Avis | L’effort puissant de la campagne Biden pour définir RFK Jr.

Presque toutes les élections présidentielles incluent une poignée de candidats tiers et indépendants – des acteurs mineurs qui ont peu ou pas de chances de gagner mais qui peuvent sérieusement nuire aux chances électorales des candidats des principaux partis. Cette année, alors que tant d’Américains sont mécontents d’une revanche entre le président Biden et Donald Trump, les prétendants alternatifs profitent d’un moment, avec un candidat en particulier obtenant un soutien surprenant : Robert F. Kennedy Jr.

Issu de la famille politique la plus célèbre d’Amérique, M. Kennedy obtient un score à deux chiffres dans les sondages. Avec sa marque politique décalée, il est difficile de savoir à qui sa candidature finirait par nuire le plus en novembre, M. Biden ou M. Trump. Mais l’équipe Biden ne prend aucun risque : le Comité national démocrate dispose d’une salle de crise opérationnelle destinée à gérer les menaces de tiers telles que M. Kennedy. L’un des membres les plus éminents de cet effort est Lis Smith, le gourou vétéran des communications surtout connu pour avoir aidé à accélérer la campagne présidentielle de Pete Buttigieg en 2020.

Mme Smith gère les efforts du public pour faire tomber M. Kennedy et ses semblables. Elle et moi avons eu une conversation téléphonique récemment sur ce que cela impliquerait et sur ce qu’elle ressent face à ce paysage électoral fou. L’interview a été éditée pour des raisons de longueur et de clarté.

Michelle Cottle : Vous êtes un membre senior de la salle de crise de la campagne Biden ciblant les candidats tiers – ce qui semble plutôt inquiétant. Mais qu’est-ce que cela implique exactement ?

Lis Smith : Je supervise les efforts de communication du DNC qui est chargé de suivre les candidats indépendants et tiers. C’est la première fois qu’un tel effort existe. L’idée est née parce que les démocrates ont tiré les leçons de 2000 et 2016, lorsque des candidats tiers ont joué le rôle de spoilers et ont aidé à élire les républicains. Alors que la démocratie est en jeu en 2024, nous ne laissons rien au hasard et veillons à disposer de toute une équipe dédiée au suivi de ces candidats et à garantir que les électeurs en soient pleinement informés.

Cottle : Le seul candidat tiers qui a obtenu une réelle traction est RFK Jr. Plusieurs sondages récents lui ont trouvé un soutien à deux chiffres. Quel est votre sentiment sur la situation de l’accès aux bulletins de vote avec lui ? Va-t-il figurer sur la plupart des bulletins de vote ?

Forgeron: Pour l’instant, il a participé aux élections dans une poignée d’États. La réponse honnête est que nous ne savons pas à quels scrutins d’État il participera, mais notre équipe va s’assurer que lui et son équipe respectent toutes les règles. Nous avons déjà vu que RFK Jr. et son équipe estiment qu’il est au-dessus des règles à certains endroits. Au Nevada, par exemple, où ils ont collecté des signatures sans candidat à la vice-présidence, ce qui, vous le savez, pense qu’ils devraient bénéficier d’une exception pour pouvoir participer aux élections. Ou lorsque leur super PAC collectait des signatures, ce qui aurait enfreint les lois fédérales de coordination.

Cottle : Pour le combattre, il faut probablement avoir une idée de son attrait auprès des électeurs. Alors, être réducteur, qu’est-ce que c’est ?

Forgeron: En général, RFK Jr. trouve le soutien des électeurs qui ne sont pas satisfaits du système bipartite, qui ne sont enthousiasmés par aucun des candidats des principaux partis et qui gravitent autour de lui en raison de son nom de famille. C’est assez étonnant quand on regarde les sondages. Un pourcentage important d’électeurs qui déclarent le soutenir ne savent rien de lui. Ce qui nous indique que le nom de Kennedy est extrêmement puissant pour attirer un soutien en sa faveur.

C’est pourquoi il est vraiment très important que les électeurs comprennent que la quasi-totalité de la famille Kennedy, les personnes qui connaissent le mieux RFK Jr., s’opposent à sa candidature et soutiennent Joe Biden.

Cottle : Comment aborder quelque chose qui semble tellement motivé par les vibrations ? Les gens sont frustrés. Cela semble plus difficile à résoudre à certains égards.

Forgeron: La chose la plus importante que nous puissions faire est de faire en sorte que les gens comprennent que RFK Jr. n’a lui-même aucun chemin vers la victoire et qu’un vote pour lui est un vote pour Donald Trump. Et ce que nous faisons, c’est chaque jour faire remarquer aux électeurs que RFK Jr. a été encouragé dirigé par des alliés de Trump comme Steve Bannon. Sa candidature est soutenue par le plus grand donateur de Donald Trump, Timothy Mellon, qui a donné 20 millions de dollars au super PAC soutenant RFK Jr. et même le personnel de RFK Jr. a déclaré que son objectif n°1 lors de cette élection était de arrêtez Joe Biden.

Cottle : Cela suggère que vous avez beaucoup réfléchi à cette discussion pour savoir à qui la candidature de RFK Jr. ferait le plus de mal. Je sais que différentes choses apparaissent dans différents sondages, et un récent sondage de NBC News a déclaré qu’il ferait du mal à Trump. Mais quel est votre sentiment général, et sur quoi se fonde-t-il ?

Forgeron: Notre sentiment est que c’est dynamique et que cela va probablement changer tout au long de cette course. Mais vous savez, au début, il ne fait aucun doute que RFK Jr. a pris un peu plus aux deux candidats, mais un peu plus au président Biden. Et cela est largement attribuable au nom de famille Kennedy. Mais notre sentiment profond est que plus les électeurs de tendance démocrate sont exposés à RFK Jr., moins ils sont susceptibles de le soutenir. Sur des questions clés comme le droit à l’avortement et même le 6 janvier, sa rhétorique correspond beaucoup plus à la situation des républicains qu’à celle des démocrates.

Cottle : Vous faites plus de recherche d’opposition que d’argumentation positive.

Forgeron: Eh bien, c’est vrai. Alors que la campagne Biden vise à présenter des arguments positifs en faveur du président Biden, notre objectif est en réalité de simplement souligner les aspects négatifs et les vulnérabilités des candidats indépendants tiers, notamment RFK Jr.

Cottle : Existe-t-il différentes catégories d’électeurs qui sont à l’origine de ce boomlet, et en ciblez-vous certaines plus que d’autres ?

Forgeron: Donc, dans l’ensemble, si je devais décrire les électeurs de RFK Jr., je dirais qu’ils ont tendance à être plus jeunes, des femmes, des électeurs de couleur et des électeurs à faible propension, n’est-ce pas ? Ce sont des gens qui ne vivent pas et ne respirent pas la politique. Ils ne lisent pas le New York Times ou ne regardent pas MSNBC tous les jours, ce qui témoigne de la nécessité pour nous de mener une éducation intensive des électeurs et de nous assurer qu’ils sont au courant des liens de RFK Jr. avec MAGA et de certaines des positions qui le mettait en désaccord avec les indépendants de tendance démocrate. Par exemple, ses déclarations précédentes selon lesquelles il signerait une interdiction nationale de l’avortement. (Note de l’éditeur : il a par la suite nié être favorable à une interdiction et a largement cessé de discuter de la question.) Ce sont des choses que certains de ses partisans ne savent peut-être pas à son sujet.

Cottle : Qu’en est-il des jeunes électeurs ? Ils ne ressentent pas l’amour de Biden ces jours-ci – que ce soit à cause de problèmes particuliers comme la guerre à Gaza ou à cause d’une déception générale. Comment les joindre ?

Forgeron: Nous travaillerons pour nous assurer d’atteindre les jeunes électeurs là où ils consomment leurs informations. Influenceurs des médias sociaux ainsi que des médias traditionnels.

Sur la question d’Israël et de Gaza en particulier, il est très important que les électeurs comprennent que RFK Jr. peut même être à droite de Donald Trump sur cette question. Il a tenu des propos extrêmement insensibles et incendiaires. Il a qualifié les Palestiniens de parmi les personnes les plus choyées de la planète. Il s’est prononcé contre les efforts du président Biden pour obtenir un cessez-le-feu. Si les jeunes électeurs s’inquiètent de la guerre, s’ils souhaitent une solution pacifique et humaine, il n’est pas leur candidat.

Cottle : La course est très serrée dans le Michigan. En 2016, c’était incroyablement serré et les candidats tiers ont effectivement coûté l’État à Hillary Clinton. Avez-vous une stratégie particulière pour l’État ?

Forgeron: Ce n’est pas super compliqué. Avec des électeurs de tendance démocrate ouverts à RFK Jr., même s’ils ne sont peut-être pas enthousiasmés par la réélection du président Biden, la seule chose qui les enthousiasme moins est le retour de Donald Trump au Bureau ovale. Nous devons faire monter les enjeux de cette élection pour eux. Expliquez clairement que si vous vivez dans un État swing, chaque vote compte. Un vote pour RFK Jr. est un vote que vous ne pouvez pas vous permettre de voter.

En 2022, vous avez connu une vague bleue massive à travers l’État, en grande partie motivée par le débat sur le droit à l’avortement. Les déclarations passées de RFK Jr. sur cette question vont revenir le hanter là-bas. C’est pourquoi nous avons déjà vu des groupes de défense du droit à l’avortement lancer des publicités télévisées dans le Michigan ciblant Kennedy.

Cottle : Regardez-vous le candidat VP ?

Forgeron: Sa candidate à la vice-présidence, Nicole Shanahan, semble participer au programme de protection des témoins. Au cours du mois qui a suivi son annonce, elle n’a pas été vue une seule fois en campagne électorale. Elle n’a pas encore accordé une seule interview. C’est totalement sans précédent et cela renforce le fait qu’elle a été choisie pour plusieurs raisons. 1. Tous les autres, que ce soit Tony Robbins ou Aaron Rodgers, ont dit non. 2. Elle est là pour financer la campagne. Elle a beaucoup d’argent. Elle a déjà donné 4 millions de dollars au super PAC qui le soutient. Elle semble soutenir les efforts d’accès au scrutin. C’est assez étonnant que vous ayez quelqu’un qui soit essentiellement capable d’acheter une nomination à la vice-présidence. Cela devrait faire réfléchir les électeurs – en particulier ceux qui voient en quelque sorte RFK Jr. comme un instrument pour lutter contre la politique, comme d’habitude. Il a essentiellement vendu la nomination à la vice-présidence.

Cottle : A-t-il des jambes au-delà de 2024, ou son boomlet est-il particulier à ce moment-là ?

Forgeron: Nous avons observé une ligne de tendance distincte pour RFK Jr. en 2024, à la baisse. Plus les gens sont exposés à lui, moins ils l’aiment. C’est aussi quelqu’un qui adhère à de nombreuses théories du complot bizarres et dangereuses qui le rendent inapte à se rapprocher de la présidence. Il ne remet pas seulement en question l’efficacité des vaccins Covid ; il s’oppose à l’efficacité des vaccins contre la polio et la rougeole. Sa désinformation sur le vaccin contre la rougeole a contribué à une grande épidémie mortelle de rougeole aux Samoa. Plus les gens sont exposés à son dangereux excentrique, moins ils l’aiment.

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