Comment la FERC est devenue un pilier de la politique climatique

La Federal Energy Regulatory Commission est peut-être l’agence climatique la plus importante dont vous n’avez jamais entendu parler.

Chargée de superviser le transport interétatique de gaz, de pétrole et d’électricité, l’agence indépendante pourrait aider à déterminer la quantité d’énergie éolienne, solaire et autre énergie renouvelable qui passe des plans d’ingénierie aux réseaux électriques du pays et aux foyers et entreprises.

Lundi, la commission a approuvé des changements très attendus qui obligent les opérateurs de réseau à travers le pays à planifier sur 20 ans, en tenant compte des changements dans le mix énergétique, du nombre croissant d’États qui ont des politiques exigeant l’énergie éolienne et solaire, ainsi que les risques que les conditions météorologiques extrêmes font peser sur la fiabilité.

Le vote s’est déroulé à 2 contre 1, avec l’approbation des démocrates de la commission et l’opposition du seul républicain, une division partisane qui faisait écho à la division entre les deux partis sur les énergies renouvelables.

Le sénateur Chuck Schumer de New York, leader démocrate, a déclaré que les décisions prises par la commission lundi étaient essentielles pour donner toute la portée de l’Inflation Reduction Act, la vaste loi sur le climat que les démocrates ont adoptée avec force sans le soutien des républicains en 2022. La loi prévoit des incitations fiscales de plus de 370 milliards de dollars pour relancer le démarrage des véhicules électriques et des énergies éolienne, solaire et autres énergies renouvelables.

Mais bon nombre de ces projets énergétiques sont restés dans les limbes, incapables de se connecter aux réseaux électriques en raison du manque de nouvelles lignes de transport. Une étude a averti qu’environ la moitié des avantages climatiques prévus par la loi ne pourraient pas être obtenus si la capacité de transport, y compris de nouvelles lignes électriques à haute tension, n’était pas augmentée de manière significative.

“C’était une grande victoire après l’adoption de l’IRA, et nous avons reçu des applaudissements partout, mais je savais même en me levant en souriant que notre travail n’était pas terminé”, a déclaré M. Schumer la semaine dernière dans une interview. « Si vous avez de beaux moulins à vent dans les montagnes mais que vous ne pouvez pas les amener là où se trouvaient les gens, cela pourrait ne servir à rien. Il est devenu clair très tôt que la transmission était si importante qu’elle constituerait un pilier du développement des énergies propres.

L’agence a été créée en 1920 sous le nom de Commission fédérale de l’énergie pour contrôler les barrages hydroélectriques. Le président Franklin D. Roosevelt a ensuite défendu une législation visant à démanteler les monopoles des services publics et, en 1935, le Congrès a adopté la Federal Power Act, exigeant que la commission fixe des prix de gros de l’électricité « justes et raisonnables ».

Dans les années 1970, elle est devenue la Federal Energy Regulatory Commission, ou FERC, et a obtenu un mandat élargi pour réglementer l’électricité interétatique, les projets hydroélectriques et les oléoducs et gazoducs.

« L’infrastructure de transport et de pipelines de l’ensemble du pays passe par cette seule agence », a déclaré Rob Gramlich, président de Grid Strategies, une société de conseil dans le secteur de l’électricité. “La plupart des gens impliqués dans la FERC sont heureux quand cela reste en dehors de l’actualité”, a-t-il ajouté.

Ces dernières années, la commission est devenue un point focal pour le lien entre le réseau électrique et le changement climatique. Les services publics qui brûlent du gaz et du charbon pour produire de l’électricité constituent la deuxième source de pollution à l’origine du réchauffement climatique.

En 2021, Richard Glick, qui avait été nommé président de la commission par le président Biden, a déclaré que l’agence devrait prendre davantage en compte les impacts du changement climatique lors de l’approbation des gazoducs.

Cette focalisation sur le changement climatique a donné lieu à une controverse.

Le sénateur Joe Manchin, démocrate de Virginie-Occidentale et champion du charbon et du gaz, était furieux que M. Glick affirme que le changement climatique devrait être pris en compte lors des discussions sur les pipelines. En tant que président de la Commission sénatoriale de l’énergie et des ressources naturelles, M. Manchin a refusé de tenir une audience de confirmation pour M. Glick, qui a finalement démissionné.

Son départ a laissé la commission avec une division partisane de 2-2. Selon les règles de la FERC, pas plus de trois de ses cinq commissaires ne peuvent appartenir à un même parti.

Selon M. Schumer, c’est à ce moment-là que la stratégie démocrate est passée à la vitesse supérieure.

Les efforts visant à élaborer une législation bipartite visant à accélérer le transport d’électricité restent dans l’incertitude. Les démocrates veulent accélérer le rythme de l’ajout de l’énergie solaire et éolienne au réseau, tandis que les républicains souhaitent en retour une autorisation plus rapide et plus facile pour les projets et les pipelines de combustibles fossiles.

Neil Chatterjee, qui a été président de la FERC sous le président Donald J. Trump, a déclaré que certains républicains étaient réticents à agir sur la transmission parce qu’ils ne veulent pas que la loi sur la réduction de l’inflation réussisse.

« Le Parti républicain était autrefois un parti qui menait la politique de transmission », a-t-il déclaré. Mais maintenant, « cela est considéré comme facilitant la réalisation par Biden de son programme climatique, et ils s’y opposent simplement pour être contre Biden ».

M. Schumer a déclaré que se tourner vers la FERC était un moyen de contourner l’opposition républicaine au Congrès. « Nous avons toujours eu la FERC à l’esprit parce que cela pouvait se faire sans l’approbation républicaine du Congrès », a-t-il déclaré.

Lorsque M. Glick a démissionné, M. Schumer a déclaré qu’il voyait une opportunité. Il a appris que l’un des deux commissaires républicains, James Danly, était également sur le point de renoncer à son siège. M. Danly a quitté l’agence en janvier, laissant une commission de 2 contre 1 en faveur des démocrates, avec Willie L. Phillips, nommé par M. Biden, en tant que président. (Les candidats attendent toujours la confirmation des deux sièges vides de la commission.)

M. Schumer a accru la pression sur la commission pour qu’elle libère le système de transport encombré, en écrivant une lettre ouverte en juillet présentant les solutions proposées.

Lundi, M. Schumer a déclaré : « La FERC fait à peu près tout ce que nous avons demandé » et a qualifié cette règle de « pièce manquante du puzzle » de la loi sur la réduction de l’inflation. Il a reconnu qu’il fallait faire davantage en matière de réforme du transport, mais les chances que le Congrès agisse restent minces.

https://www.ctptimes.com

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