La ville en train de couler en Arizona, où l’eau et la politique se heurtent

Dans le comté profondément conservateur de La Paz, en Arizona, le problème le plus urgent auquel sont confrontés de nombreux électeurs n’est pas l’inflation ou l’immigration clandestine. C’est l’eau qui est pompée sous leurs pieds.

Des fermes géantes ont rendu les déserts isolés de l’Arizona, à environ 100 miles à l’ouest de Phoenix, aussi verts que les fairways – le produit de l’extraction d’un océan d’eau souterraine pour cultiver de la luzerne pour les vaches laitières. Les experts en eau affirment que le pompage est en train de couler des villes rurales pauvres. Dans certaines parties du comté de La Paz, le sol a chuté de plus d’un mètre cinquante au cours de trois décennies d’agriculture. Les canalisations et les fondations des maisons se fissurent. Les puits sont à sec.

“Que va-t-il se passer s’ils prennent toute l’eau ?” » a demandé Luis Zavala, 48 ans, qui a émigré du Mexique il y a vingt ans pour cueillir des cantaloups, une autre culture gourmande en eau qui a été en grande partie remplacée par du foin pour les vaches. Aujourd’hui, il travaille dans un commerce d’eau et de glace à Salomé, une ville de 700 habitants, où il vend des cruches de cinq gallons.

Alors même que les batailles politiques sur l’avortement ravagent le Capitole de l’Arizona, les démocrates s’emparent de l’eau comme d’une question de vie ou de mort qui, espèrent-ils, leur donnera une ouverture – même légère – pour tendre la main aux électeurs ruraux qui ont abandonné le parti.

“L’eau m’a nommé procureur général”, a déclaré Kris Mayes, un démocrate pour son premier mandat qui a fait campagne pour la répression des fermes dans l’ouest de l’Arizona. “C’est exactement le genre de problème qui nous permet de reconquérir une partie de l’Amérique rurale.”

Les étés de chaleur et de sécheresse record ont soulevé des doutes chez de nombreux habitants de l’Arizona quant à savoir si l’État dispose de suffisamment d’eau pour alimenter ses fermes et ses villes à croissance rapide.

Une enquête réalisée le mois dernier par Noble Predictive Insights, un organisme d’enquête de Phoenix, a révélé que 60 % des électeurs pensaient que l’État manquait d’eau.

Pourtant, les démocrates font face à des soupçons dans des endroits comme le comté de La Paz, un patchwork de vallées agricoles couleur émeraude et de chaînes de montagnes brûlées dont les hivers doux attirent les retraités dans les camping-cars et les vagabonds.

Pendant des années, les « Pinto démocrates » populistes – du nom de la race de chevaux multicolores – ont survécu dans ces coins ruraux de l’Arizona comme des cactus dans un désert hostile. Ils ont soutenu les droits des armes à feu, les projets de défense et d’infrastructure qui ont fait perdre de l’argent fédéral à leurs communautés, a déclaré Tom Zoellner, auteur de « Rim to River », une chronique de l’histoire et de la politique de l’Arizona. En 1996, La Paz a soutenu de justesse la réélection de Bill Clinton tandis que le plus grand comté urbain de l’Arizona, Maricopa, s’est porté candidat pour son adversaire républicain.

Mais aujourd’hui, La Paz, qui compte 17 000 habitants, reflète en grande partie la transformation de l’Amérique rurale en un MAGAland, le socle qui s’est accéléré avec l’appel de l’ancien président Donald J. Trump aux électeurs blancs mécontents. Les Snowbirds jouant au billard au Cactus Bar portent des T-shirts « Let’s Go Brandon » se moquant du président Biden, et des drapeaux Trump flottent sur les buggies tout-terrain du désert qui grondent à travers les montagnes.

M. Trump a gagné du terrain sur les démocrates dans les zones rurales en 2020, remportant 65 % des voix rurales, contre 59 % en 2016, selon le Pew Research Center. Le comté de La Paz est devenu encore plus rouge. Même après avoir nié l’existence d’une sécheresse en Californie et proposé de fortes coupes dans l’agence fédérale qui supervise les grands projets d’eau dans l’Ouest, M. Trump a remporté La Paz par 40 points en 2020. Certains de ses électeurs se sont moqués de l’idée que l’eau des démocrates offensive pourrait les amener à reconsidérer leur politique.

“Absolument pas”, a déclaré Jim Downing, un ingénieur qui travaille dans les fermes de la région. Il a accusé les démocrates et les médias d’avoir concocté une crise de l’eau pour des raisons « purement politiques », et a déclaré que les grandes exploitations agricoles avaient été diabolisées pour avoir profité d’une ressource légalement disponible.

Néanmoins, il s’est joint à une foule d’environ 150 personnes à la bibliothèque locale de Wenden, une ville agricole de La Paz, un après-midi d’avril pour entendre Mme Mayes parler de l’eau. Le taux de participation a été bien supérieur à ce que les quelques dizaines de responsables locaux espéraient.

Mme Mayes a été parcourant les sites des crises de l’eau en Arizona. Elle a tenu des réunions bondées dans des communautés rurales où le pompage des eaux souterraines par une immense ferme laitière a ouvert des fissures dans la terre ou où les puits de 400 pieds de profondeur sont en train de sécher.

Elle et d’autres démocrates discutent de la manière dont l’argent de la loi sur la réduction de l’inflation du président Biden et de la législation bipartite sur les infrastructures financera des projets de lutte contre la sécheresse et posera de nouveaux tuyaux. « Vous avez été ignorés pendant trop longtemps », a-t-elle déclaré à la foule. “Considérez le fait que je suis ici et le fait que je suis d’accord avec vous.”

Elle a souligné qu’elle et la gouverneure Katie Hobbs, une démocrate pour son premier mandat, s’étaient attaquées à une ferme saoudienne dans le comté de La Paz peu après avoir pris ses fonctions l’année dernière. Les critiques ont déclaré que la ferme, Fondomonte, avait pompé des quantités d’eau presque illimitées sur des terres qu’elle louait à bas prix à l’État pour cultiver de la luzerne destinée à l’exportation vers le Moyen-Orient.

Mme Hobbs a annulé les baux de Fondomonte sur les terres domaniales ; l’entreprise fait appel. Dans un communiqué, Fondomonte a déclaré qu’elle continuait à cultiver sur d’autres propriétés et utilisait « des moyens innovants pour réduire la consommation d’eau ». L’entreprise a déclaré qu’elle était le troisième employeur privé du comté et qu’elle générait 145 millions de dollars par an en activité économique pour l’État.

Mme Mayes a déclaré à la foule à Wenden qu’elle enquêtait pour savoir si elle pouvait intenter une action en justice pour arrêter les grandes fermes. Elle a fait valoir que l’érosion, les dommages aux routes, la baisse des nappes phréatiques et d’autres dommages causés par les immenses fermes pourraient potentiellement violer les lois de l’Arizona sur les nuisances.

Holly Irwin, une superviseure du comté qui se décrit comme une « républicaine convaincue », a déclaré que La Paz n’avait reçu aucune aide sous l’administration précédente de l’Arizona, dirigée par un républicain.

«C’est un soulagement», dit-elle. “Nous avons un gouverneur qui écoute et fait attention à l’eau.”

Plusieurs personnes présentes à la mairie ont déclaré qu’elles n’aimaient pas les méga-fermes, mais elles ont réservé leur véritable colère contre Phoenix et d’autres villes à croissance rapide. Les zones urbaines sont à la recherche de nouvelles sources d’eau alors que la sécheresse et le changement climatique menacent l’approvisionnement du fleuve Colorado.

Phoenix possédait autrefois des terres à La Paz, mais les autorités ont déclaré qu’elles les avaient toutes vendues et qu’elles n’avaient plus de droits sur l’eau dans la région. Cependant, Buckeye et Queen Creek, deux banlieues de Phoenix, ont chacune dépensé des millions de dollars pour acheter de l’eau auprès de propriétaires privés de la campagne de l’Arizona afin de répondre à leur croissance.

Mme Mayes a déclaré que son bureau prenait parti pour La Paz et d’autres comtés de l’ouest de l’Arizona qui ont intenté une action en justice pour bloquer le transfert d’eau vers Queen Creek depuis une ferme située le long du Colorado.

Rob McDermott, qui gère un parc de maisons mobiles pour les snowbirds, a déclaré que la crise de l’eau en Arizona était devenue un problème majeur après que son puits de 600 pieds se soit asséché il y a deux ans. Il a dépensé 120 000 $ pour en creuser un plus profond. Il a déclaré qu’il soutenait les efforts des responsables démocrates pour briser sur les grandes exploitations agricoles et une proposition de Mme Mayes d’arrêter temporairement les nouveaux forages de puits profonds.

« Vous devez ralentir », dit-il.

Mais il était également préoccupé par l’immigration illégale et la contrebande de fentanyl vers le nord via l’Arizona, et a déclaré qu’il voterait probablement pour M. Trump en novembre.

D’autres résidents ont dit à peu près la même chose. Guillermo Palma, 51 ans, enseignant à la retraite et employé d’entretien scolaire, est arrivé à La Paz lorsque sa famille a émigré de Mexico il y a quatre décennies. Il a grandi en coupant les mauvaises herbes dans ce qui était alors des champs de coton, a acheté une maison et a élevé une famille. La crise de l’eau menace tout, a-t-il déclaré.

« S’ils l’épuisent, cette ville s’assèche », a-t-il déclaré. “Nous perdons tout.”

Il a déclaré qu’il était d’accord à « 100 % » avec Mme Mayes en ce qui concerne les eaux souterraines et a classé le maintien des infrastructures du comté comme une priorité absolue, mais a déclaré qu’il voterait presque certainement pour M. Trump cette année. “Je ne suis pas un gars de Biden”, a-t-il déclaré.

Le Parti démocrate de l’Arizona a déclaré qu’il tentait de reconquérir les électeurs ruraux cette année en organisant des assemblées publiques pour discuter de l’eau, des emplois ruraux et d’autres questions. Mais plusieurs électeurs de gauche du comté de La Paz ont déclaré qu’ils hésitaient même à admettre qu’ils avaient voté démocrate après la victoire de M. Trump en 2016.

Gloria Ramirez, 75 ans, dont les parents ont quitté Chihuahua, au Mexique, pour s’installer à Wenden dans les années 1960 pour travailler dans les champs, a déclaré que la baisse du niveau des eaux souterraines l’inquiétait pour l’avenir de la ville.

«Ma maison est plus basse», dit-elle. « Le sol se divise. »

Démocrate, elle a assisté à la réunion avec Mme Mayes et ses voisins conservateurs, et prévoit de voter en novembre. Mais comme beaucoup d’électeurs, elle a déclaré que le climat politique était devenu si toxique qu’elle ne tenait plus compte des informations électorales. Elle évite même de discuter de la politique de l’eau, de M. Trump et de M. Biden en ville.

Au lieu de cela, elle préfère enfiler du verre et des perles dans des œuvres d’art représentant des signes de paix et passer ses week-ends à camper dans les montagnes, là où les champs de luzerne verte se terminent et où le désert récupère la terre.

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