Dans « Illinoise » de Justin Peck, dansez et ressentez-le

Justin Peck avait environ 17 ans lorsqu’il a entendu pour la première fois l’album de Sufjan Stevens « Illinois », un hymne épique à l’État, près de deux douzaines de titres débordant de rock indépendant orchestral, de nostalgie dense et lyrique et d’une histoire locale parfois obscure. Cette expérience d’écoute s’est produite bien avant que Peck ne veuille faire de la danse, avant même qu’il ne soit danseur professionnel.

Mais « l’Illinois » l’a poussé à déménager. “C’était une chose instantanée et éclairante que j’avais l’impression que c’était tellement dansable”, a déclaré Peck, aujourd’hui chorégraphe résident et conseiller artistique au New York City Ballet. “Et il est si rare de trouver quelqu’un qui peut évoquer cela, surtout quelqu’un qui est en vie en ce moment.”

Depuis, Peck, 36 ans, a trouvé l’inspiration artistique chez Stevens – « la voix de la musique qui m’a conduit sur des chemins plus loin que jamais auparavant », a-t-il déclaré.

Les deux ont collaboré régulièrement, notamment sur « Year of the Rabbit », le ballet qui a lancé Peck en tant que chorégraphe, en 2012. Peu de temps après avoir commencé à travailler ensemble, Peck, dans l’espoir d’expérimenter des formes de narration et influencé par les productions dance-pop. comme « Movin’ Out » de Twyla Tharp, lui a demandé s’il pouvait créer une pièce de théâtre sur « Illinois ». Stevens a mis près de cinq ans à accepter.

Près de cinq ans plus tard, le résultat est « Illinoise », un projet tout aussi ambitieux et défiant les genres que sa bande originale : une comédie musicale narrative qui combine une histoire de passage à l’âge adulte, un instantané de l’identité queer et une méditation. sur la mort, l’amour, la communauté, l’histoire, la politique et les zombies.

En grandissant, dit Peck, les arts, en particulier le théâtre, lui ont donné un sentiment d’appartenance. Il a présenté « Illinoise » à travers un protagoniste qui cherche la grande ville, « trouvant sa tribu, sa voix et sa sexualité – toutes ces choses que beaucoup d’entre nous traversent, en particulier ceux d’entre nous qui ont déménagé dans un endroit comme New York ». York provenant de régions plus petites ou plus conservatrices.

La chorégraphie mêle énergie punk ludique et claquettes, solos funky et pas de deux ardents, avec un casting dont les membres comprennent des danseurs de ballet et d’anciens candidats à “So You Think You Can Dance”. Après des représentations à guichets fermés et accueillies avec enthousiasme au Bard College et au Chicago Shakespeare Theatre, « Illinoise » se déroule du 2 au 26 mars au Park Avenue Armory, dans le but de s’étendre sur des scènes plus grandes, comme Broadway.

“Cela semble être la chose la plus attrayante sur laquelle j’ai jamais travaillé”, a déclaré Jackie Sibblies Drury, le dramaturge lauréat du prix Pulitzer, qui a signé pour aider à façonner l’histoire, qui ne contient aucun dialogue. “Mais tout le processus a semblé si intime et personnel.”

Ceci malgré un casting de 16 personnes et un orchestre de 14 personnes, avec trois chanteurs-musiciens qui apportent leurs propres sonorités non-Sufjan, dont Shara Nova, également connue sous le nom de My Brightest Diamond, qui faisait partie de l’enregistrement original de « Illinois ».

“Illinois” a été l’album révolutionnaire de Stevens, et depuis sa sortie en 2005, il a fasciné des fans comme Drury, qui l’associe à un déménagement à Chicago au début de la vingtaine, à un moment où elle se demandait si son petit ami d’alors pourrait être son mari ( il est). “C’est comme si l’album voulait que vous viviez votre vie selon lui”, a-t-elle déclaré.

C’est également répété dans les studios de danse – pas seulement chez Peck – en particulier lors des improvisations, a déclaré Ricky Ubeda, un interprète du spectacle. “C’est tellement dynamique”, a-t-il déclaré, “et sa voix est tellement ressentie qu’il est facile de laisser cela se déplacer à travers le corps.”

Ubeda, qui a remporté « So You Think You Can Dance » en 2014, incarne Henry, le personnage central de « Illinoise ». Il quitte la maison et retrouve une équipe de jeunes amis autour d’un feu de camp à la lanterne, à la manière d’une scène minimaliste de Wes Anderson. Ils partagent des histoires – les danses – tirées de leurs journaux. Henry est réticent à s’ouvrir au début, même s’il griffonne joyeusement dans son livre pendant que les chanteurs chantent : « Écrivez-vous avec le cœur ?

Ce sont les paroles du morceau jubilatoire « Come On ! Ressentez l’Illinois! (Partie I : L’Exposition universelle de Colombie / Partie II : Carl Sandburg me rend visite dans un rêve) », qui joue dans une séquence d’ensemble dont la chorégraphie éclate avec une joie à la manière de Jerome Robbins.

Le spectacle commence avec Henry sur une couverture, en cuillère avec son partenaire, Douglas (Ahmad Simmons). Les deux interprètes ont travaillé sur la reprise de « Carousel » à Broadway en 2018, ce qui a valu à Peck un Tony Award pour la chorégraphie. Il les a contactés alors que « Illinoise » en était à ses débuts. “Il nous a emmenés faire une promenade et nous a expliqué sa vision de son œuvre”, a déclaré Ubeda. « Il n’avait pas vraiment les réponses à ce que cela allait devenir. C’était comme, comment raconter l’histoire pour qu’elle soit ressentie et vue, sans mots ?

Vêtu d’une casquette de baseball, d’un short et d’un sac à dos, avec un style de mouvement à la fois souple et émotionnellement flexible, Ubeda, 28 ans, a une ambiance Stevens – bien qu’Henry n’était pas destiné à être un remplaçant de Sufjan, a déclaré Peck, pour dont le projet n’était pas biographique, mais personnel. « Il y a beaucoup de parallèles avec les choses que j’ai vécues et les personnes que j’ai perdues, en tant que jeune dans le monde », a-t-il déclaré.

Pour Ubeda aussi : « En tant que personne queer, j’ai été à la place d’Henry, tombant amoureux de quelqu’un qui t’aime, mais qui ne t’aime pas de cette façon » – un rite de passage adolescent, a-t-il déclaré.

Stevens, 48 ​​ans, n’a pas participé activement à la production. Il a annoncé l’automne dernier qu’il souffrait du syndrome de Guillain-Barré, une maladie auto-immune qui le rendait incapable de marcher ; il suivait un traitement et espérait se rétablir, a-t-il déclaré dans un communiqué. Artiste intensément privé, il a également partagé sur les réseaux sociaux au printemps dernier la mort de son partenaire, Evans Richardson, administrateur de musée – abordant publiquement sa sexualité pour la première fois du processus. Bien que Stevens ait eu des discussions avec l’équipe « Illinoise » à propos de la musique, la mort de Richardson a fait dérailler sa participation, ont déclaré des membres de la compagnie. (Par l’intermédiaire d’un représentant, Stevens a décliné une demande d’entretien.)

Le compositeur et musicien Timo Andres – également un ancien collaborateur de Stevens – a créé les arrangements, qui incluent des intermèdes de l’album qui n’ont pas été joués en live, a déclaré Andres.

Pour la version scénique, il a essayé de conserver l’esprit DIY de l’enregistrement, réalisé avec de nombreux amis de Stevens, souvent dans des studios ad hoc autour de New York. C’est « assez orchestral, mais aussi assez intime et assez simple », a déclaré Andres.

La musique est également d’une grande richesse, dit-il, comme si elle voulait s’étendre au-delà de son contenant auditif : « C’est comme entendre l’Orchestre philharmonique de New York dans le gymnase d’un lycée ou quelque chose du genre. Il est plein à craquer. »

Même dans une production de cette envergure, il ne pouvait pas égaler certains sons de l’album (« Nous n’allons pas embaucher quatre hautbois juste pour un instant »), il compte donc sur les musiciens qui se produisent sur scène pour transmettre la complexité avec plusieurs instruments.

Nova joue de la guitare électrique et chante, avec Elijah Lyons et Tasha Viets-VanLear. Les chanteurs portent des ailes de papillon translucides et multicolores, en hommage aux costumes de la tournée « Illinois ». (Un mathématicien créatif, Stevens a cousu ces ailes lui-même, à partir de cerfs-volants, a déclaré Nova.)

D’une certaine manière, Nova est la mémoire institutionnelle de « l’Illinoise ». Mais en dissociant cette performance de son expérience dans la création de chansons comme le perçant « John Wayne Gacy, Jr. » avec Stevens – «Je me souviens avoir pleuré lors de cette séance d’enregistrement avec lui», a-t-elle déclaré – a été intense, d’autant plus qu’elle s’inquiète pour son ami après son année traumatisante.

Ce qui a aidé, c’est la connexion avec les danseurs – les chanteurs croisent souvent les yeux sur eux, ce qu’elle a qualifié de « passionnant » – et la prise de conscience que la musique peut durer, à l’exception de Stevens.

“Je veux dire, vous ne pouvez même pas regarder le public parce que d’après ce que nous pouvons voir, les gens pleurent”, a déclaré Nova. “C’est pourquoi nous venons tous au théâtre, c’est simplement pour avoir un espace où ressentir des sentiments que nous ne voyons pas ou que nous ne pouvons pas exprimer dans le monde.”

Pour Peck, traduire les détails de cet album bien-aimé mais compliqué en danse et en récit l’a amené à se demander à quel point il fallait rendre littéraux certains moments. Les créateurs ont commis une erreur de lisibilité : lors du « Casimir Pulaski Day », qui fait référence au « cancer des os », la danseuse Gaby Diaz apparaît avec une poche à perfusion et son partenaire (Ben Cook) lui déchire la poitrine.

“Ce spectacle me fait un peu peur car il explore des thèmes et des expériences plus sombres”, a déclaré Peck, notant que sa chorégraphie bourdonnait souvent d’exaltation. (“C’est plutôt ennuyeux, en fait – même si j’essaie de ne pas mettre ça dedans, instinctivement, ça s’y filtre.”)

Mais lors de l’une de ses dernières conversations avec Stevens à propos du projet, le musicien lui a rappelé de décoller les couches de l’album – « cette chose brillante et joyeuse » – et de se pencher dans ses profondeurs.

Jessica Dessner, artiste, écrivaine et ancienne danseuse – et sœur des copains Stevens Bryce et Aaron Dessner du National – a présenté Stevens à Peck (à la demande de Peck) il y a plus de dix ans. Elle a déclaré que pour Stevens, la danse était devenue une extension naturelle de son travail à plusieurs niveaux, qui comprend l’illustration et le cinéma. “Il l’a vraiment vu comme une autre émanation de cet univers qu’il crée avec tous ses projets”, a-t-elle déclaré.

En entrant dans la production en tant que non-danseuse, Drury s’est retrouvée en relation avec ses rythmes émotionnels, comme un moment où Henry et Douglas, en tant que couple amoureux, brisent une cacophonie et font un simple box step slide, se tenant la main et respirant. , profondément, ensemble, les yeux fermés. « Chaque fois que je le vois, cela me fait pleurer », a-t-elle déclaré.

Compte tenu de sa stature dans le monde de la danse, Peck attire naturellement des collaborateurs et des interprètes de haut niveau. L’exécution comptait, mais l’empathie était primordiale. L’espoir, dit-il, est que le spectacle « aide les gens à comprendre un peu plus le monde, ou à se comprendre eux-mêmes, leurs relations ou l’idée de la perte, exactement ce que le théâtre a fait pour moi, surtout en tant que jeune enfant solitaire ».

L’intention a résonné jusque dans les acclamations des membres de la compagnie lors de la répétition : « Ressentez-le ! » ils ont pleuré.

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