L’administration Biden suspend les approbations de nouveaux terminaux d’exportation de gaz

Le président Biden a suspendu vendredi le processus d’autorisation des nouvelles installations d’exportation de gaz naturel liquéfié afin d’analyser leur impact sur le changement climatique, l’économie et la sécurité nationale.

« Partout dans le pays et dans le monde, les gens subissent les conséquences dévastatrices du changement climatique », a déclaré M. Biden dans un communiqué. « Cette pause sur les nouvelles approbations de GNL considère la crise climatique pour ce qu’elle est : la menace existentielle de notre époque. »

Cette décision pourrait causer des problèmes à ce qui pourrait devenir le plus grand terminal d’exportation du pays, un projet de 10 milliards de dollars proposé en Louisiane et dont l’impact potentiel sur l’environnement a fait l’objet d’un examen minutieux.

La décision de M. Biden cette année électorale est considérée comme une victoire pour les militants du climat qui ont pressé l’administration de réduire les combustibles fossiles à un moment où les émissions de gaz à effet de serre doivent diminuer rapidement pour éviter une catastrophe climatique.

Le gaz, composé principalement de méthane, est plus propre que le charbon lorsqu’il est brûlé. Mais le méthane est un gaz à effet de serre beaucoup plus puissant à court terme que le dioxyde de carbone. Et il peut fuir n’importe où tout au long de la chaîne d’approvisionnement, de la tête de puits de production aux usines de transformation en passant par la cuisinière. Le processus de liquéfaction du gaz pour le transporter est également incroyablement gourmand en énergie, créant encore plus d’émissions.

Plus de 150 scientifiques ont signé une lettre adressée le 19 décembre à M. Biden, l’exhortant à rejeter le projet de Louisiane, connu sous le nom de Calcasieu Pass 2, souvent appelé CP2, et les installations supplémentaires proposées.

En seulement huit ans depuis qu’ils ont commencé à expédier du gaz naturel à l’étranger, les États-Unis sont devenus le leader mondial des exportations de GNL.

L’industrie pétrolière et gazière a dénoncé cette décision comme une « victoire pour la Russie et une perte pour les alliés américains », et a fait valoir que les expéditions de gaz vers l’Europe et l’Asie, qui ont grimpé en flèche depuis l’invasion de l’Ukraine par la Russie, contribuent à remplacer le charbon.

“Ce n’est rien d’autre qu’une promesse non tenue envers les alliés des États-Unis, et il est temps pour l’administration d’arrêter de faire de la politique avec la sécurité énergétique mondiale”, a déclaré Mike Sommers, président de l’American Petroleum Institute, un groupe commercial.

Le sénateur Bill Cassidy, républicain de Louisiane, dont l’État abrite plusieurs terminaux d’exportation de gaz, a déclaré dans un communiqué que « Poutine a dû concevoir cette stratégie ».

Mais cette semaine, 100 législateurs européens ont écrit à M. Biden pour lui dire qu’ils accueilleraient favorablement une pause.

Le gaz américain, les économies d’énergie et le développement des énergies renouvelables ont aidé l’Europe à éviter une crise énergétique en coupant le robinet de la Russie. « Nous sommes préoccupés par le fait qu’une fausse représentation des besoins énergétiques européens soit désormais utilisée comme excuse par l’industrie des combustibles fossiles et ses alliés pour accroître considérablement les exportations de GNL américain vers le marché mondial », ont écrit les législateurs.

Les responsables de la Maison Blanche ont déclaré que des exemptions seraient accordées en cas « d’urgences imprévues et immédiates en matière de sécurité nationale ».

La pause sur les permis n’affecterait pas les terminaux déjà approuvés. Les États-Unis disposent de sept terminaux et cinq autres sont en construction. Mais 17 autres projets sont en attente d’approbation.

Au sein de la Maison Blanche, il y a peu de divisions sur la décision de retarder le CP2 parce que les États-Unis expédient déjà beaucoup de gaz à l’étranger, ont déclaré des personnes proches des discussions qui ont demandé à rester anonymes car elles n’étaient pas autorisées à s’exprimer publiquement. Cette capacité devrait presque doubler au cours des quatre prochaines années, rendant ainsi le besoin du CP2 moins urgent.

“Aujourd’hui, nous avons une compréhension évolutive des besoins du marché en GNL, de l’approvisionnement à long terme en GNL et des impacts périlleux du méthane sur notre planète”, indique une fiche d’information distribuée par la Maison Blanche. « Nous devons également nous prémunir de manière adéquate contre les risques pour la santé de nos communautés, en particulier les communautés de première ligne aux États-Unis qui assument de manière disproportionnée le fardeau de la pollution provenant des nouvelles installations d’exportation. »

Les militants pour le climat ont célébré cette décision et annulé une manifestation qu’ils avaient prévue la semaine prochaine devant le ministère de l’Énergie.

“Le vent est en train de tourner”, a déclaré Colin Rees d’Oil Change International, un groupe qui cherche à mettre fin aux combustibles fossiles. Il a qualifié cette pause de « l’une des mesures les plus importantes jamais prises par un président américain pour mettre fin à la dangereuse expansion des combustibles fossiles et protéger la justice environnementale ».

L’examen, qui sera mené par les Laboratoires nationaux, et une période de commentaires publics devraient prendre des mois, presque certainement après l’élection présidentielle de novembre.

M. Biden a un programme climatique ambitieux, mais il a généralement hésité à attaquer l’industrie des combustibles fossiles. La rare exception a eu lieu lorsque les prix du gaz ont grimpé après l’invasion de l’Ukraine par la Russie et que le président a fustigé l’industrie pour ne pas produire suffisamment de pétrole tout en engrangeant des bénéfices records.

L’annonce de vendredi a fait allusion à une approche différente, saluée par les militants du climat désireux de voir le président s’en prendre aux sociétés pétrolières et gazières.

« Mon administration ne fera pas preuve de complaisance », a déclaré M. Biden. « Nous ne céderons pas aux intérêts particuliers. Nous répondrons aux appels des jeunes et des communautés de première ligne qui utilisent leur voix pour exiger que ceux qui ont le pouvoir d’agir agissent.

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