La Fed cherche à calmer le marché du travail. Il n’y en a qu’un.

Les responsables de la Réserve fédérale cherchent des preuves supplémentaires que les hausses de taux d’intérêt au cours des deux dernières années pèsent sur l’économie et le marché du travail, et le rapport sur l’emploi de vendredi a clairement fourni ce signal.

Le salaire horaire moyen, mesure de la croissance des salaires, a augmenté de 3,9 pour cent en avril par rapport à l’année précédente. C’était à la fois plus froid que le chiffre précédent et légèrement plus froid que ce que les économistes de 4 pour cent avaient prévu.

Cette modération s’est produite alors que les créations d’emplois ont ralenti, que le taux de chômage a légèrement augmenté et que la durée hebdomadaire moyenne a diminué. Le tableau d’ensemble est celui d’un marché du travail qui reste solide mais qui ralentit progressivement – ​​exactement ce que recherchent les responsables de la Fed.

Les banquiers centraux privilégient généralement un marché du travail solide : l’un de leurs deux mandats du Congrès est de favoriser un maximum d’emplois. Mais lorsque l’inflation est rapide, comme c’est le cas depuis 2021, les responsables craignent qu’un marché du travail en pleine effervescence ne contribue à maintenir la hausse des prix à un niveau élevé. Selon la théorie, si les employeurs sont en concurrence pour recruter des travailleurs et paient davantage, ils tenteront probablement également de facturer davantage. Et les travailleurs qui gagnent des salaires légèrement plus élevés pourraient avoir les moyens de payer davantage sans reculer.

Dans ce contexte, les responsables de la Fed gardent un œil sur le marché du travail alors qu’ils envisagent leurs prochaines mesures en matière de taux d’intérêt. Lors de la réunion politique de la Fed cette semaine, les responsables ont maintenu les taux d’intérêt à 5,3 %, le niveau le plus élevé depuis plus de deux décennies. La banque centrale a commencé 2024 en espérant réduire ses taux à plusieurs reprises, mais ces plans ont été retardés par une inflation étonnamment tenace.

Alors que l’inflation est le principal facteur déterminant quand et dans quelle mesure les coûts d’emprunt peuvent baisser, Jerome H. Powell, président de la Réserve fédérale, a clairement indiqué cette semaine que les banquiers centraux surveillaient également ce qui se passait en matière d’embauche et de rémunération.

M. Powell a souligné à plusieurs reprises cette semaine que la Fed n’avait pas spécifiquement ciblé la croissance des salaires lors de l’élaboration de sa politique, mais il a également suggéré que les gains salariaux pourraient devoir ralentir davantage pour que l’inflation diminue suffisamment et de manière durable – ce qui signifie que les chiffres de vendredi pourraient être une évolution bienvenue.

« Nous ne ciblons pas les salaires ; nous ciblons l’inflation des prix », a-t-il déclaré. En ce qui concerne le refroidissement de l’économie, a-t-il déclaré, « cela passera probablement par une baisse progressive des augmentations de salaires vers des niveaux plus durables ».

Les indices boursiers se sont redressés après la publication du rapport, les investisseurs ayant accueilli les données plus modérées comme un signe que les taux d’intérêt pourraient ne pas rester élevés aussi longtemps. Les investisseurs dans des actifs comme les actions ont tendance à préférer les taux bas.

M. Powell a exposé plusieurs possibilités quant à l’évolution des taux, et le marché du travail est un facteur dans certains scénarios.

Une combinaison d’inflation persistante et de vigueur continue du marché du travail pourrait inciter la Fed à laisser ses taux inchangés plus longtemps, a-t-il déclaré. Mais si l’inflation recommence à se calmer, cela ouvrirait la voie à des réductions de taux, a déclaré M. Powell. Cela pourrait également indiquer que le marché du travail se refroidit de manière inattendue.

La légère hausse du chômage de vendredi n’a probablement pas suffi à répondre à cette norme. M. Powell a suggéré cette semaine qu’il faudrait plus qu’une légère hausse du chômage pour que la Fed estime que le marché du travail était suffisamment en difficulté pour mériter une baisse des taux.

“Il faudrait que cela soit significatif, qu’il retienne notre attention et nous amène à penser que le marché du travail s’affaiblit vraiment de manière significative pour que nous puissions y réagir”, a-t-il déclaré, ajoutant qu’une augmentation de quelques dixièmes de point de pourcentage le taux de chômage ne répondrait probablement pas à cette norme. “Ce serait une chose plus large”, a-t-il déclaré.

Michelle Bowman, une gouverneure de la Fed qui tend à favoriser des taux plus élevés que ses collègues, a souligné après la publication du rapport que le marché du travail était toujours solide.

“Même si nous avons constaté des signes d’un meilleur équilibre du marché du travail, les récents rapports sur l’emploi montrent un marché du travail toujours tendu”, a déclaré Mme Bowman, notant que le chômage restait inférieur à 4 pour cent et que “le nombre d’offres d’emploi par rapport aux chômeurs” est toujours au-dessus de son niveau prépandémique.

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