Avis | Un neuroscientifique se penche sur les capacités cognitives de Biden

Il y a l’oubli et il y a l’oubli. Si vous avez plus de 40 ans, vous avez probablement éprouvé la frustration d’essayer de saisir ce mot glissant qui plane sur le bout de votre langue. Familièrement, cela pourrait être décrit comme un « oubli », mais la plupart des scientifiques en mémoire appelleraient cela « un échec de récupération », ce qui signifie que la mémoire est là, mais que nous ne pouvons tout simplement pas la récupérer lorsque nous en avons besoin. D’un autre côté, l’oubli (avec un F majuscule) se produit lorsqu’un souvenir semble être perdu ou complètement disparu. Confondre inattentivement les noms des dirigeants de deux pays tomberait dans la première catégorie, alors que ne pas se souvenir d’avoir déjà rencontré le président égyptien tomberait dans la seconde.

Au cours du vieillissement typique, nous observons des changements dans le fonctionnement du cortex préfrontal, une zone du cerveau qui joue un rôle majeur dans bon nombre de nos succès et échecs quotidiens en matière de mémoire. Ces changements signifient qu’à mesure que nous vieillissons, nous avons tendance à être plus distraits et avons souvent du mal à trouver le mot ou le nom que nous recherchons. Se souvenir des événements prend plus de temps et nécessite plus d’efforts, et nous ne pouvons pas détecter les erreurs aussi rapidement qu’avant. Cela se traduit par beaucoup plus d’oubli, et un peu plus d’oubli.

De nombreuses observations de l’avocat spécial sur la mémoire de M. Biden semblent entrer dans la catégorie de l’oubli, ce qui signifie qu’elles sont plus révélatrices d’un problème de recherche des bonnes informations dans la mémoire que d’un véritable oubli. Convoquer la date à laquelle un événement s’est produit, comme la dernière année de la vice-présidence de M. Biden ou l’année de la mort de son fils, est une mesure complexe de la mémoire. Se souvenir qu’un événement a eu lieu est différent de pouvoir fixer une date à laquelle il s’est produit, cette dernière étant plus difficile avec l’âge. Le président a très probablement de nombreux souvenirs des deux périodes de sa vie, même s’il n’a pas pu dater immédiatement dans le contexte stressant (et plus immédiatement urgent) de l’attaque du 7 octobre contre Israël.

D’autres problèmes de « mémoire » mis en avant dans les médias ne sont pas tant des cas d’oubli que des difficultés dans l’articulation des faits et des connaissances. Par exemple, en juillet 2023, M. Biden a déclaré par erreur dans un discours que « nous avons plus de 100 morts », alors qu’il aurait dû dire « plus d’un million ». Il lutte contre le bégaiement depuis son enfance, et les recherches suggèrent que la gestion d’un bégaiement nécessite des ressources préfrontales qui permettraient normalement aux gens de trouver le mot juste ou au moins de corriger rapidement les erreurs après coup.

Les Américains sont naturellement préoccupés par l’âge avancé des deux principaux candidats à la prochaine élection présidentielle (M. Biden a 81 ans et Donald Trump 77 ans), même si certaines de ces inquiétudes sont enracinées dans des stéréotypes culturels et des craintes liées au vieillissement. Le fait est qu’il existe un degré énorme de variabilité dans le vieillissement cognitif. L’âge est, en moyenne, associé à une diminution de la mémoire, mais des études qui suivent la même personne sur plusieurs années ont montré que, même si certaines personnes âgées présentent un déclin précipité au fil du temps, les autres « super-âges » restent plus vifs que jamais.

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