La photographie de rue de Gottfried a capturé New York dans les années 80. Maintenant, il cherche un foyer.

Un casier quelconque dans un centre de stockage du Lower Manhattan est un portail vers une ville de New York toujours en proie au crack, au sida et à une criminalité endémique.

Un toxicomane s’accroupit pour se procurer une dose d’héroïne dans un repaire d’héroïne sordide de Manhattan. Un homme portant une veste de gang de motards Savage Riders tient un bébé qui bâille. Un enfant chevauche un vélo dépouillé dans une rue jonchée de déchets à Spanish Harlem.

Tout n’est pas sombre. Il y a un cochon en train de rôtir à la broche dans un terrain abandonné de Brooklyn. Un bodybuilder souriant, vêtu d’un bikini, se penche à côté d’un rabbin hassidique sur une plage du Queens.

Ces images et d’innombrables autres sont entassées dans des centaines de cartons laissés par la célèbre photographe de rue Arlene Gottfried, qui a braqué son objectif sans faille sur les quartiers les moins médiatisés de New York dans les années 1970 et 1980.

Les archives, bien que appréciées dans les cercles photographiques à la fois pour leur intégrité artistique et leur documentation sur les quartiers sous-représentés, étaient restées dans les limbes et le désarroi depuis le décès de Mme Gottfried en 2017 à l’âge de 66 ans des suites d’un cancer du sein.

Mais maintenant, il semble qu’il soit en train d’être sauvé.

Mme Gottfried a légué les archives à son frère, le comédien et acteur Gilbert Gottfried, et à leur sœur, Karen Gottfried, institutrice à la retraite. Avant de mourir, le photographe a demandé à son frère et à sa femme, Dara Gottfried, de préserver son œuvre pour assurer son héritage.

Mais M. Gottfried, qui comptait sur sa femme pour faire ses valises lorsqu’il se rendait à des concerts, n’était pas prêt à trier les dizaines de milliers d’images de sa sœur sur diapositives, négatifs et tirages.

Puis, peu de temps après la mort d’Arlene, il tomba lui-même malade et décéda en 2022 à 67 ans.

L’année dernière, a déclaré Dara Gottfried, elle a finalement commencé à numériser et à organiser sa collection de photos, avec l’aide d’Eryn DuChene, une jeune photographe.

Une fois terminé, a-t-elle déclaré, elle déterminera si l’œuvre sera confiée à un musée ou à un acheteur disposé à garder l’œuvre accessible au public.

“Arlene voulait que son héritage reste vivant dans les musées, les expositions ou les galeries”, a déclaré Dara Gottfried lors d’une récente visite au casier. “Gilbert et moi voulions honorer son souhait de partager son travail avec le monde, afin qu’il puisse perdurer pour toujours.”

M. DuChene a numérisé numériquement des photos de boîtes empilées sur des armoires et des étagères dans une unité de stockage de la taille d’une salle de bain.

Il a sorti des caisses de vieux appareils photo argentiques – Mme Gottfried n’a jamais opté pour la photographie numérique – et des boîtes Kodak jaunes remplies de portraits de clubbers de l’ère disco dans des toilettes. Dans une autre boîte, des amoureux tatoués s’embrassent dans la rue. Il n’y a pas de chaîne de magasins ni de téléphone portable sur les images.

Au fil des années, sa production s’est accumulée dans son studio des maisons Westbeth, la colonie d’artistes subventionnée du West Village qui abritait autrefois la photographe Diane Arbus, à laquelle Mme Gottfried a été comparée.

“Il était assis dans son appartement comme un éléphant dans la pièce”, a déclaré le galeriste de Mme Gottfried, Daniel Cooney. « Elle ne voulait pas s’en occuper. Elle ne savait pas par où commencer.

Sean Corcoran, conservateur principal des estampes et photographies au Musée de la ville de New York, a qualifié les archives de Mme Gottfried de « collection unique et importante, avec à la fois une valeur artistique et une pertinence historique et sociale pour un moment donné à New York. “

“Ce qui est en jeu”, a-t-il déclaré, “c’est de choisir le bon endroit où aller, car le matériau pourrait soit sombrer dans l’obscurité, soit, au bon endroit, être reconnu comme l’ensemble important de l’œuvre qu’il est réellement.”

Même si les archives Gottfried ne coûteront pas nécessairement un prix comparable à celui de Robert Mapplethorpe ou de James Van Der Zee, deux autres photographes new-yorkais dont les archives rapportent des sommes considérables, elles pourraient attirer des offres d’institutions de premier plan, a-t-il ajouté.

Lorsque Mme Gottfried grandissait à Brooklyn, son père lui a offert un vieil appareil photo, qu’elle a utilisé pour commencer à filmer des scènes de rue et des portraits d’étrangers.

«Nous vivions à Coney Island, et c’était toujours une exposition à toutes sortes de gens, donc je n’ai jamais eu de difficulté à m’approcher des gens et à leur demander de les prendre en photo», a-t-elle déclaré au Guardian en 2014.

Lorsque la famille a déménagé à Crown Heights, l’adolescente Arlene a commencé à tirer sur ses voisins et a ensuite capturé la vie quotidienne et les personnages locaux dans des quartiers similaires du Lower East Side de Manhattan et de Spanish Harlem.

« C’était un mélange d’excitation, de dévastation et de consommation de drogue », a-t-elle déclaré au New York Times en 2016. « Mais il y avait bien plus que cela. C’était le peuple, l’humanité de la situation. Vous aviez de très bonnes personnes là-bas qui essayaient de réussir.

Elle a étudié la photographie au Fashion Institute of Technology de Manhattan et a réalisé de la photographie commerciale pour une agence de publicité au milieu des années 1970. Ensuite, sa carrière indépendante a vu son travail publié dans les magazines The Times, The Village Voice et Fortune and Life.

Au fil des années, la ville est devenue plus sûre, plus embourgeoisée et, pour Mme Gottfried, moins intéressante visuellement.

“Arlene aimait le vieux New York avant qu’il ne devienne chic et riche”, a déclaré Karen Gottfried, sa sœur. « Honnêtement, il y avait beaucoup plus de bizarreries, tout le monde était habillé avec individualité et elle aimait tout ça. Elle n’aimait pas la fantaisie. Elle aimait les trucs funky.

Le travail de Mme Gottfried a commencé à susciter un intérêt plus large plus tard dans sa vie. Son travail a été exposé dans des livres et des expositions en galerie, dont une particulièrement réussie en 2014 à la galerie de M. Cooney à Chelsea.

“Elle était choquée et reconnaissante que les gens achetaient son travail”, a déclaré M. Cooney. Ses tirages ont commencé à atteindre 5 000 dollars chacun, un montant impressionnant pour la photographie de rue, a-t-il déclaré.

M. Cooney a organisé un autre spectacle pour Arlene Gottfried en 2016, puis trois autres après sa mort. Dara Gottfried a déclaré qu’un conservateur avait sélectionné des tirages dans les casiers pour une exposition en Allemagne en mars. Un centre de photographie en France sélectionne également des photos pour une exposition personnelle.

“Elle n’a pas reçu suffisamment d’attention au cours de sa vie”, a déclaré M. Cooney.

M. Gottfried aimait et encourageait le travail photographique de sa sœur. Elle a figuré dans « Gilbert », un documentaire de 2017 sur lui.

« Comment son œil capte les gens et comment elle les touche, c’est difficile à expliquer », a-t-il déclaré au Guardian en 2014.

Mme Gottfried a également encouragé les intérêts artistiques de son frère, à la fois en tant que dessinateur et interprète talentueux. M. Gottfried, de cinq ans son cadet, divertissait la famille avec des plaisanteries et des imitations. Son intérêt pour la comédie stand-up s’est épanoui à l’adolescence après que ses sœurs l’ont emmené à une soirée micro ouvert à Greenwich Village.

“Ils se respectaient mutuellement, ils se soutenaient mutuellement”, a déclaré son épouse, Dara Gottfried. « Je pense qu’il y a beaucoup de parallèles entre eux, la façon dont ils ont grandi et leur vision du monde. Tous deux étaient de vrais artistes et se préoccupaient de l’art et non du faste et du glamour du show business.

Adam Reid, scénariste et réalisateur ami de M. Gottfried, a déclaré que l’expression artistique similaire des frères et sœurs s’était largement formée au cours de leur enfance austère.

“Ils ont surmonté le traumatisme d’avoir grandi dans la pauvreté au cours de certaines des époques les plus sombres de la ville et ont tous deux trouvé un moyen de trouver la lumière dans l’obscurité et de transformer leur douleur en une expression audacieuse et créative”, a-t-il déclaré.

Une fois adulte, Arlene Gottfried a continué à vivre près de son frère à Manhattan et le rencontrait régulièrement pour le petit-déjeuner. La renommée de M. Gottfried a suscité une plaisanterie parmi ses amis.

« Au lieu de dire : « Comment vas-tu ? ils disaient : « Comment va ton frère ? » », se souvient Karen Gottfried. “Elle a adoré ça.”

Lorsqu’Arlene a commencé à décliner à cause d’un cancer, M. Gottfried l’a accompagnée tout au long de son traitement et lui a gardé le moral avec son humour.

Elle ne s’est jamais mariée ni n’a eu d’enfants et est restée concentrée sur sa photographie, a déclaré Karen Gottfried.

« Ce n’était pas lucratif, mais elle l’a fait par amour », a-t-elle déclaré. « Elle a beaucoup sacrifié pour son art. Elle a tenu bon et ne s’est pas vendue.

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