Avis | La répression sévère des manifestations universitaires est une erreur dangereuse

Deux voitures de police roulaient au ralenti en face du rassemblement de protestation auquel j’assistais devant le Capitole de l’État à Austin, au Texas, leurs feux rouges et bleus clignotants mais leurs sirènes silencieuses. La police semblait plus ennuyée qu’ennuyée. C’était au début des années 2000 et j’avais récemment quitté la Turquie pour étudier à l’Université du Texas.

Mes camarades manifestants étaient indignés. « Voilà à quoi ressemble un État policier ! » ils ont commencé à chanter.

Je me suis retourné, déconcerté. La Turquie sortait encore de l’ombre du coup d’État de 1980. Pendant des années, les manifestations ont été réprimées, parfois avec une force meurtrière. Même un soupçon de perturbation pourrait entraîner la fermeture d’Istanbul, avec des véhicules blindés bloquant les routes principales. Croyez-moi, ai-je dit, ce n’est pas à cela que ressemble un État policier.

Quand j’ai dit à mes amis de chez moi que les Américains trouvaient scandaleux que la police arriver lors d’une manifestation, c’était considéré comme une preuve supplémentaire que j’avais été recruté par la CIA

« La police américaine s’est présentée à une manifestation et a rien?” s’est moqué un de mes amis. “Juste regardé? Aucune arrestation ? Pas de têtes cognées ? Oui en effet.

Au cours des deux décennies qui ont suivi, les protestations américaines ont quelque peu changé. La réponse américaine à ces problèmes a beaucoup changé.

De nombreux observateurs considèrent le 11 septembre comme le tournant décisif lorsque les services de police américains ont commencé à ressembler davantage à une force militaire, mais en réalité, il s’agissait de la guerre en Irak. Ce conflit a dynamisé une politique qui permettait aux services de police d’obtenir gratuitement du matériel militaire excédentaire. Plus de 8 000 services de police locaux ont acquis pour plus de 7 milliards de dollars d’équipements lourds – véhicules blindés résistant aux mines, équipements tactiques, lance-grenades, avions armés, fusils d’assaut – normalement utilisés au combat.

Pourquoi des endroits comme Preston, Idaho (6 000 habitants) et Dundee, Michigan (8 000 habitants) ont-ils besoin de véhicules blindés conçus pour résister aux mines ?

Si vous l’achetez, il sera probablement utilisé. De nos jours, les policiers sont beaucoup moins susceptibles de s’asseoir dans leur voiture et d’observer les manifestations à distance.

Je suis resté dans le monde universitaire et j’ai fait de la résistance politique à travers le monde l’un de mes principaux domaines d’études. La seule leçon que j’ai apprise par-dessus tout est qu’une répression disproportionnée est souvent l’accélérateur le plus puissant d’un mouvement de protestation.

Je l’ai vu dans Occupy Wall Street en 2011, lorsqu’une vidéo montrant des femmes parquées se faisant asperger de poivre à bout portant a transformé une manifestation peu connue en une idée ayant une portée nationale. Je l’ai vu dans le parc Gezi, à Istanbul, en 2013, lorsque des personnes espérant sauver le parc de la démolition ont été aspergées de gaz lacrymogènes et arrêtées, et leur petit campement a été incendié. Cela a contribué à générer des protestations qui ont ébranlé la nation. Je l’ai vu à Ferguson, dans le Missouri, en 2014, lorsque des soldats se sont présentés à une communauté en deuil avec des voitures blindées et des fusils de sniper, provoquant l’indignation qui a alimenté un mouvement national. Et pensez simplement à ce que les photographies de policiers tournant avec des chiens et des lances d’eau contre des manifestants pacifiques ont fait pour le mouvement des droits civiques.

Les États-Unis se trouvent aujourd’hui à un autre point d’inflexion. Dans tout le pays, les administrateurs universitaires – ainsi que certains étudiants, parents, administrateurs, donateurs et élus – sont de plus en plus frustrés par les protestations contre la guerre à Gaza. Ce n’est pas une surprise ; les manifestations sont censées être perturbatrices. Les figures d’autorité seront-elles à la hauteur du moment et relèveront-elles le défi avec un leadership compétent digne des établissements d’enseignement supérieur ? Ou vont-ils paniquer et imposer des mesures de répression disproportionnées par rapport à une menace réelle ?

Cela ne s’annonce pas bien pour l’instant. À l’Université de Virginie, à Charlottesville, des agents de la police d’État en tenue anti-émeute, portant des carabines M4 – le type d’armes utilisées lors des combats en Irak et en Afghanistan – et des lanceurs de gaz chimiques ont été appelés pour disperser ce que de nombreux spectateurs ont décrit comme un petit rassemblement pacifique. groupe avec une poignée de tentes. “Aucun de ces gens ne s’est présenté lorsque j’habitais sur le campus et des suprémacistes blancs avec des torches tikki criant ‘Les Juifs ne nous remplaceront pas’ ont défilé sur le campus pendant que je cachais mes trois enfants”, Chad Wellmon, professeur agrégé à l’universitéa écrit sur les réseaux sociaux.

À Dartmouth, des policiers en tenue anti-émeute ont été appelés quelques heures après la formation d’un campement ; lors de la confrontation qui a suivi, ils ont attrapé Annelise Orleck, historienne de 65 ans et ancienne chaire d’études juives, l’ont jetée au sol et l’ont arrêtée. Jusqu’à ce que la communauté de Dartmouth proteste, elle a été brièvement bannie du campus où elle enseignait depuis 34 ans. Elle fait toujours face à des accusations d’intrusion criminelle.

À l’Université du Texas à Austin, des officiers en tenue anti-émeute ont marché sur le campus à cheval comme la cavalerie se dirigeant vers la guerre. À l’Université de l’Indiana, des tireurs d’élite de la police d’État étaient positionnés sur les toits des bâtiments du campus. Campus après campus, des scènes similaires se déroulent, notamment de nombreux raids avant l’aube sur des étudiants endormis. À l’Université de Columbia, un officier a tiré avec une arme à feu. La police de New York a déclaré qu’il s’agissait d’un accident et, heureusement, personne n’a été blessé, mais ce n’est pas une évolution rassurante.

C’est mauvais et ça empire. La férocité de la répression dépasse la menace pour l’intérêt public que les campements sont accusés de représenter. Il s’agit d’une violation d’un contrat social de longue date concernant la manière dont les campus gèrent les manifestations et d’une contradiction directe avec la manière affectueuse avec laquelle de nombreux collèges décrivent désormais l’activisme sur les campus des décennies précédentes.

Aussi difficile que cela puisse paraître, sans l’éclat de la publicité, ces manifestations n’auraient peut-être rien d’exceptionnel – elles faisaient partie de la vie universitaire, pour le meilleur ou pour le pire. L’année dernière, des étudiants de l’Université de Californie à Berkeley ont occupé une bibliothèque dont la fermeture était prévue – apportant leurs tentes, sacs de couchage et matelas pneumatiques – pendant près de trois mois. Le Congrès n’a pas vu la nécessité de tenir des auditions à ce sujet. En 2019, des étudiants de Johns Hopkins ont occupé un bâtiment pendant cinq semaines pour protester contre les contrats de l’université avec l’Immigration and Customs Enforcement et sa pression en faveur d’une force de police privée. Quatre étudiants ont été arrêtés, mais l’administration a rapidement annoncé que les charges retenues contre eux seraient abandonnées. Pourquoi? Probablement pour la même raison que le chef de la police d’Albany, en Géorgie, Laurie Pritchett, a un jour discrètement organisé la libération du révérend Dr. Martin Luther King Jr. de la prison de la ville – contre la volonté de King. Il savait que les clameurs s’apaiseraient et que la protestation se poursuivrait vers la ville suivante.

J’ai vu l’utilité de cette approche lorsque j’étudiais au Texas. Lorsque quelques dizaines, puis environ 200 étudiants de l’Université du Texas ont occupé pendant la nuit un bâtiment administratif pour protester contre la fin de la discrimination positive dans l’État, l’administration de l’école a tendu un rameau d’olivier : une série de mairies pour discuter de la question. L’offre n’était valable que si les étudiants quittaient le bâtiment, et c’est ce qu’ils ont fait.

Il s’agissait d’une tactique de désescalade qui servait également d’expérience éducative. Les discussions ont parfois été chargées, mais elles ont donné lieu à des idées qui ont aidé l’université à élargir ses stratégies visant à maintenir la diversité raciale. Ces stratégies ont aidé l’université à obtenir de meilleurs résultats que de nombreuses institutions comparables.

J’entends beaucoup de gens dire que les protestations actuelles sont allées trop loin pour de telles subtilités.

Lorsque les membres d’une communauté universitaire se sentent menacés, c’est un problème grave. L’antisémitisme est réel (tout comme le racisme contre les musulmans et les Arabes), et certaines tactiques des manifestants, comme bloquer le passage d’autrui, ont clairement dépassé les limites. Il est certain que les étudiants qui ont été identifiés comme proférant des menaces de quelque nature que ce soit devraient en subir les conséquences. Mais la solution à de tels problèmes n’arrive pas en tenue anti-émeute.

La vérité est que les manifestations sont toujours désordonnées, avec des messages incohérents ou répréhensibles, parfois parsemés de plaidoyers éloquents et de témoignages passionnés. Les manifestants anti-guerre de 1968 sont peut-être célébrés aujourd’hui, mais à l’époque, de nombreux spectateurs étaient horrifiés d’entendre les gens scander en faveur d’une victoire de l’armée d’Ho Chi Minh. Pendant la guerre en Irak, j’ai assisté à des manifestations auxquelles des groupes politiques marginaux avaient réussi à s’attacher, et j’ai levé les yeux au ciel devant leurs slogans désarticulés ou leurs manifestes fous.

Il se passe beaucoup de choses ici aussi. Je ne suis plus un étudiant diplômé aux yeux écarquillés. Je suis bien dans la phase de ma carrière de quitter la pelouse (et jusqu’à récemment, mon bureau donnait sur la pelouse où les manifestants de Columbia plantaient leurs tentes). Moi aussi, je suis souvent tenté de m’énerver contre ces étudiants : pourquoi ce slogan, pourquoi cette bannière, pourquoi pas quelque chose avec un attrait plus large ? Mais dans l’ensemble, j’ai été impressionné par la sincérité des manifestants avec qui j’ai parlé.

À en juger par l’apparition de nouveaux campements à travers le pays, les mesures sévères prises ces dernières semaines sont contre-productives. Mais plus encore, ils sont dangereux. De telles réactions excessives peuvent conduire à une rupture sociale, des deux côtés de la barricade.

En 2014, le mouvement démocratique de Hong Kong était un exemple classique de protestation de masse non-violente – les organisateurs ont même baptisé leur groupe « Occupez Central avec amour et paix ». Leur mouvement a été écrasé et de nombreux organisateurs ont été condamnés à de longues peines de prison ou contraints à l’exil. J’étais là pour la deuxième série de manifestations, en 2019. Les nouveaux dirigeants étaient si jeunes et si sérieux. Alors que la police continuait à utiliser des balles en caoutchouc et des gaz lacrymogènes, une petite partie des participants a arrêté de parler d’amour et de paix et a commencé à préparer des cocktails Molotov.

Vous pouvez voir où tout cela mène dans l’attaque étonnamment violente à UCLA, où une foule pro-israélienne a chargé les gens du camp avec des bâtons, des sprays chimiques et des feux d’artifice. (L’université et les forces de l’ordre ne sont pas intervenues pendant des heures.) Et ces dynamiques dangereuses peuvent se propager au-delà des campus. Mercredi, à New York, un homme a été accusé d’agression, accusé d’avoir conduit sa voiture sur une foule de personnes brandissant des pancartes et scandant des slogans.

Une réaction excessive est également dangereuse d’une autre manière.

L’Université de Floride a annoncé que les étudiants seraient suspendus du campus (et les employés seraient licenciés) pour des infractions telles que « jeter des détritus », construire des « chaises » et afficher des « panneaux sans surveillance ». Je doute que cela s’applique aux étudiants de premier cycle qui font une sieste sous un arbre ou aux participants à un match de football. Je soupçonne plutôt qu’il s’agit d’empêcher les manifestations que l’administration n’aime pas. De quel genre de précédent s’agit-il ? La première balle tirée lors d’une manifestation sur un campus était un accident. Je crains que le prochain ne le soit pas.

Partout dans le monde, les dirigeants autoritaires et autres observent ces évolutions. Le président turc, Recep Tayyip Erdogan, a même publié une déclaration condamnant les États-Unis pour le traitement réservé aux « étudiants et universitaires consciencieux, y compris les juifs antisionistes, dans certaines universités américaines prestigieuses ». Au début, je ne savais pas comment réagir. Mais j’ai finalement dû admettre que la comparaison avec un État policier n’est pas aussi scandaleuse qu’elle le paraissait autrefois.

https://www.ctptimes.com

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