Comment des manifestants ont pris possession d’un campus de l’Université de Columbia

Les manifestants qui occupaient Hamilton Hall, sur le campus de l’université de Columbia, semblaient prêts à rester un certain temps.

Ils disposaient d’un micro-ondes, d’une bouilloire électrique et de sacs de couchage, images diffusées par la police. Sur un tableau noir dans une salle de classe transformée en cantine, à côté des mots « Palestine libre » en lettres bulles, ils avaient écrit un tableau permettant aux occupants d’énumérer leurs restrictions alimentaires (deux étaient végétaliens, un végétarien).

Dans une autre salle de classe, ils ont dressé un tableau des tâches de sécurité par équipes de deux heures et ont cité trois slogans révolutionnaires maoïstes comme source d’inspiration, selon les vidéos de la police.

« Le pouvoir politique vient du canon d’une arme », disait l’un des slogans.

Depuis deux semaines, le campus de Columbia était au centre d’une crise croissante sur les campus universitaires du pays. Les manifestants pro-palestiniens ont installé des campements de tentes, organisé des rassemblements et tenté de toute autre manière de perturber les activités universitaires dans le but de forcer les universités à répondre à plusieurs demandes, notamment le désinvestissement d’Israël.

Mais la reprise de Hamilton Hall marque un nouveau tournant. L’université a décidé d’appeler la police pour évacuer le bâtiment, suscitant à la fois de vives critiques et des éloges, et soulevant de nouvelles questions sur qui, exactement, était à l’origine des troubles croissants.

Les personnes qui ont pris possession du bâtiment étaient une émanation d’un groupe plus important de manifestants qui campaient sur le campus lors d’une manifestation pro-palestinienne non autorisée. Mardi soir, plus de 100 d’entre eux – des personnes à l’intérieur du hall ainsi que d’autres à l’extérieur du campus et celles au-delà des portes de Columbia – ont été arrêtés.

Depuis lors, le maire Eric Adams, les responsables de la police et les administrateurs de l’université ont justifié ces arrestations en partie par disant que les étudiants ont été guidés par des « agitateurs extérieurs », comme l’a dit le maire. « Il y a un mouvement de radicalisation des jeunes, et je ne vais pas attendre que cela se fasse pour en reconnaître tout d’un coup l’existence », a-t-il déclaré lundi.

Dans une interview, le maire Adams a déclaré que 40 pour cent des personnes arrêtées après la manifestation à Columbia et une autre cette nuit-là au City College « n’étaient pas de l’école et étaient des étrangers ».

Mais à Columbia, au moins, les pourcentages semblent plus faibles, selon une première analyse des données policières réalisée par le New York Times.

Jeudi, le maire Adams et Edward A. Caban, le commissaire de police, ont publié un communiqué affirmant que sur les 112 personnes arrêtées à Columbia, 29 pour cent n’étaient pas affiliées à l’école. Ce pourcentage était similaire aux résultats d’une analyse du Times d’une liste de personnes arrêtées par le service de police cette nuit-là.

Au City College, au nord de Columbia, à Manhattan, 170 personnes ont été arrêtées, et environ 60 pour cent d’entre elles n’étaient pas affiliées à l’école, indique le communiqué.

Selon l’analyse du Times, la plupart des personnes arrêtées sur et autour du campus de Columbia semblaient être des étudiants diplômés, des étudiants de premier cycle ou des personnes affiliées à l’école.

Cependant, au moins quelques-uns semblaient n’avoir aucun lien avec l’université, selon l’examen de la liste par le Times. L’un d’entre eux était un homme de 40 ans qui avait été arrêté lors de manifestations antigouvernementales à travers le pays, selon un autre document interne de la police. Son rôle dans l’organisation de la protestation n’est toujours pas clair.

Le lendemain du jour où les policiers de la ville de New York ont ​​fait irruption dans le bâtiment par une fenêtre du deuxième étage et ont expulsé les manifestants du Hamilton Hall, de nouveaux détails sont apparus sur la prise de contrôle du bâtiment et sur l’opération visant à le récupérer. Les détails ont révélé une occupation étudiante de 17 heures, destructrice et dommageable, amateur mais, à certains égards, soigneusement organisée.

La liste du département de police a montré que la plupart des plus de 100 personnes arrêtées lors du ratissage de Hamilton Hall et d’autres parties du campus mardi soir étaient des femmes d’une vingtaine d’années, de race blanche. L’âge moyen était de 27 ans ; plus de la moitié étaient des femmes.

Les archives ne précisent pas quelles personnes ont été arrêtées à l’intérieur du bâtiment. Mais au moins 34 personnes placées en garde à vue sur ou autour du campus ont été accusées de cambriolage, défini par la loi new-yorkaise comme l’entrée illégale dans un bâtiment avec l’intention de commettre un crime.

Jeudi après-midi, au moins 14 personnes qui avaient occupé Hamilton Hall et avaient été arrêtées par la suite ont comparu devant le tribunal pénal de Manhattan. Tous ont été accusés d’intrusion, un délit.

L’occupation a commencé tôt mardi matin, après qu’un groupe de manifestants ait décidé d’intensifier ses efforts pour forcer la Colombie à se désengager des entreprises soutenant Israël.

Alors que des centaines de manifestants se rassemblaient autour du campus central de Columbia, formant un piquet, un petit groupe a transporté des tentes jusqu’à une pelouse à l’extrémité opposée du campus de Hamilton Hall, apparemment pour créer une diversion, ont déclaré plusieurs témoins. Au même moment, un deuxième groupe de manifestants s’est approché du bâtiment.

Un manifestant qui s’était caché dans le bâtiment après sa fermeture a laissé entrer les autres, selon les responsables de Columbia. Ces manifestants sont entrés et ont dit au garde de sécurité de partir, a déclaré Alex Kent, un photojournaliste qui est entré avec eux. Ils ont alors commencé à s’approvisionner et à se barricader.

Certains manifestants portaient des sweat-shirts Columbia ; d’autres portaient du noir. Ils portaient également des gants et des masques autour du visage. Ils ont hissé des barricades de police en métal pour aider à renforcer les portes empêchant l’entrée, selon les images prises par M. Kent.

M. Kent et la police ont déclaré que les manifestants avaient masqué les caméras de sécurité et passé de lourdes chaînes métalliques à travers les fenêtres qu’ils avaient brisées dans les portes françaises du bâtiment, les sécurisant avec des cadenas pour vélos. Les manifestants ont emporté des bureaux et des tables en bois depuis les salles de classe pour renforcer les portes. Ils ont assemblé les meubles avec des attaches en plastique blanc pour les rendre plus difficiles à déplacer, montrent des images de la police. Ils ont sécurisé une autre porte avec un distributeur automatique.

Ils se sont livrés à une bousculade, a déclaré M. Kent, avec un employé des installations qui était toujours dans le bâtiment, mais l’employé a fini par partir. À l’extérieur, Lisa Fithian, une organisatrice de protestation de carrière d’une soixantaine d’années – que le maire Adams a plus tard qualifiée d’« agitatrice professionnelle » – a tenté de dissuader deux étudiants contre-manifestants qui empêchaient la foule de barricader davantage l’entrée. Les manifestants ont tenté d’éloigner physiquement les deux étudiants, qui ont fini par s’en aller ; Mme Fithian n’a pas été arrêtée.

Les responsables de la police discutaient régulièrement avec Columbia depuis des semaines sur la manière de gérer le campement étudiant de plus en plus retranché. Désormais, les responsables de l’université étaient en mode crise.

L’équipe de direction de l’école, y compris le conseil d’administration, s’est réunie toute la nuit et tôt le matin, en consultation avec des experts en sécurité et des forces de l’ordre, a écrit Nemat Shafik, président de Columbia, dans une lettre à la communauté.

“Nous avons décidé, tôt le matin, qu’il s’agissait d’une question d’application de la loi et que la police de New York était la mieux placée pour déterminer et exécuter une réponse appropriée”, a-t-elle écrit.

Une fois que la police a reçu cet appel peu après 11 heures du matin, « nous avons dû élaborer un plan rapidement », selon Jeffrey Maddrey, le chef du département, qui a décrit la réponse de la police lors d’une conférence de presse le lendemain des arrestations.

Sur Amsterdam Avenue, à l’extérieur de Hamilton Hall, la police a amené un camion BearCat équipé d’une rampe extensible, afin que les agents puissent contourner les portes d’entrée barricadées et grimper par une fenêtre de l’étage supérieur.

Juste après 21h30, un groupe d’officiers en tenue anti-émeute a commencé à s’aligner puis à se balancer sur la plate-forme du BearCat, un par un. Une fois à l’intérieur, selon la police, certains étudiants ont commencé à leur lancer des objets.

Le chef Maddrey a déclaré que la police avait décidé de déployer des « dispositifs de distraction » – communément appelés « flash-bangs » ou grenades assourdissantes – qui produisent un bruit très fort et un éclat de lumière pour désorienter temporairement les sens des gens. Au moins huit détonations fortes ont été entendues en écho sur les images d’une caméra corporelle de la police.

Une autre équipe d’agents est entrée par les portes d’entrée du bâtiment, coupant les chaînes métalliques et démontant rapidement les objets bloquant l’entrée, a montré la vidéo de la caméra corporelle.

Alors que les responsables de la ville ont félicité la police pour ce qu’ils ont qualifié de retenue dans l’évacuation du campus, les manifestants ont déclaré que certains agents présents sur les lieux s’étaient montrés agressifs envers les manifestants.

Les manifestants ont publié des vidéos qui semblaient montrer des policiers poussant et traînant des manifestants à l’extérieur de l’entrée principale de Hamilton Hall lors des arrestations. Le Columbia Spectator a rapporté qu’à l’extérieur de Hamilton, des policiers ont jeté des manifestants au sol et les ont frappés avec des barricades métalliques. La plupart des journalistes ont été contraints par la police de quitter les lieux et n’ont pas pu documenter la scène.

« Les étudiants ont été bousculés et bousculés », a déclaré Cameron Jones, un étudiant de la section Jewish Voice for Peace de Colombie, qui regardait depuis un bâtiment voisin. Une manifestante est restée immobile pendant plusieurs minutes et était attachée dans cette position, a déclaré M. Jones, avant de reprendre ses esprits et d’être emmenée par la police.

“Il semble vraiment que l’université, la police et Eric Adams essaient simplement de sauver la face et de ne pas reconnaître les brutalités policières qui se sont produites sur notre campus”, a-t-il déclaré.

Le maire Adams a déclaré qu’il n’y avait eu « aucun blessé ni affrontement violent » et les pompiers ont déclaré que personne dans les environs immédiats de Columbia n’avait été transporté à l’hôpital.

Les accusations portées contre les personnes arrêtées allaient du cambriolage, de l’intrusion et de la conduite désordonnée aux méfaits criminels, à la résistance à l’arrestation et à l’entrave à l’administration gouvernementale. Plus de la moitié des personnes arrêtées à Columbia – celles qui faisaient face à des accusations moins graves – ont été convoquées et libérées, ou ont reçu des contraventions à comparaître. Les 46 autres ont été traduits en justice et libérés sans caution.

Certaines des personnes arrêtées au City College étaient des étudiants qui avaient construit un campement plus tôt dans la semaine sur une place du campus de l’école.

Mais parmi eux figuraient également des personnes qui avaient participé à une manifestation devant les portes verrouillées du campus, sur un trottoir public. De nombreuses personnes figurant sur la liste de la police qui ont été arrêtées près du City College ne semblaient pas affiliées à l’école.

Sur la liste des manifestants arrêtés à Columbia ou à proximité figuraient une poignée de personnes sans lien clair avec l’université, dont un homme qui vit apparemment dans le quartier et qui a été arrêté à l’extérieur, et une femme qui se décrit en ligne comme une « poète et agricultrice ». ” qui est allé à l’université dans le Vermont.

Les tentatives visant à joindre plusieurs des manifestants figurant sur la liste ont échoué jeudi après-midi.

Les étudiants de Columbia ont reçu mercredi de nouvelles nouvelles selon lesquelles leur semestre ne reviendrait pas à la normale.

Alors que les cours étaient déjà terminés lundi, l’école a annoncé que tous les examens finaux et activités académiques sur le campus de Morningside Heights se dérouleraient entièrement à distance pour le reste du semestre.

« Il faudra du temps pour guérir, mais je sais que nous pouvons y parvenir ensemble », a écrit le Dr Shafik.

Liset Cruz, Eliza FawcettEryn Davis, Bing Guan et Alexandra Eaton ont contribué au reportage. Kirsten Noyes contribué à la recherche.

https://www.ctptimes.com

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