China Evergrande doit être liquidé, a déclaré un juge. Que se passe-t-il ensuite ?

Après près de deux ans de faux départs, de propositions de dernière minute et de demandes de plus de temps, China Evergrande, une grande société immobilière, a reçu l’ordre de se démanteler. C’est un grand moment. L’effondrement d’Evergrande en 2021 a plongé le marché immobilier chinois dans une chute libre. Les inquiétudes concernant l’immobilier, où la plupart des ménages placent leurs économies, ont contribué à faire basculer l’économie dans un ralentissement.

L’ampleur de l’empire d’Evergrande est énorme : ses développements couvrent des centaines de villes. Il contrôle des dizaines d’entreprises et a une dette de plus de 300 milliards de dollars – une somme bien supérieure à ce que la plupart pensent que valent ses actifs. La liquidation de l’entreprise la place dans le même univers que Lehman Brothers, la banque américaine qui a déposé le bilan en 2008 avec 600 milliards de dollars de dettes.

La faillite d’Evergrande se jouera à Hong Kong et en Chine. Les tribunaux de ces deux juridictions peuvent déterminer les gagnants et les perdants parmi les créanciers de l’entreprise. En fin de compte, les responsables du gouvernement de Pékin pourraient s’impliquer. Le processus prendra des années et sera certainement compliqué.

Une juge de Hong Kong, Linda Chan, a ordonné lundi la liquidation d’Evergrande et a nommé Alvarez & Marsal, un cabinet spécialisé dans les dossiers de faillite, pour gérer le dénouement. Le rôle de l’entreprise sera d’aider les créanciers – en particulier les investisseurs étrangers qui ont accordé des prêts à Evergrande – à récupérer une partie de leur argent. S’adressant aux journalistes devant la Haute Cour de Hong Kong, les dirigeants d’Alvarez & Marsal ont déclaré qu’ils rencontreraient l’entreprise pour déterminer les prochaines étapes.

“Notre priorité est de voir une grande partie de l’entreprise conservée, restructurée ou rester opérationnelle”, a déclaré Tiffany Wong, directrice générale de la société de restructuration. Elle a ajouté qu’elle travaillerait avec les dirigeants d’Evergrande pour obtenir l’argent des créanciers d’une manière qui « minimise les perturbations ».

Alvarez & Marsal aura besoin de la coopération des dirigeants d’Evergrande pour déterminer quels actifs restent et comment les distribuer aux créanciers. Si cela ne se passe pas bien, l’entreprise peut porter son affaire devant un tribunal de Chine continentale.

Hong Kong jouit depuis longtemps d’un statut semi-autonome au sein de la Chine qui la distingue du reste du pays. Par accord mutuel entre Hong Kong et Pékin, les tribunaux de Chine continentale peuvent reconnaître les décisions des juges de Hong Kong. Dans ce cas, la reconnaissance par un tribunal continental pourrait en effet permettre aux créanciers étrangers d’Evergrande de revendiquer les actifs de l’entreprise.

La réponse simple est Alvarez & Marsal, qui remplacera le conseil d’administration du China Evergrande Group, la société mère qui supervise le cœur de métier de la promotion immobilière et de nombreuses autres entités, dont une qui développe des véhicules électriques.

Il existe une autre réponse : le gouvernement chinois domine tout le processus. De manière générale, Pékin contrôle les investisseurs étrangers en Chine. Si les autorités chinoises ne veulent pas que les créanciers d’Evergrande tentent de revendiquer des actifs en Chine, les tribunaux peuvent bloquer les créanciers.

Alvarez & Marsal pourrait tenter de reprendre physiquement les filiales chinoises d’Evergrande en remplaçant leurs représentants légaux. Mais Evergrande possède des centaines de filiales et les autorités locales de ces unités, voire les salariés des filiales, pourraient tenter de bloquer toute prise de contrôle.

Le gouvernement chinois joue un rôle majeur dans tous les aspects de l’économie, mais particulièrement dans le secteur immobilier. Ce qui est devenu un ralentissement profond et alarmant des ventes de logements a commencé lorsque Pékin a restreint une frénésie d’emprunts dans le secteur. Le gouvernement voulait calmer le boom immobilier.

Cela a conduit à l’élimination de dizaines de promoteurs immobiliers privés. Beaucoup ont fait défaut sur leurs dettes – Evergrande était de loin le plus important. En cours de route, les promoteurs désespérés d’avoir de l’argent ont commencé à prendre des décisions périlleuses, comme vendre des appartements avant leur construction. Aujourd’hui, des centaines de milliers d’acheteurs ont payé pour des appartements qui n’ont pas été achevés auprès d’entreprises qui n’existent plus. Pékin a besoin de quelqu’un pour payer la facture.

C’est important car la liquidation d’Evergrande sera un test décisif pour les investisseurs étrangers dans les entreprises chinoises en difficulté. C’est aussi une épreuve du système juridique chinois et de sa volonté d’accepter l’État de droit à Hong Kong. Pendant des années, la Chine a bénéficié du statut de Hong Kong en tant que capitale financière mondiale, et la prévisibilité de son système juridique a contribué à l’établir.

Les opérations de restructuration et de liquidation impliquant des sociétés immobilières chinoises sont relativement nouvelles. Ils impliquent certains des plus grands investisseurs mondiaux, notamment des sociétés qui gèrent les fonds de pension des travailleurs américains. Il existe des dizaines d’affaires comme celle d’Evergrande qui sont portées devant les tribunaux de Hong Kong.

“Sa crise est symptomatique des sociétés immobilières et du marché immobilier en général”, a déclaré David Goodman, directeur du China Studies Centre de l’Université de Sydney. « Nous devons nous en préoccuper, car l’économie chinoise est au cœur de l’économie mondiale et même de petits chocs économiques peuvent la déstabiliser. »

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