Avis | Un examen attentif des toilettes publiques les plus tristement célèbres d’Amérique

Lors d’un récent dimanche ensoleillé, les habitants de Noe Valley à San Francisco se sont rassemblés pour célébrer l’ouverture de toilettes. Mais pas n’importe quelles toilettes. C’étaient les toilettes publiques les plus tristement célèbres du pays.

En 2022, ma collègue Heather Knight, alors au San Francisco Chronicle, a remarqué le prix prévu de la commode : 1,7 million de dollars, que le député Matt Haney avait obtenu de l’État. C’était comme d’habitude à San Francisco. Les autres toilettes publiques coûtaient à peu près le même prix. Les autorités locales préparaient une célébration. Mais l’article de Knight a déclenché un tollé. Le gouverneur Gavin Newsom a récupéré l’argent. La fête a été annulée. Haney a dénoncé le projet qu’il avait rendu possible : « Le coût est insensé. Le processus est fou. Le temps que cela prend est fou. Il voulait des réponses.

Phil Ginsburg, le directeur général du Département des loisirs et des parcs de San Francisco, a répondu par une lettre qui est un chef-d’œuvre de fureur bureaucratique enroulée. Il a déclaré à Haney que le ministère avait été « agréablement surpris » par « l’allocation inattendue » de 1,7 million de dollars pour les toilettes Noe. “Jusqu’à présent”, a écrit Ginsburg, “nous n’avons reçu aucune question de votre part sur l’estimation”.

Mais Ginsburg était heureux d’expliquer à Haney les chiffres et de décrire comment Haney, en tant qu’ancien membre du puissant conseil de surveillance de San Francisco et actuel membre de la législature de l’État, en portait la responsabilité. « Comme vous le constaterez, le processus est effectivement long et coûteux », a-t-il souligné. «C’est aussi le résultat de nombreuses années de choix politiques et exacerbé par des coûts qui montent en flèche.»

Il y a la phase de planification et de conception, qui nécessite de confier la conception des toilettes publiques aux « parties prenantes de l’engagement communautaire » et de l’affiner en fonction de leurs commentaires. Cela prend généralement trois à six mois. Le ministère des Travaux publics peut alors solliciter des offres auprès d’entrepreneurs extérieurs. Cela prend six mois. La construction prend quatre à six mois de plus, selon que des toilettes préfabriquées sont utilisées ou qu’elles sont construites sur place. Les toilettes devaient également être approuvées par le Département des Travaux Publics, le Département de la Planification, le Département de l’Inspection des Bâtiments, la Commission des Arts, la Commission des Services Publics, le Bureau du Maire pour les Personnes Handicapées et PG&E, le service public d’électricité local.

“Je partage votre frustration et votre inquiétude quant à la durée et aux coûts associés aux processus de construction publique”, a écrit Ginsburg. « En tant qu’élu, j’espère que vous plaiderez en faveur de changements de politique aux niveaux national et local afin de faciliter le développement de petits projets comme celui-ci. »

Il a proposé quelques suggestions : Le code du bâtiment pourrait être réécrit pour faciliter l’achat et l’installation de structures préfabriquées (« Selon les termes d’un accord de travail sur le projet approuvé par le conseil de surveillance pendant votre mandat, nous ne sommes pas autorisés à utiliser des structures modulaires hors site). construction pour tout projet utilisant des fonds obligataires supérieurs à 1 million de dollars », a-t-il noté avec acidité). Le conseil de surveillance pourrait éliminer les approbations multi-agences pour les petits projets. Cela pourrait rationaliser le processus d’appel d’offres. Il pourrait lever le boycott qu’il avait imposé aux relations commerciales avec 30 autres États en raison de leurs lois sur les droits reproductifs, électoraux et LGBTQ.

Désormais, la presse et le public regardaient. Il s’est avéré que Ginsburg avait raison : différents choix pouvaient être faits et ces choix pouvaient permettre d’économiser de l’argent. La ville estime désormais que les toilettes Noe ne coûtent qu’environ 200 000 dollars. D’une certaine manière, c’est encore plus exaspérant. Si San Francisco peut installer des toilettes publiques pour 200 000 dollars, pourquoi ne le fait-elle pas normalement ?

Dans ce cas, le prix bas est trompeur. Vaughan Buckley, directeur général de Volumetric Building Companies de Pennsylvanie, a vu une opportunité de dramatiser le coût élevé de la construction dans tout le pays et la manière dont les structures modulaires peuvent réduire ces coûts. Il a fait appel à son ami Chad Kaufman, directeur général de la Public Restroom Company du Nevada, pour lui faire don d’une toilette modulaire et Buckley a fourni l’ingénierie et la main-d’œuvre pour l’installer.

Malgré tout, la chronologie est exaspérante. Les toilettes, qui ont coûté environ 120 000 dollars, étaient déjà construites. L’installation – que Buckley estime à environ 140 000 $ – a duré une semaine et demie. Les échanges concernant les achats, la logistique, les autorisations – sans parler de la question de savoir si San Francisco accepterait même un don du Nevada, l’un des États qu’il boycottait – ont pris environ un an. “Cela ne devrait pas prendre un an pour installer des toilettes déjà construites”, m’a dit Buckley.

Peut-être que San Francisco est en train de changer. En avril dernier, le Conseil des autorités de surveillance a voté par 7 voix contre 4 l’abrogation du boycott des États politiquement capricieux. “Cela n’atteint pas l’objectif que nous souhaitons atteindre”, a admis le superviseur Rafael Mandelman.

Le maire de London Breed a proposé des réformes destinées à garantir qu’une débâcle comme celle des toilettes Noe ne se reproduise plus. Ils sont, à mes yeux, modestes. Breed permettrait aux agences municipales de se regrouper lors de l’achat de services et de biens de construction pour des projets de moins de 5 millions de dollars et supprimerait l’examen de la Commission des arts pour les projets de moins d’un million de dollars. Le bureau du maire affirme que même cet ensemble de réformes a pris deux ans pour être élaboré. «Ces choses prennent du temps», a déclaré son porte-parole, Jeff Cretan, au Chronicle. Si la coordination entre plusieurs agences et groupes d’intérêt est coûteuse et prend du temps lors de la construction d’une seule toilette, imaginez ce que cela signifie lorsqu’on essaie de limiter leur pouvoir.

Mais il n’y a pas que San Francisco. Buckley, le PDG de la construction modulaire, m’a dit qu’il s’était jeté dans le désordre des toilettes Noe parce qu’il pensait que c’était une « métaphore » frappante d’un problème général. “Il est vraiment facile de jeter de la boue sur SF et de dire que c’est une valeur aberrante”, a-t-il déclaré. “Mais ces mêmes défis se produisent dans tout le pays pour des raisons très similaires et ils ne sont pas abordés à l’heure actuelle.”

Le problème, dit-il, est que « la réglementation est généralement la conséquence d’une punition. Il est là pour empêcher que quelque chose de mauvais ne se produise, et non pour faire en sorte que quelque chose de bien se produise. Pour moi, il ne s’agit pas d’une discussion sur SF ou Rec and Parks, qui, je pense, font un excellent travail. Ils ne sont en aucun cas seuls face aux défis auxquels ils sont confrontés.

Si ces problèmes se reproduisaient dans les villes et les États, lui ai-je demandé, existe-t-il une solution unique qui permettrait de les résoudre ? “Des gens capables de s’opposer à une législation qui n’a pas de sens et de la supprimer pour cette raison.”

Nous envisageons d’ajouter une réglementation comme le font les libéraux et de la supprimer comme le font les conservateurs. Mais la réglementation a souvent pour effet de retirer pouvoir et discrétion aux fonctionnaires, qui pourraient faire un bien meilleur travail s’ils étaient autorisés à prendre des décisions fondées sur des objectifs plutôt que sur des processus.

Je me surprends encore à penser à la partie la plus inhabituelle de la lettre de Ginsburg. Il a inclus une ligne en caractères gras et italiques indiquant clairement que le problème était encore pire que ce que le public pensait, encore pire que ce que Haney suggérait : « Nos coûts de construction de toilettes sont cohérents avec les pressions inflationnistes sur tous les projets de travaux publics de San Francisco. » Il ne voulait pas construire de cette façon. On ne lui a pas laissé le choix. Ce moment était une occasion rare de changer cela, et si l’on en juge par les réformes proposées par Breed, cela ne changera pas grand-chose.

Mais de nombreuses autres villes connaissent les mêmes problèmes. Dans ceux qui disposent de médias sains, nous en sommes même informés. Par exemple : si des New-Yorkais se sentent satisfaits des difficultés de San Francisco, permettez-moi d’attirer votre attention sur cinq petites toilettes publiques – et assez laides – qui se vendent 185 000 $ pièce et dont la ville estime que l’installation pourrait coûter plus de 5 millions de dollars.

https://www.ctptimes.com

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