

Un autre transfuge militaire russe qui s’est installé en Espagne et s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour des raisons de sécurité a qualifié la région où M. Kuzminov s’est installé de « zone rouge » remplie d’agents russes. “Je n’irai jamais là-bas”, a-t-il déclaré.

Le matin du 13 février, une Hyundai Tucson blanche est entrée dans le garage situé sous l’immeuble de M. Kuzminov et s’est garée sur un emplacement vide entre les ascenseurs utilisés par les résidents et la rampe menant à la rue. Deux hommes y ont attendu plusieurs heures, selon un haut responsable de la Guardia Civil.

Vers 16 h 20, M. Kuzminov est entré dans le garage, s’est garé et a commencé à marcher vers les ascenseurs. Alors qu’il passait devant la Hyundai blanche, les deux assaillants ont surgi, l’ont interpellé et ont ouvert le feu. Bien qu’il ait été touché par six balles, la plupart dans le torse, M. Kuzminov a réussi à sprinter sur une courte distance avant de s’effondrer sur la rampe.

Les deux tueurs sont remontés dans la voiture et ont écrasé le corps de M. Kuzminov en sortant. Le véhicule a été retrouvé à quelques kilomètres de là, brûlé à l’aide de ce que les enquêteurs pensent être un accélérateur spécial. Il a fallu une semaine aux spécialistes pour identifier la marque et le modèle de la voiture et établir qu’elle avait été volée – deux jours avant le meurtre – à Murcie, une ville située à environ une heure de route.

Une unité spéciale de la Guardia Civil mène l’enquête dans le plus grand secret. Les autorités n’ont pas confirmé publiquement que M. Kuzminov était la personne tuée. Ils ont eu du mal à joindre les responsables ukrainiens susceptibles de les aider.

Mais parmi la communauté d’expatriés russes et ukrainiens vivant à Villajoyosa, il n’était pas question de savoir qui était à l’origine de cette mort.

« Tout le monde pense que les services l’ont éliminé », a déclaré Ivan, 31 ans, qui a fui sa ville natale, Kherson, en Ukraine, au début de la guerre. “Ils sont partout.”

Le rapport annuel espagnol sur les menaces à la sécurité nationale, publié ce mois-ci, indique que la Russie a réorganisé ses opérations de renseignement dans le pays après l’expulsion de 27 diplomates russes à cause de la guerre en Ukraine. Bien que moins nombreux, indique le rapport, les espions russes continuent de chercher des moyens de « déstabiliser le soutien de l’Espagne à l’OTAN ».

Dans le passé, les responsables russes se sont tordus pour tenter de dissimuler le lien du Kremlin avec divers assassinats en Europe, souvent face à des preuves claires de l’implication de l’État. Le cas de M. Kuzminov est différent. De hauts responsables russes ont parlé de sa mort avec une joie à peine dissimulée.

“Ce traître et criminel est devenu un cadavre moral au moment où il a planifié son crime sale et terrible”, a déclaré Sergueï Narychkine, directeur des services de renseignement étrangers russes.

Dmitri A. Medvedev, l’ancien président russe qui est aujourd’hui vice-président du conseil de sécurité du pays, a déclaré : « Un chien obtient la mort d’un chien. »

Contrairement à la grande fanfare qui a accompagné la défection de M. Kuzminov, les autorités ukrainiennes sont restées plutôt silencieuses au sujet de cet assassinat. Les hauts responsables craignent que cela puisse dissuader d’autres de suivre son exemple.

« Qui va coopérer avec nous après cela ? » » a déclaré l’un des hauts fonctionnaires.

“La Russie va diffuser une propagande intensive – elle le fait déjà – selon laquelle elle trouvera tous les traîtres”, a-t-il déclaré. “Il s’agit d’un message caché adressé aux autres citoyens russes, en particulier au personnel militaire, selon lequel nous vous retrouverons si vous nous trahissez.”

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