La défense accuse l’épouse du sénateur Menendez alors que le procès pour corruption commence

Mercredi, un avocat du sénateur Robert Menendez a imputé la responsabilité des accusations de corruption portées contre le sénateur à sa femme – une femme qu’il trouvait « éblouissante » mais qui, selon son avocat, lui avait caché ses finances passées désastreuses et la source de ses nouveaux revenus. mari puissant.

Elle l’avait tenu dans l’ignorance de « ce qu’elle demandait aux autres de lui donner », a déclaré l’avocat Avi Weitzman devant le jury dans son discours d’ouverture au début du procès fédéral pour corruption du sénateur à Manhattan.

L’or et une partie de l’argent que le FBI a trouvé lors d’une perquisition au domicile du sénateur dans le New Jersey – des objets que les procureurs considèrent comme des pots-de-vin – étaient conservés dans un placard verrouillé où sa femme, Nadine Menendez, entreposait ses vêtements, a déclaré M. Weitzman.

“Il ne connaissait pas les lingots d’or qui existaient dans ce placard”, a ajouté M. Weitzman, décrivant M. Menendez comme un patriote américain et un “fonctionnaire de longue date” qui “n’a accepté aucun pot-de-vin”.

Les procureurs ont accusé M. Menendez, 70 ans, et son épouse d’avoir accepté des cadeaux d’une valeur de centaines de milliers de dollars, notamment de l’argent liquide, de l’or, des meubles de maison et une Mercedes d’une valeur de 60 000 dollars, en échange de faveurs politiques pour des amis dans leur pays et pour les gouvernements égyptien et qatarien. .

Il s’agit du deuxième procès pour corruption de M. Menendez, un démocrate qui a longtemps été poursuivi par des allégations de corruption. Il est sorti largement indemne du premier, qui s’est soldé par un jury sans majorité en 2017 dans le New Jersey. Mais les nouvelles accusations, portées en septembre par un grand jury fédéral à Manhattan, sont susceptibles de mettre fin aux trois décennies de carrière du sénateur au Congrès.

Mercredi, une procureure fédérale, Lara Pomerantz, a présenté M. Menendez comme un élu de haut rang, les mains tendues en permanence, un sénateur “qui a mis son pouvoir en vente”.

“Ce n’était pas de la politique comme d’habitude”, a déclaré Mme Pomerantz en dressant un réseau complexe d’accusations, en utilisant des phrases courtes et un langage familier. “C’était de la politique pour le profit.”

Le procès et les portraits très contrastés de M. Menendez promettaient d’offrir un regard rare sur le fonctionnement interne du gouvernement et la vie privée de l’un des élus les plus puissants du pays.

Plus d’une fois, Mme Pomerantz s’est retournée et a fait signe à M. Menendez, qui était assis derrière elle, flanqué de ses avocats. Le sénateur se pencha attentivement en avant, mais ne manifesta aucune émotion évidente, sa main reposant parfois sur son menton et sur sa bouche.

L’acte d’accusation accuse Mme Menendez d’être un intermédiaire qui a servi de canal pour des pots-de-vin et des messages. Et la défense du sénateur, si elle n’est pas vaillante, ne peut pas non plus nuire à sa propre défense ; Il est peu probable qu’il soit admissible comme preuve lors de son procès, qui devrait débuter en juillet.

Mme Menendez, 57 ans, n’était pas présente au tribunal mercredi.

Elle devait initialement être jugée aux côtés de son mari, mais le juge Sidney H. Stein a reporté son procès après que ses avocats ont déclaré qu’elle souffrait d’un « problème de santé grave » qui nécessiterait une intervention chirurgicale et une période de convalescence potentiellement longue. Ses avocats n’ont fait aucun commentaire sur les affirmations de M. Weitzman.

Étant donné qu’elle fait elle-même face à des accusations et qu’elle ne peut légalement être contrainte de témoigner contre son mari, il est peu probable qu’elle témoigne au procès de M. Menendez.

M. Weitzman, dans une déclaration d’une heure, a déclaré au jury que le sénateur était au courant de l’or que Mme Menendez disait avoir hérité de sa famille – des marchands de tapis, originaires d’Arménie, qui ont émigré du Liban aux États-Unis lorsque Mme Menendez était un enfant. Mais il a déclaré qu’elle avait gardé secrets d’autres lingots d’or qui, selon les procureurs, lui avaient été donnés par un coaccusé, Fred Daibes.

Le couple a commencé à se fréquenter début 2018 et s’est marié en 2020, environ six mois après que M. Menendez a emménagé dans la modeste maison sur deux niveaux de sa fiancée à Englewood Cliffs, dans le New Jersey.

Le sénateur, a déclaré M. Weitzman, a été enchanté par Mme Menendez, qui possède une maîtrise en français et parle quatre langues.

“Bob est tombé amoureux d’elle”, a-t-il déclaré.

Mais ils n’ont jamais partagé de compte bancaire, ni même de forfait de téléphonie mobile, a-t-il déclaré, et ont passé une grande partie de la semaine à vivre séparément pendant que le sénateur était à Washington.

M. Menendez est jugé avec deux hommes d’affaires du New Jersey – M. Daibes et Wael Hana – qui, selon les procureurs, ont bénéficié du stratagème et ont contribué à verser des pots-de-vin au couple. Le sénateur, son épouse, M. Hana et M. Daibes ont tous plaidé non coupables.

Les accusations portées contre M. Menendez, lorsqu’elles ont été annoncées pour la première fois par Damian Williams, le procureur américain pour le district sud de New York, ont ébranlé Washington et suscité des appels à la démission du sénateur, même de la part de partisans auparavant fidèles comme le jeune sénateur du New Jersey, Cory Booker, et le gouverneur de l’État, Philip D. Murphy.

Le juge Stein a déclaré aux candidats jurés que le procès pourrait durer près de deux mois. Une grande partie de la thèse de l’accusation sera présentée à travers le témoignage de témoins, dont un homme d’affaires du New Jersey, José Uribe, qui a été inculpé puis a plaidé coupable et qui coopère avec le gouvernement.

La procureure, Mme Pomerantz, a indiqué que le gouvernement montrerait également au jury ce que l’acte d’accusation décrit comme les « fruits » du prétendu stratagème de corruption.

Il s’agit notamment d’une partie des plus de 480 000 dollars en espèces et de 13 lingots d’or, d’une valeur de plus de 100 000 dollars, qui, selon les procureurs, ont été trouvés lors de la perquisition du domicile des Menendez, en juin 2022. Une grande partie de l’argent était enfermé dans des enveloppes et caché. dans des vêtements, des placards et un coffre-fort, indique l’acte d’accusation.

M. Menendez, lors de conférences de presse et d’entretiens, a toujours clamé son innocence, affirmant qu’il serait disculpé et laissant ouverte la possibilité de se présenter aux élections de novembre en tant qu’indépendant. Mais il a refusé de briguer l’investiture démocrate pour ce siège, et une primaire du 4 juin se déroulera sans son nom sur le bulletin de vote.

Au Sénat en janvier, il a déclaré que les procureurs du district Sud avaient fondé leurs accusations sur « des conjectures sans fondement, et non sur des faits », et qu’ils étaient engagés « non dans une poursuite mais dans une persécution ».

L’acte d’accusation fait état d’une série de stratagèmes audacieux. M. Menendez est accusé d’avoir dirigé des armes et de l’aide vers l’Égypte à un moment où des questions étaient posées au Congrès sur le bilan de ce pays en matière de droits de l’homme. Il a tenté d’interférer avec plusieurs enquêtes criminelles étatiques et fédérales impliquant M. Uribe et M. Daibes, selon les procureurs. Il est également accusé d’avoir usé de son influence pour aider l’entreprise de certification de viande halal de M. Hana à obtenir un monopole lucratif en Égypte.

“Robert Menendez était un sénateur américain motivé par la cupidité et concentré sur le montant d’argent qu’il pouvait mettre dans sa propre poche et dans celle de sa femme”, a déclaré Mme Pomerantz au jury.

Peu de temps après avoir été inculpé, M. Menendez a offert une explication publique sur au moins certaines des espèces découvertes par les enquêteurs dans sa maison. Il a déclaré qu’il retirait régulièrement de grosses sommes d’argent de son compte d’épargne, une coutume qu’il disait avoir apprise de ses parents immigrants cubains.

Les avocats de M. Menendez ont depuis déclaré dans des documents judiciaires qu’ils souhaitaient qu’un psychiatre témoigne sur l’habitude du sénateur de stocker de l’argent. Le médecin, écrivent-ils, dirait au jury que cette pratique était enracinée dans un profond traumatisme psychologique lié au décès par suicide du père de M. Menendez il y a près d’un demi-siècle et à des antécédents familiaux de biens confisqués à Cuba.

Le gouvernement s’est opposé à ce témoignage potentiel et, mardi, le juge Stein a déclaré qu’il ne l’autoriserait pas.

Le jury composé de six hommes et six femmes – ainsi que de six jurés suppléants – a été sélectionné et assermenté par le juge Stein peu avant 13 heures mercredi, après deux jours et demi d’interrogatoire. Les jurés viennent de New York et du comté de Westchester, et plusieurs d’entre eux sont titulaires de diplômes d’études supérieures. Le groupe comprend un économiste à la retraite, un consultant en divertissement et un ergothérapeute.

Les avocats de M. Hana et de M. Daibes devaient prononcer leurs déclarations liminaires jeudi.

Nicolas Fandos, Maria Cramer et Maia Coleman rapports contribués.

https://www.ctptimes.com

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