Autrefois une évasion, le discours sportif embrasse la politique

Juste avant de s’envoler pour Las Vegas cette semaine pour le Super Bowl, Clay Travis a annoncé ses pronostics pour le match sur son podcast sportif populaire, « OutKick ». Les 49ers de San Francisco battraient les Chiefs de Kansas City.

Autres sujets sur cet épisode : l’avenir du football universitaire et la question de savoir si le président Biden est « réellement capable » de servir à la Maison Blanche.

“Ce sera la question que nous continuerons à vous poser”, a déclaré M. Travis.

Le Super Bowl est peut-être le seul événement qui puisse rassembler les Américains de tous bords, mais les discussions à ce sujet – et sur le sport en général – se divisent de plus en plus selon des lignes partisanes. Un nombre croissant d’experts et de personnalités du sport mélangent volontiers sport et politique, profitant, comme d’autres médias, d’un marché florissant de la partisanerie.

Pour la plupart, cette classe de commentateurs sportifs vit du côté droit du spectre politique, où ils sont devenus des voix fortes et influentes qui touchent un public qui ignore souvent la couverture politique traditionnelle. (Les analystes suggèrent que les données démographiques du public expliquent au moins en partie l’inclinaison vers la droite de ces émissions. Les auditeurs de débats sportifs sont plutôt masculins, tout comme les électeurs républicains.)

Parmi ceux qui se lancent dans le bassin politique se trouve Stephen A. Smith, un habitué d’ESPN qui fait de fréquentes apparitions sur Fox News et anime un podcast indépendant dans lequel il s’est récemment plaint de la gestion de l’économie et de la guerre en Ukraine par M. Biden. “Trump est sur le point d’être réélu, car lorsqu’il était au pouvoir, l’économie était florissante”, a déclaré M. Smith cette semaine.

Cette tendance pourrait être le produit de la montée de toutes sortes de commentaires dans les médias sportifs, car les émissions phares autrefois dominantes ont été rendues largement obsolètes par des clips viraux sur Internet, a déclaré Travis Vogan, professeur à l’Université de l’Iowa qui étudie les médias sportifs.

« La culture du sport est plutôt conservatrice », a déclaré M. Vogan. “La façon dont vous coupez tout le bruit est d’être provocateur et de balancer de la viande rouge devant votre public.”

Mais M. Travis a déclaré qu’il ne se contentait pas de troller avec indignation. Il entend influencer le débat politique.

« Se disputer pour savoir qui va gagner le Super Bowl est une chose amusante et arbitraire. La vie de personne ne change en fonction du vainqueur du Super Bowl. Qui gagne une élection change des vies », a déclaré M. Travis dans une interview. “C’est important pour moi de pouvoir parler de choses qui comptent vraiment.”

Voici un aide-mémoire pour le nouveau discours sur les sports politiques :

Ces dernières années, Barstool Sports, une entreprise de médias numériques, est devenue la destination d’une contre-culture libertaire jeune, dominée par les hommes, connue dans certains cercles sous le nom de « Conservatisme de Barstool ». Son émission la plus populaire, l’émission sportive « Pardon My Take », se classe régulièrement parmi les 20 meilleurs podcasts d’Apple.

Bien que le contenu ouvertement politique ne soit pas courant chez Barstool, la marque – dont le fondateur, Dave Portnoy, est un fervent partisan de l’ancien président Donald J. Trump – dénonce fréquemment la soi-disant culture d’annulation et les causes progressistes populaires. Une vidéo de deux minutes dans laquelle M. Portnoy affirmait par exemple que YouTube le censurait a recueilli plus de 10 millions de vues sur X depuis sa publication en novembre.

M. Portnoy a annoncé le mois dernier un partenariat avec Rumble, la plateforme de streaming populaire auprès de personnalités de droite comme Alex Jones et Roger Stone. La nouvelle de l’accord a augmenté la valorisation de Rumble d’environ 500 millions de dollars.

M. Travis, un avocat qui a fait ses débuts dans le sport en écrivant des chroniques pour CBS, a fondé sa société de médias, OutKick, en 2011 et l’a vendue à Fox Corporation en 2021. Dans son énoncé de mission, la société définit son rôle comme « exposer la nature destructrice de l’activisme « éveillé » » et se présente comme « l’antidote aux médias sportifs grand public qui servent souvent une élite de minorité de gauche au lieu des fans de sport américains ».

L’année dernière, OutKick a enregistré une augmentation de 65 % du nombre de visiteurs mensuels uniques sur son site Web par rapport à 2022, pour une moyenne de 7,2 millions de téléspectateurs mensuels, selon Comscore, un service de mesure des médias. En plus de son podcast quotidien d’une demi-heure « OutKick », M. Travis co-anime une émission de radio de trois heures diffusée sur plus de 400 stations de radio et diffusée dans la tranche horaire autrefois détenue par « The Rush Limbaugh Show ». Curt Schilling, le lanceur vainqueur des World Series qui a été renvoyé d’ESPN pour avoir fait des déclarations anti-transgenres, a également une émission sur OutKick.

M. Smith, surtout connu pour son émission de jour sans politique « First Take », a surpris les fans en 2022 avec une apparition dans l’émission de Sean Hannity sur Fox News et apparaît désormais régulièrement sur le réseau. Fin septembre, il a lancé son propre podcast, distinct d’ESPN, où il a déclaré qu’il pourrait étendre son « intérêt au-delà du terrain ou du terrain de jeu ».

Peut-être qu’aucune émission n’a fait autant de gros titres ces derniers temps que « The Pat McAfee Show », un gabfest à l’heure du déjeuner mettant en vedette des hommes costauds en débardeurs fluo. M. McAfee, un ancien parieur de la Ligue nationale de football, a travaillé pour Barstool pendant deux ans avant qu’ESPN ne reprenne son émission actuelle.

Bien que M. McAfee se concentre étroitement sur le sport, il a attiré l’attention en offrant à Aaron Rodgers, le quart-arrière vedette des Jets de New York, une plate-forme amicale pour partager ses opinions anti-vaccin.

ESPN n’a pas répondu à une demande de commentaires sur le contenu politique de l’émission de M. McAfee ou de M. Smith.

M. McAfee a déclaré que son émission était axée sur le sport. “Je suis presque certain que personne ne veut venir nous voir pour nous entendre parler de politique”, a-t-il écrit le mois dernier sur le site de réseau social X.

Il n’y a pas d’analogue de centre-gauche à ces émissions sportives de droite. Selon M. Travis, cela est dû au fait que les discours sportifs traditionnels s’adressent déjà aux démocrates.

Il a souligné ce qu’il considérait comme une couverture positive par ESPN de plusieurs événements culturels majeurs, notamment le fait que Michael Sam devienne le premier joueur ouvertement gay à être repêché par la NFL et le quart-arrière Colin Kaepernick s’agenouillant pendant l’hymne national.

Les vétérans des médias sportifs contestent cette caractérisation, arguant que la couverture sportive grand public et la plupart des grands commentateurs sportifs adhèrent à une philosophie de « s’en tenir au sport ».

“J’ai toujours dit à mes hôtes : ‘S’il vous plaît, ne parlez pas de politique'”, a déclaré Mark Chernoff, qui a dirigé pendant trois décennies la programmation de WFAN, le premier réseau de radio entièrement sportif du pays. « Quel que soit votre camp, vous allez immédiatement perdre la moitié de votre audience. »

D’autres ont déclaré que les critiques à l’égard de la couverture médiatique grand public provenaient en grande partie de personnes qui souhaitaient explicitement que leurs sports soient présentés avec un penchant politique.

“Il y a un sentiment fou dans certains cercles selon lequel si la couverture médiatique n’est pas ouvertement conservatrice, alors elle est libérale”, a déclaré Jemele Hill, un ancien présentateur d’ESPN qui a été suspendu en 2017 pour avoir qualifié M. Trump de “suprémaciste blanc” sur les réseaux sociaux. Elle a quitté ESPN l’année suivante.

Mme Hill a déclaré qu’« il n’y a pas d’alternative libérale » parce que les sociétés de médias se sont montrées réticentes à investir dans des programmes sportifs de centre-gauche.

C’est une opportunité manquée pour les investisseurs dans les médias, a déclaré Keith Olbermann, un ancien présentateur d’ESPN qui est passé aux experts politiques libéraux sur MSNBC et qui anime désormais le podcast « Countdown ». Le marché pourrait soutenir un spectacle sportif avec une vision progressiste, a-t-il déclaré.

“Cela fait partie du problème de la gauche”, a déclaré M. Olbermann. “Nous ne faisons pas de shopping pour un public.”

Dès septembre, la nouvelle selon laquelle Taylor Swift, la pop star milliardaire, entretenait une relation amoureuse avec Travis Kelce, l’ailier rapproché des Chiefs de Kansas City, a ébouriffé les plumes à droite. Mais lorsque l’équipe a participé au Super Bowl, certains ont porté leur indignation à 11, diffusant la théorie du complot selon laquelle la relation du couple était une « opération psychologique » élaborée de la CIA conçue pour assurer la réélection de M. Biden.

Il convient de noter que cette théorie du complot n’est pas du ressort des experts du sport qui s’intéressent sérieusement à la politique. M. Travis a qualifié l’effondrement induit par Swift de distraction absurde du jeu lui-même, et M. Smith, qui a emmené sa fille à un concert de Taylor Swift, a déclaré à Sports Illustrated cette semaine qu’il était “dérangé” par toute l’attention que leur relation avait. reçu.

Jason Whitlock, un fervent partisan et commentateur de Trump qui a un jour déclaré que la gauche soutenait les idées « sataniques », n’achète pas la panique de Swift. M. Whitlock a travaillé pour ESPN, Fox et OutKick, et anime désormais un podcast sur Blaze Media, la plateforme conservatrice fondée par l’ancien animateur de Fox News, Glenn Beck.

“Nous devons sortir du syndrome de dérangement de Taylor Swift parce que c’est ce qui se passe”, a-t-il déclaré.

https://www.ctptimes.com

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