Dans le comté de Nassau, la politique des machines alimente un renouveau du GOP

Il s’agissait du plus grand événement de la campagne de Mazi Pilip lors d’élections parlementaires spéciales incontournables à New York. Le républicain n°3 de la Chambre était arrivé par avion. Une demi-douzaine de membres du Congrès menaient la foule en scandant « Mazi ! Mazi !

Il manquait juste une chose lors de la démonstration de force républicaine dans une salle des anciens combattants des guerres étrangères l’autre jour : le candidat, qui était chez lui pour observer le Shabbat.

Dans n’importe quelle autre course, son absence aurait été un facteur décisif. Mais à Long Island, l’événement a clairement illustré un secret de polichinelle animant la course de mardi pour remplacer l’ancien représentant George Santos. Le nom de Mme Pilip figure peut-être sur le bulletin de vote, mais la campagne appartient à la machine républicaine du comté de Nassau.

Après des décennies de pertes électorales et de scandales de corruption, l’organisation a repris vie dans la banlieue de New York, ravivant une tradition politique qui est largement devenue un anachronisme ailleurs dans le pays.

Au cours des trois dernières années seulement, les Républicains ont balayé tous les principaux bureaux du comté, occupant des postes de haut niveau et des centaines de postes de favoritisme avec des habitués du parti souvent obligés de leur rendre la pareille lors de la saison électorale.

Joseph G. Cairo Jr., président aux cheveux argentés et patron de facto du groupe, a choisi Mme Pilip, 44 ans, législatrice à temps partiel du comté, et lui sert désormais de stratège en chef, de collecte de fonds et de substitut. Il a envoyé des lieutenants fidèles pour être ses porte-parole et gestionnaires de campagne. Et lors de conversations inédites, il a intimidé les dirigeants des partis à Washington pour qu’ils dépensent davantage en publicité.

Il suffit de parcourir les rues de Levittown ou de Glen Cove à Long Island pour comprendre la portée de la fête. Chaque samedi, certains des 2 000 membres du comité républicain local – dont beaucoup prennent congé de leurs emplois gouvernementaux prestigieux – se sont déployés pour organiser le vote porte par porte.

En revanche, les documents électoraux de Mme Pilip ne montrent aucune personne inscrite sur sa liste de paie de campagne, un arrangement extraordinairement inhabituel.

« Hakeem Jeffries veut être l’orateur. Il a investi 8 millions de dollars dans cette course », a déclaré M. Cairo aux bénévoles lors d’un autre coup d’envoi récent d’une campagne de prospection. « Comment vas-tu rivaliser avec ça ? La réponse est ici, vous tous.

C’est le genre de force organisée qui a fait du groupe peut-être la machine politique restante la plus puissante du pays, une machine qui pourrait permettre à Mme Pilip de contrarier Tom Suozzi. L’ancien membre du Congrès démocrate après trois mandats bénéficie d’un avantage partisan en matière d’inscription, d’un avantage majeur en matière de collecte de fonds et de décennies d’expérience politique.

À une époque où les Républicains luttent dans les banlieues à l’échelle nationale, le parti de M. Cairo contrôle désormais les trois villes puissantes du comté de Nassau, le bureau exécutif du comté et, jusqu’à l’expulsion de M. Santos, les quatre sièges de la Chambre de la région – soit l’équivalent de l’étroitesse des Républicains. majorité à Washington.

“Je ne pense pas qu’il y ait jamais eu dans le pays un président local aussi bon que lui”, a déclaré Alfonse D’Amato, un ancien sénateur pour trois mandats qui connaît M. Le Caire depuis les années 1970.

Il n’y a qu’un énorme défaut : M. Santos, le menteur en série qui fait désormais face à 23 chefs d’accusation. Il a traversé le processus de sélection des candidats de M. Cairo et a obtenu le soutien enthousiaste du groupe (cela a aidé M. Santos à faire un don de 180 000 dollars à des groupes républicains locaux).

Lorsque le New York Times a révélé que des éléments clés de la biographie de M. Santos avaient été falsifiés, le parti a été humilié. Il s’est avéré que M. Santos avait soumis un curriculum vitae écrit truffé de mensonges et avait menti sur son casier judiciaire. L’équipe de M. Cairo l’avait pris au mot.

M. Cairo a immédiatement commencé à préparer le terrain pour une éventuelle campagne pour son remplacement. Il a décrit les élections actuelles en termes de rédemption post-Santos.

“Lorsque vous faites une erreur et que vous voyez toutes les preuves, vous devez immédiatement l’admettre”, a-t-il déclaré lors d’une interview.

Les démocrates s’appuient sur leur propre réseau de partisans, plus diffus, pour voter après des années de pertes locales stupéfiantes. Plus de 1 000 charpentiers syndiqués, travailleurs de la santé et employés d’hôtels ont été répartis dans tout le district le premier jour du vote anticipé. Kim Devlin, conseiller principal de M. Suozzi, a déclaré que la campagne avait permis d’établir un million de contacts avec les électeurs.

Les démocrates étaient satisfaits des résultats. Alors qu’une semaine de vote anticipé s’achevait dimanche, le taux de participation démocrate avait dépassé celui des républicains et des indépendants et semblait plus fort que lors d’autres élections récentes.

Mais même M. Suozzi a mis en garde ses partisans contre les vents contraires qui restent à venir.

« Nous devons accepter le fait que la machine républicaine du comté de Nassau est la plus forte qu’elle ait été depuis que j’en suis l’exécutif », a-t-il récemment déclaré à des bénévoles à Port Washington, faisant référence à son mandat de 2002 à 2009. « Nous avons coupé le souffle. de leurs voiles depuis 15 bonnes années et, devinez quoi ? Ils sont dos.”

La renaissance a commencé à l’époque où M. Cairo, 78 ans, a pris la relève en 2018, après trois décennies au poste de numéro deux de Joseph N. Mondello.

Pendant une grande partie du XXe siècle, les républicains de Nassau étaient considérés comme le pendant suburbain de la machine Daley à Chicago et, plus tôt, du Tammany Hall de New York. Ils ont dominé les élections et contrôlé les gains, distribuant des emplois clientélistes et des contrats gouvernementaux lucratifs.

Au tournant du millénaire, le modèle était en difficulté, plombé par des scandales de corruption, des changements démographiques et un désastre financier dans le pays. Une réaction violente a contribué à placer M. Suozzi au bureau exécutif du comté.

Mais ces dernières années, les Républicains de Nassau se sont habilement positionnés pour capitaliser sur leur propre réaction négative. À une époque où le parti national évoluait à droite, ils ont largement évité les questions sociales qui divisaient la population pour se réorienter vers des politiques intensément locales qui outrepassaient les lignes de parti : impôts fonciers, inflation et, surtout, craintes d’une hausse de la criminalité à l’ère de la pandémie.

« Honnêtement, les gens de la classe moyenne en ont un peu marre », a déclaré M. Cairo, qui décrit sa politique personnelle comme « un juste milieu ».

La ville de New York, laboratoire des politiques progressistes, a servi de repoussoir commode. Une analyse des schémas de vote montre que les Républicains ont réussi en partie en conquérant les indépendants, mais aussi simplement en faisant voter davantage de leurs propres électeurs que les Démocrates.

“Nous gagnons dans des endroits comme North Hempstead, où je ne pense pas que nous ayons eu un superviseur et une majorité au conseil municipal depuis que j’avais 4 ans et que les Mets participaient aux World Series”, a déclaré le représentant Anthony D’Esposito. .

En tant que président, M. Cairo a son mot à dire sur des centaines de nominations politiques dans les bureaux du gouvernement local, mieux connues sous le nom de postes de favoritisme. Selon ses propres estimations, environ 70 pour cent des personnes nommées sont actives dans la politique des partis.

“On leur apprend qu’ils ont obtenu leur poste parce qu’ils seront loyaux lorsque l’organisation aura besoin d’eux, c’est-à-dire en période d’élections”, a déclaré Jay Jacobs, président démocrate du comté de Nassau.

“Je ne dirai pas que nous ne faisons pas la même chose”, a-t-il ajouté à propos des administrations démocrates, “mais ce n’est pas avec le même marteau”.

M. Cairo en a récolté des bénéfices personnels. En plus de son travail de président du parti qui lui rapporte 150 000 dollars par an, il gagne environ 200 000 dollars supplémentaires en tant que président de l’agence de paris hors-piste du comté de Nassau et possède un cabinet juridique privé.

Il a dû renoncer à sa licence d’avocat dans les années 1990 après avoir admis avoir abusé de 400 000 $ de fonds de clients. Mais même les adversaires affirment qu’ils n’ont trouvé aucune raison de soupçonner un comportement inapproprié depuis qu’il est devenu président.

Aujourd’hui, M. Cairo pourrait être confronté à l’épreuve la plus scrutée de sa carrière politique.

Il s’est tourné vers Mme Pilip en partie parce que l’histoire de sa vie semblait parfaitement correspondre au moment politique et malgré le fait qu’elle était une démocrate enregistrée. Elle est née en Éthiopie, a ensuite servi dans l’armée israélienne et a déclaré avoir été galvanisée par l’attaque du Hamas contre Israël le 7 octobre.

Mais son manque d’expérience politique l’a montré. Elle vient de commencer son deuxième mandat à l’Assemblée législative à temps partiel du comté de Nassau, où une grande partie de son travail concernait des questions locales non partisanes.

Le candidat s’est rarement présenté sans un comité d’accompagnement composé d’habitués du parti, comme l’exécutif du comté de Nassau, Bruce Blakeman, ou M. D’Esposito, qui interviennent lorsque des questions potentiellement préjudiciables sur l’ancien président Donald J. Trump ou des problèmes politiques épineux se posent.

Et jusqu’aux derniers jours de la campagne, elle n’avait tenu que deux conférences de presse et n’avait accepté qu’un seul débat avec M. Suozzi, qui est relativement omniprésent dans tout le district. « Mon adversaire n’a pas été examiné et n’est pas préparé », a-t-il déclaré lors du débat. “Nous avons déjà emprunté cette voie avec George Santos.”

Mme Pilip et les dirigeants républicains semblent disposés à prendre les devants, espérant que lors d’élections remarquablement serrées et à faible taux de participation, le parti qui fera le meilleur travail en formant ses électeurs les plus fiables sera récompensé.

M. Cairo fait confiance à ses opérations sur le terrain. Après le rassemblement dans une salle VFW locale, il s’est retiré dans une salle privée à l’étage pour discuter de la course.

Au milieu de la conversation, un assistant s’est approché avec un clicker de présence en argent à l’ancienne. M. Cairo plissa les yeux et lut le total.

“Tous les sites aujourd’hui, 1 374”, a-t-il déclaré, ajoutant une prédiction. La semaine prochaine, a-t-il dit, ce chiffre serait plus élevé.

https://www.ctptimes.com

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