La fumée des incendies de forêt va s’aggraver, selon une nouvelle étude, et les protections sont rares

Plus de 125 millions d’Américains seront exposés à des niveaux malsains de pollution atmosphérique d’ici le milieu du siècle, en grande partie à cause de l’augmentation de la fumée provenant des incendies de forêt, selon les estimations publiées lundi.

Pourtant, il existe peu de bons moyens de protéger les communautés, estiment les experts. Les États-Unis sont désormais mieux à même de faire face à d’autres périls climatiques, comme les inondations, les ouragans et même les incendies de forêt. La fumée est différente : il est plus difficile de l’anticiper, d’amener les gens à la prendre au sérieux et de la garder à l’écart des maisons.

« Avec la fumée des incendies de forêt en particulier, nous n’allons pas nous adapter pour sortir du problème », a déclaré Brian G. Henning, directeur de l’Institut pour le climat, l’eau et l’environnement à l’Université Gonzaga de Spokane, Washington. Adresser.”

Dans les années 1950, la pollution atmosphérique aux États-Unis a commencé à s’améliorer régulièrement, en grande partie à cause du renforcement de la réglementation, selon la First Street Foundation, le groupe de recherche qui a publié le rapport. Puis, à partir de 2016 environ, la trajectoire s’est inversée.

Ce changement est visible dans l’indice de qualité de l’air, qui mesure la concentration de minuscules particules dans l’air, qui peuvent être absorbées par les poumons et dans la circulation sanguine, ainsi que l’ozone, un autre polluant nocif. Depuis près d’une décennie, les relevés moyens de la qualité de l’air se détériorent.

Selon First Street, deux causes principales expliquent ce changement, toutes deux liées au changement climatique. Premièrement, la chaleur extrême a augmenté les niveaux d’ozone dans l’air. Deuxièmement, et c’est plus conséquent : l’augmentation de la chaleur et de la sécheresse a aggravé les incendies de forêt, provoquant davantage de fumée atteignant une plus grande partie des États-Unis.

Cela peut entraîner de graves dangers pour la santé.

L’inhalation de minuscules particules contenues dans la fumée des feux de forêt est associée aux accidents vasculaires cérébraux, aux maladies cardiaques, aux maladies respiratoires, au cancer du poumon et à la mort prématurée, selon Susan Anenberg, directrice du Climate and Health Institute de l’Université George Washington. « Plus le niveau de pollution est élevé et plus la durée d’exposition est longue, dit-elle, plus le risque est grand. »

Ce niveau de pollution devrait s’aggraver considérablement.

First Street a projeté des changements dans la pollution atmosphérique, sur la base de modèles qui prédisent la chaleur extrême et les incendies de forêt. Le groupe estime que d’ici 2054, plus de 125 millions d’Américains seront exposés chaque année à au moins une journée de qualité de l’air « rouge », le niveau que l’Agence américaine de protection de l’environnement qualifie de malsain. Cela représente un bond de 50 pour cent par rapport à cette année.

On s’attend à ce que onze millions d’Américains soient confrontés à au moins une journée atteignant le violet sur l’indice, que l’EPA qualifie de « très malsain ». Le niveau de risque le plus élevé, marron, est ce que l’EPA qualifie de « dangereux » et, selon les projections de First Street, près de deux millions d’Américains seront exposés à au moins un jour de ce type d’ici 2054.

« Certaines parties du pays devraient connaître des mois de jours de mauvaise qualité de l’air », a déclaré Jeremy R. Porter, responsable des implications climatiques chez First Street et auteur principal du rapport. « Ces statistiques sont stupéfiantes et vont peu à peu rendre certaines régions du pays relativement invivables. »

D’ici 2054, la ville de New York devrait connaître huit jours par an où l’indice de qualité de l’air sera orange ou pire, ce qui signifie que l’air sera malsain pour au moins certains groupes sensibles. C’est contre six jours cette année.

Le comté de Los Angeles, le plus peuplé du pays, devrait connaître 54 jours orange ou pire, contre 47 cette année.

Les pires effets se feront sentir dans la Central Valley en Californie. Les comtés de Fresno et de Tulare pourraient chacun être confrontés à un air malsain 90 jours par an, selon l’étude. La pollution de l’air dans le comté de Fresno devrait atteindre des niveaux « dangereux » trois semaines par an.

Selon les experts, la meilleure façon de lutter contre la fumée des incendies de forêt est d’arrêter le réchauffement de la planète, ce qui impliquerait de réduire considérablement la quantité de pétrole, de charbon et de gaz naturel que les humains brûlent. Mais cela reste loin d’être réalisable : alors que les émissions de gaz à effet de serre aux États-Unis ont diminué au cours des dernières décennies, les émissions mondiales continuent d’augmenter.

L’administration Biden tente également de limiter les incendies de forêt en réduisant la quantité de végétation inflammable sur les terres fédérales, par le biais de brûlages dirigés et d’autres stratégies. Mais ces traitements sont coûteux et ont tendance à couvrir des zones relativement petites, ce qui limite leur effet.

Cela laisse aux gouvernements des États et locaux une seule option : tenter de protéger les résidents contre la fumée qui atteindra de plus en plus leurs communautés. Mais les obstacles sont énormes.

Les ingénieurs et les gestionnaires des urgences sont devenus meilleurs dans leur capacité à atténuer les effets d’autres catastrophes climatiques. Les zones inondables peuvent être protégées par des murs et des pompes pluviales, ou en surélevant les bâtiments du sol. Les maisons menacées par les ouragans peuvent être fortifiées contre le vent et les débris volants. Même la menace directe des incendies de forêt peut être considérablement réduite en réduisant la végétation autour des maisons et en utilisant des matériaux de construction qui ne brûlent pas facilement.

La fumée des incendies de forêt est différente.

Comme l’ont montré les incendies de forêt de l’année dernière au Canada, la fumée peut parcourir de grandes distances sans avertissement. Contrairement aux inondations, le mouvement de la fumée à travers une communauté ne peut pas être facilement deviné en cartographiant la topographie locale, et il ne peut pas non plus être bloqué ou détourné.

Cela rend la fumée des incendies de forêt plus proche d’une chaleur extrême. Mais contrairement aux vagues de chaleur, les gens ne peuvent pas réagir en déplaçant leurs activités vers l’aube ou le soir. Et les gens ne savent peut-être pas quand ils sont exposés à des niveaux dangereux de pollution atmosphérique.

“On ne peut pas toujours le voir”, a déclaré Paige Fischer, professeur à l’école pour l’environnement et le développement durable de l’Université du Michigan, qui étudie les réponses à la fumée extrême. « On ne ressent pas vraiment les impacts avancés sur la santé avant beaucoup plus tard. »

Les gouvernements s’efforcent d’améliorer leurs systèmes d’alerte, par exemple en envoyant des notifications sur les téléphones des citoyens. Mais les personnes les plus à risque sont souvent plus âgées ou ne parlent pas anglais, selon Crystal Raymond, spécialiste de l’adaptation climatique au Climate Impacts Group de l’Université de Washington. « Il y a un très gros défi en matière de communications », a déclaré le Dr Raymond.

Même si les gens savent que l’air est dangereux, leurs options sont limitées. L’orientation la plus courante consiste à se réfugier dans des maisons ou d’autres bâtiments. Pourtant, toutes les structures n’offrent pas de protection.

“À moins d’avoir de l’air central et un air central avec un bon filtre, il n’y a aucune raison de croire que la qualité de l’air intérieur est nettement meilleure que la qualité de l’air extérieur”, a déclaré le Dr Henning, de l’Université Gonzaga. Sans dispositif de filtration, a-t-il ajouté, « la seule chose qui filtre l’air intérieur, ce sont vos poumons ».

Lori Moore-Merrell, l’administrateur américain des incendies, est responsable de la recherche sur les incendies et de l’éducation du public. Dans un communiqué, elle a déclaré que les autorités locales devraient donner aux personnes sans filtre à air à la maison, ou à celles qui sont sans abri, des informations sur les endroits où elles peuvent trouver ce qu’elle a appelé des « abris pour un air plus pur ».

L’équipe du Dr Henning utilise une subvention de l’EPA pour mettre en place un tel abri, en installant un système de filtration d’air coûteux dans un centre communautaire de Spokane, dans l’État de Washington. Mais son inquiétude est que certaines personnes ne reconnaissent pas le danger dans lequel elles se trouvent. et resteront dans des maisons devenues dangereuses.

Ceux qui doivent travailler à l’extérieur sont également particulièrement difficiles à protéger. Le Dr Moore-Merrell a déclaré que les travailleurs en extérieur devraient utiliser des équipements tels que des masques N95, qui filtrent la fumée.

Mais ce n’est pas aussi facile que cela puisse paraître, selon Natalie Herbert, chercheuse scientifique à la Stanford Doerr School of Sustainability qui a étudié les réactions des communautés face à la fumée. Pour que les masques fonctionnent, ils doivent être bien ajustés et être portés en permanence. « Quand il fait très chaud et qu’il y a de la fumée, cela va être inconfortable », a déclaré le Dr Herbert.

Les autorités de tout le pays réagissent de différentes manières.

Une porte-parole du bureau de gestion des urgences de la ville de New York a déclaré que depuis l’été dernier, lorsque la fumée provenant du Canada est devenue orange, la ville s’est efforcée d’améliorer la coordination inter-agences et la communication publique. Lorsqu’on lui a demandé comment New York envisageait de protéger les personnes qui travaillent à l’extérieur ou qui ne disposent pas de la climatisation, elle a renvoyé ses questions à la mairie, qui n’a pas répondu.

Le district de contrôle de la pollution atmosphérique de la vallée de San Joaquin, qui comprend le comté de Fresno, transforme les écoles, les bibliothèques et d’autres espaces en centres d’air pur, et a également distribué des unités de filtration d’air aux personnes vivant dans des communautés défavorisées, selon Heather E. Heinks, porte-parole.

Sans plus d’options pour se protéger, les gens peuvent avoir l’impression qu’ils n’ont d’autre choix que d’endurer la fumée, a déclaré le Dr Henning. “Est-ce que ça s’adapte?” Il a demandé. «Je ne pense pas que ce soit le cas. En fait, c’est juste de la souffrance.

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