Encerclée par les combattants et hantée par la famine, la ville de Soudan craint le pire

Les craintes d’un nouveau massacre ethnique dans la région soudanaise du Darfour, où la violence génocidaire a tué jusqu’à 300 000 personnes il y a deux décennies, ont pris de l’ampleur ces derniers jours, avec l’imminence d’une attaque contre une ville assiégée et déjà menacée de famine.

La lutte pour le contrôle d’El Fasher, la dernière ville détenue par l’armée soudanaise au Darfour, a suscité des avertissements alarmés de la part des responsables américains et des Nations Unies, qui craignent qu’un bain de sang massif ne soit imminent. Linda Thomas-Greenfield, l’envoyée américaine auprès des Nations Unies, a déclaré lundi aux journalistes que la ville était « au bord d’un massacre à grande échelle ».

El Fasher est le dernier point chaud d’une guerre civile vieille d’un an entre l’armée soudanaise et les Forces de soutien rapide, un puissant groupe paramilitaire que l’armée a autrefois nourri et qui est désormais son rival acharné pour le pouvoir. Le conflit a dévasté l’un des plus grands pays d’Afrique et créé une vaste crise humanitaire qui, selon les responsables de l’ONU, est l’une des plus graves depuis des décennies.

La crise met également en lumière le rôle des puissances étrangères accusées d’alimenter la lutte, notamment les Émirats arabes unis.

Depuis le 14 avril, les combattants fidèles aux Forces de soutien rapide, ou RSF, ont encerclé El Fasher en préparation de ce que l’ONU a qualifié d’« assaut imminent ». El Fasher, ancienne capitale du royaume précolonial du Darfour, compte environ 1,8 million d’habitants, dont des centaines de milliers qui ont fui les précédentes vagues de combats.

La ville est le dernier obstacle à la domination totale de RSF sur la région. Ses combattants ont envahi le Darfour l’automne dernier et contrôlent désormais quatre des cinq principales villes de la région.

Le contrôle d’El Fasher donnerait au groupe un bloc de territoire qui, combiné avec les zones voisines, couvre environ un tiers du Soudan et précipiterait probablement un changement dans le cours de la guerre. Un scénario redouté est celui d’une scission du Soudan en fiefs rivaux, comme la Libye l’a fait après la mort du colonel Mouammar al-Kadhafi en 2011.

Au moins 43 personnes ont été tuées à El Fasher ces dernières semaines, dont des femmes et des enfants, selon les Nations Unies, dans des escarmouches et des attentats à la bombe aux abords de la ville qui, craignent les habitants, ne sont qu’un avant-goût des violences à venir.

« Tout le monde s’attend à une attaque à tout moment », Dawalbait Mohamed, un habitant d’El Fasher qui a fui la ville l’année dernière, a déclaré qu’il était en contact permanent avec ses parents et ses frères et sœurs restés sur place. “Cela semble inévitable.”

Au début des années 2000, lorsque les massacres ethniques au Darfour étaient au centre de l’attention mondiale, les pires atrocités ont été commises par les Janjaweed – un groupe redoutable de combattants de souche arabe qui ont ensuite évolué pour devenir les Forces de soutien rapide.

Avant que le Soudan ne sombre dans la guerre, les dirigeants de RSF avaient tenté de se débarrasser de leur réputation de cruauté – même si cette réputation est revenue l’année dernière, au milieu d’informations faisant état de massacres et de pillages.

Néanmoins, un assaut contre El Fasher serait risqué pour les Forces de soutien rapide, et potentiellement coûteux, estiment les experts. Cela donne l’espoir à de nombreux responsables occidentaux et arabes, notamment aux États-Unis, que la pression internationale peut encore persuader les deux parties de faire marche arrière et d’éviter une calamité.

Le Conseil de sécurité des Nations Unies a tenu une session d’urgence lundi pour discuter de la crise à huis clos.

Après la session, Mme Thomas-Greenfield a déclaré que les États-Unis appelaient tous les pays – y compris les Émirats arabes unis – à cesser de soutenir les parties belligérantes au Soudan, avertissant qu’une « crise aux proportions épiques se prépare ».

« Comme je l’ai déjà dit, l’histoire se répète au Darfour de la pire des manières possibles », a déclaré Mme Thomas-Greenfield.

Le Soudan et certains responsables de l’ONU affirment que les Émirats ont fourni au groupe de l’argent et des armes ; Le New York Times a fait état l’année dernière d’une opération de contrebande d’armes émiraties vers RSF via l’est du Tchad.

Les Émirats arabes unis ont nié tout soutien aux Forces de soutien rapide, notamment récemment dans une lettre adressée au Conseil de sécurité.

La guerre au Soudan, qui a dépassé le cap d’un an le 15 avril, s’intensifie et s’étend à une vitesse vertigineuse.

Un conflit qui a commencé comme une lutte de pouvoir entre des généraux rivaux – le chef de l’armée, le général Abdel Fattah al-Burhan et le chef des RSF, le lieutenant-général Mohamed Hamdan – s’est transformé en un conflit tentaculaire qui a attiré des groupes ethniques, religieux et rebelles. groupes, des deux côtés, ainsi qu’un ensemble de sponsors étrangers.

Lundi, le vice-ministre russe des Affaires étrangères, Mikhaïl Bogdanov, s’est rendu à Port-Soudan pour rencontrer des dirigeants militaires et civils soudanais. Le groupe russe Wagner a fourni des missiles aux RSF dès les premières semaines de la guerre. Le Kremlin convoite depuis longtemps l’accès à la mer Rouge au Soudan.

Ailleurs au Darfour, les avancées des RSF se sont accompagnées de violences ethniques généralisées. Les enquêteurs de l’ONU ont estimé qu’entre 10 000 et 15 000 civils avaient été tués lors d’un assaut contre la ville d’El Geneina, dans l’ouest du Darfour, en octobre dernier. La plupart des victimes appartenaient à des groupes ethniques africains ciblés depuis longtemps par les Forces de soutien rapide, dominées par les Arabes.

La paix régnait cependant à El Fasher, grâce à une trêve locale entre les RSF et d’autres groupes armés qui encerclent la ville. Mais cet accord fragile s’est effondré ces dernières semaines lorsque l’armée soudanaise a persuadé ou incité les groupes du Darfour à abandonner leur position neutre, provoquant l’intervention des RSF dans la ville.

RSF accuse l’armée d’avoir provoqué les combats par des bombardements aériens sur les zones contrôlées par RSF qui, dans un cas récent, ont entraîné la mort de sept éleveurs et d’environ 250 chameaux.

Une population affamée se retrouve prise entre deux feux.

Dans le camp de Zamzam, à 16 kilomètres au sud d’El Fasher, 40 pour cent des enfants âgés de 6 mois à 2 ans souffrent de malnutrition sévère, et un enfant meurt toutes les deux heures, a déclaré Médecins sans frontières en février, qualifiant la situation de « situation absolument catastrophique ».

Pourtant, les deux parties au conflit font obstacle à l’aide alimentaire, selon des responsables américains et onusiens. L’armée soudanaise a interdit aux Nations Unies de faire passer de l’aide du Tchad, sauf au seul poste frontière contrôlé par l’un de ses alliés.

Et RSF a mis en place ses propres contrôles de l’aide étrangère à Melit, une ville juste au nord d’El Fasher, mettant ainsi un terme aux livraisons d’aide d’urgence, a déclaré un haut responsable de l’ONU qui n’a pas pu être identifié pour éviter de compromettre les opérations d’aide.

S’exprimant au téléphone, les habitants d’El Fasher s’inquiétaient de la suite des événements.

Shadia Ibrahim, technicienne d’une station de radio, a déclaré qu’elle se recroquevillait chez elle alors que de violents échanges de coups de feu ont éclaté dimanche à l’est de la ville. L’électricité était coupée et les prix de l’eau et de la nourriture montaient en flèche, a-t-elle expliqué.

Mme Ibrahim espérait que la ville serait épargnée du sort de Geneina, où la bataille a été suivie d’un massacre. « Nous espérons que rien de tel ne se produira ici », a-t-elle déclaré.

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