« Décisions sous le feu des critiques » : les campus tentent une combinaison de tactiques à mesure que les protestations se multiplient

Portant des casques anti-émeute et des attaches zippées, les policiers de Boston sont intervenus un jour cette semaine et ont encerclé un groupe de manifestants pro-palestiniens sur une pelouse du campus de l’université Northeastern. Six fourgons de police roulaient au ralenti à proximité et un policier avait émis un avertissement laconique. Des arrestations massives semblaient imminentes.

Puis, sans explication, les policiers anti-émeute ont fait leurs valises et sont partis.

La fin soudaine de l’impasse a suscité des acclamations de la part des manifestants et de la confusion chez ceux qui se préparaient au chaos. Ces derniers jours, des policiers se sont précipités pour disperser les campements d’étudiants de l’Université de Californie du Sud, de l’Emerson College de Boston et de l’Ohio State University. À l’Université Emory d’Atlanta, les policiers ont utilisé des boules de poivre et ont plaqué les manifestants au sol, arrêtant finalement 28 personnes.

Sur les terrains et sur les pelouses d’un océan à l’autre, les universités sont aux prises avec une vague d’activisme étudiant face à la campagne militaire israélienne en cours à Gaza. Les administrateurs doivent prendre des décisions controversées quant à l’opportunité de faire appel à la police et sont souvent critiqués quelle que soit la voie qu’ils empruntent.

“Ils ne semblent pas avoir de stratégie claire”, a déclaré Jennie Stephens, professeur à Northeastern, qui a participé à la manifestation pour soutenir les étudiants. “Je pense qu’il y a cette tendance à contrôler en quelque sorte ce qui se passe sur le campus, mais cela est ensuite contrebalancé par l’optique – ou la violence, ou le préjudice réel – causé aux étudiants, aux professeurs, au personnel ou à d’autres personnes en cas d’arrestations.”

Jeudi, à Northeastern, où environ 100 manifestants avaient serré les bras en cercle autour d’une demi-douzaine de tentes sur une pelouse connue sous le nom de Centennial Common, on ne savait pas exactement qui dirigeait la réponse de la police.

Le doyen des étudiants et la police universitaire avaient averti les manifestants qu’ils seraient considérés comme des intrus s’ils ne produisaient pas de carte d’étudiant. Le doyen a ensuite fait le tour du cercle pour demander les cartes aux étudiants ; certains les ont montrés, mais beaucoup ne l’ont pas fait.

Une porte-parole de l’université, Renata Nyul, a déclaré dans un courrier électronique que la police de Boston avait finalement pris la décision de laisser ses agents partir sans procéder à des arrestations.

Puis, vers l’aube samedi matin, des agents de la police de l’État du Massachusetts sont arrivés et ont finalement commencé à arrêter les manifestants. Mme Nyul a déclaré que la manifestation avait été « infiltrée par des organisateurs professionnels » et que quelqu’un lors de la manifestation avait dit « tuez les Juifs » la nuit précédente, ce que les manifestants ont nié.

Un autre responsable de l’université, Michael Armini, a déclaré sur place que l’école avait pris la décision d’arrêter les manifestants et que les forces de police de l’université avaient demandé l’aide de la police d’État. Alors que le soleil se levait samedi, les policiers ont menotté les manifestants et ont démonté plusieurs tentes.

Il s’agissait de la deuxième arrestation matinale de manifestants sur un campus de Boston en moins d’une semaine. Tôt jeudi, des policiers de la ville avaient pris d’assaut un campement d’étudiants dans une ruelle d’Emerson, un petit collège privé du centre-ville, arrachant les tentes et jetant les étudiants – qui avaient formé une barricade et refusaient de partir – à terre.

La police y a arrêté 118 personnes, provoquant la colère de certains étudiants qui ont déclaré que l’université n’avait pas réussi à les protéger. Mais les responsables de la ville ont défendu l’opération, affirmant qu’il était nécessaire de dégager l’allée, qui comprend un droit de passage public.

“Le problème concernait uniquement les risques d’incendie créés par les tentes, ainsi que les risques pour la santé et la sécurité publiques qui s’y produisaient également”, a déclaré la maire de Boston, Michelle Wu, à WCVB-TV.

Les campements pro-palestiniens sur les campus universitaires se sont rapidement multipliés depuis que les étudiants de l’Université de Columbia ont lancé les leurs ce mois-ci. Ils ont parfois suscité la colère des étudiants et des professeurs qui se plaignent de ce qu’ils considèrent comme des chants antisémites et du manque de sécurité des étudiants juifs, et, hors campus, des partisans de l’opération militaire israélienne à Gaza.

Jusqu’à présent, plus de 34 000 Palestiniens sont morts lors des bombardements israéliens et de l’invasion de Gaza, en réponse à une attaque menée par le Hamas le 7 octobre au cours de laquelle 1 200 Israéliens ont été tués et environ 250 personnes prises en otages.

En Colombie, où le président était déjà sous le feu des républicains du Congrès, l’administration a d’abord adopté une approche agressive, faisant appel à la police de New York, qui a arrêté plus de 100 personnes et enlevé les tentes. Mais les étudiants sont rapidement revenus, plantant de nouvelles tentes et jurant de rester.

Cette fois, plutôt que de faire appel à nouveau à la police, les autorités colombiennes négocient avec les manifestants.

“Nous avons demandé une fois au NYPD de nettoyer un campement, mais nous partageons tous le point de vue, basé sur des discussions au sein de notre communauté et avec des experts extérieurs, selon lequel ramener le NYPD à ce moment serait contre-productif, enflammant encore davantage ce qui se passe sur le campus. et attirer à notre porte des milliers de personnes qui menaceraient notre communauté », ont déclaré les dirigeants de Columbia dans un message sur le campus vendredi soir. « Cela dit, nous devons également continuer à appliquer nos propres règles et garantir que ceux qui violent les normes de notre communauté subissent des conséquences. »

Mais à Emory, où la police a arrêté des étudiants et des professeurs jeudi, le président de l’université, Gregory L. Fenves, a déclaré catégoriquement par la suite que l’institution « ne tolérerait pas le vandalisme, la violence ou toute tentative de perturber notre campus par la construction de campements. »

Harvard a essayé une approche différente. L’université a restreint l’accès à son Harvard Yard historique, n’y laissant entrer que ceux qui présentaient une carte d’identité universitaire, et a suspendu un groupe pro-palestinien, affirmant qu’il avait organisé une manifestation non autorisée.

Mais le groupe et ses partisans ont néanmoins installé un campement dans la cour. Mercredi soir, l’ambiance était sereine, avec quelques policiers du campus assis dans des voitures aux abords de la cour et des étudiants de passage. Pourtant, l’université a fait face aux critiques de certains anciens élèves éminents, notamment de son ancien président, Lawrence H. Summers, qui a déclaré que permettre aux tentes de rester debout était un « échec profond ».

Comme Harvard, l’Université du Texas à Austin a cherché à empêcher le campement prévu des étudiants, en avertissant qu’il n’était pas autorisé, et les étudiants se sont quand même rassemblés. Contrairement à Harvard, les administrateurs ont réagi avec force. Des dizaines de policiers, dont beaucoup en tenue anti-émeute ou à cheval, ont traversé des foules de manifestants mercredi pour bloquer la pelouse principale du campus, incarcérant finalement 57 personnes dans la prison du comté.

Mais le soir venu, presque tous les policiers nationaux et locaux avaient disparu. Les étudiants sont rapidement revenus et se sont rassemblés avec des couvertures de pique-nique avant de partir pour la nuit.

Jay Hartzell, le président de l’université, a déclaré dans un communiqué que les administrateurs avaient empêché la manifestation prévue par crainte que les étudiants tentent de « suivre un modèle » et de « perturber gravement un campus pendant une longue période ». Dans des messages obtenus dans le cadre d’une demande d’information publique, M. Hartzell a déclaré à un législateur qu’il avait demandé l’aide de la police de l’État parce que la police de l’école « ne pouvait pas le faire seule ».

Vendredi soir, environ 300 des 3 000 professeurs de l’université avaient signé une lettre ouverte de censure à l’égard de M. Hartzell. « Le président Hartzell a inutilement mis les étudiants, le personnel et les professeurs en danger. Des dizaines d’étudiants ont été arrêtés pour s’être rassemblés pacifiquement sur leur propre campus », indique le communiqué.

Jeudi, une autre manifestation était prévue à l’université, mais la scène était beaucoup plus calme, les administrateurs de l’université distribuant des dépliants avec les règles de protestation. Une administratrice a déclaré aux étudiants que la police lui avait assuré qu’elle n’arrêterait pas les étudiants à moins qu’ils n’essaient de monter des tentes ou de rester après 22 heures.

Kathy Zoner, qui a été chef de la police à l’Université Cornell d’Ithaca, dans l’État de New York, pendant près d’une décennie jusqu’en 2019, a déclaré que les administrateurs universitaires espéraient souvent éviter toute responsabilité dans la réponse de la police aux manifestations, mais qu’ils prenaient souvent eux-mêmes la décision finale sur ce qui se passait. faire.

Elle a déclaré que les manifestants venant de l’extérieur de l’université peuvent être difficiles à gérer car ils ne peuvent pas être menacés de conséquences académiques et peuvent être plus tournés vers l’agitation que vers le dialogue. Les récents campements de tentes peuvent constituer un problème particulier pour les administrateurs qui se concentrent sur l’optique de l’école, a déclaré Mme Zoner.

« C’est la grande préoccupation, n’est-ce pas ? Que ces campements seront là pour toujours, quoi que cela signifie, et que cela deviendra une raison pour que les gens ne choisissent pas votre université ou votre collège pour y fréquenter », a-t-elle déclaré. « Et soyez réaliste : les collèges sont des entreprises. À but non lucratif ou à but lucratif, c’est une entreprise. Ils ont un résultat net et doivent y être attentifs.

Ce n’est là qu’un des problèmes auxquels sont confrontés les administrateurs en cas de crise. Daniel W. Jones, ancien chancelier de l’Université du Mississippi, a déclaré que les étudiants, les membres du corps professoral, les élus, les parents et les donateurs offrent tous des conseils souvent très différents sur la manière dont l’université devrait réagir.

« Je pense que la plus grande tension réside dans le fait que je vais agir dans le meilleur intérêt des étudiants de mon campus, ou dans le meilleur intérêt de mon conseil d’administration, des personnes politiquement intéressées et des anciens élèves en général ? il a dit.

Nicholas B. Dirks, ancien chancelier de l’Université de Californie à Berkeley, a déclaré qu’il y avait peu de décisions plus difficiles pour un dirigeant d’université que celle de convoquer ou non la police, en partie parce que les agents extérieurs chargés de l’application des lois peuvent utiliser des tactiques très différentes de celles d’un force de police du campus.

“Les présidents d’université sont censés avoir un pouvoir et un contrôle total, donc en faisant appel à une force de police externe, vous savez que la première chose qui va se produire est que vous perdez le contrôle de la situation”, a déclaré le Dr Dirks, qui était administrateur principal à Columbia. avant de prendre la direction de Berkeley en 2013.

À Berkeley, dit-il, il s’était montré extrêmement réticent à faire appel à des policiers hors campus, sauf lorsqu’il semblait y avoir des menaces crédibles de violence.

« Vous êtes dans une sorte de situation de crise, donc vous équilibrez des informations partielles, toujours incomplètes, avec une sorte d’urgence temporelle où vous sentez vraiment qu’il faut prendre des décisions très, très rapides, et ce n’est pas le meilleur moment pour prendre. des appels clairs », a déclaré le Dr Dirks.

« Ce sont des décisions critiquées », a-t-il ajouté.

Le rapport a été fourni par Karla Marie Sanford et Erin Davis de New York, Matthieu Eadie de Boston et Sean Keenan d’Atlanta.

https://www.ctptimes.com

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