Aperçu du Westminster Dog Show 2024 : un chien de sauvetage cherche une couronne d’agilité

Une chose étrange s’est produite il y a quelques années lorsque Christine Longnecker, qui enseigne l’équitation dans et autour du comté d’Erie, en Pennsylvanie, a amené son nouveau chien de sauvetage, Miles, à un cours. Au lieu d’attendre tranquillement avec les autres non-chevaux dans la grange, Miles a soudainement sprinté dans le ring et a lui-même bondi par-dessus les clôtures.

“Il avait l’air tellement excité”, a déclaré Mme Longnecker. “Et puis il s’est retourné et a aboyé comme pour dire : ‘C’est comme ça qu’on fait.'”

Ce fut le début de la carrière de Miles en tant que chien d’agilité – le genre de chien que l’on pourrait voir sprinter sur et à travers les obstacles pendant que son propriétaire se précipite frénétiquement en criant des ordres. Samedi, il devrait participer pour la deuxième fois à la compétition d’agilité au Westminster Kennel Club Dog Show, qui se tiendra à Flushing, Queens.

La compétition d’agilité est peut-être la gymnastique rythmique de Westminster, moins ridiculisée que par les traditionalistes, mais c’est un sport en pleine croissance avec des principes méritocratiques et un air de plaisir antique en sa faveur. Alors que les finales des expositions canines classiques de mardi, avec le meilleur de l’exposition en jeu, sont ouvertes uniquement aux beaux chiens de race pure – peu importe s’ils sont indolents, trop élevés ou s’ils manquent de quelques biscuits – la compétition d’agilité récompense la vitesse, intelligence et enthousiasme. N’importe quel chien peut concourir, quels que soient ses parents.

Miles est un chien All-American, le nom donné par l’American Kennel Club aux chiens. Il ressemble vaguement à un Doberman-y, avec un pelage partiellement noir et brillant et un long museau, mais il est en réalité composé à 40 pour cent de bouvier, à 23 pour cent de Labrador, à 10 pour cent de Border Collie et à 27 pour cent de mélange de chiens de chasse, selon un test ADN de chien Embark commandé. par Mme Longnecker.

C’est aussi une réussite improbable : un chien de sauvetage autrefois pratiquement inadoptable qui rivalise désormais avec les meilleurs chiens d’agilité du pays.

“Miles est la preuve qu’on peut tout surmonter avec un peu de conviction et beaucoup d’amour”, a déclaré Mme Longnecker. « Vous n’avez pas besoin d’un « chien bien élevé » pour avoir un meilleur ami avec qui pratiquer des sports canins. Vous pouvez en trouver un juste en bas de la rue, dans votre refuge local.

À l’âge d’environ 7 ans, Miles travaille actuellement à son troisième MACH, ou Master Agility Championship. Il a participé à deux reprises aux championnats nationaux d’agilité – une compétition annuelle distincte de Westminster – terminant à chaque fois comme le meilleur chien All-American de sa catégorie. Mme Longnecker a déclaré que Miles ne s’attendait pas vraiment à battre tous les participants de sa catégorie, qui est souvent remportée par les Border Collie et d’autres chiens élevés pour la vitesse, mais que c’était un plaisir d’être arrivé jusqu’ici.

À la base, l’agilité est un partenariat entre le propriétaire et le chien, et Mme Longnecker, 33 ans, a déclaré que dès que Miles cesserait de s’amuser, ils cesseraient de concourir.

« Si nous n’étions pas là, les chiens ne se regrouperaient pas pour participer à des compétitions d’agilité », a-t-elle déclaré. “Ils le font pour nous et nous devons nous assurer qu’ils sont heureux.”

Mme Longnecker et Miles se sont rencontrés il y a six ans au refuge pour animaux Because You Care à McKean, en Pennsylvanie.

Miles, qui était connu sous le nom de Tank à l’époque, avait un collier en forme de tête de mort et une tendance à grogner et à grogner depuis son lit d’une manière peu invitante. Une fois, il a déchiré un trou dans la manche de la solide veste Carhartt portée par la coordinatrice des bénévoles du refuge, Becky Mancini.

“Dire qu’il n’était pas réceptif aux nouvelles personnes est un euphémisme”, a déclaré Mme Mancini.

Mais lorsque Mme Longnecker est arrivée, Miles s’est dirigé tranquillement vers son chenil et s’est assis. “Et puis il m’a regardé droit dans les yeux et m’a dit, clairement comme le jour : ‘Je veux juste être un bon garçon'”, se souvient-elle.

“Tout d’un coup, j’ai été envahie par une immense tristesse, le sentiment qu’il ne pouvait pas faire ses preuves parce qu’on lui avait dit qu’il était un mauvais chien”, a poursuivi Mme Longnecker. “Mon cœur s’est brisé en un million de morceaux.”

Les employés du refuge étaient incrédules. «C’était le coup de foudre», a déclaré Mme Mancini. “Nous sommes tous restés bouche bée pendant qu’elle le chargeait dans la voiture.”

Au début, Miles était en désordre – tremblant, haletant, la queue entre les jambes. Chaque fois qu’il sortait de la voiture, il vomissait, pensant qu’il retournait au refuge. “Lorsque nous avons ouvert la poubelle, il a couru à l’étage et s’est caché pendant trois heures”, a déclaré Mme Longnecker.

Mais peu à peu, Mme Longnecker, connue parmi ses amis dans le monde des chiens et des chevaux pour sa capacité à communiquer avec les animaux, a convaincu Miles qu’il était en sécurité, même loin de la maison. « Au début, il ne me croyait pas », dit-elle. « La façon dont j’ai fini par devoir l’exprimer était de dire que vous faites partie de ma meute et que ma meute voyage en voiture. Il a sauté dans la voiture et depuis, tout va bien.

Mme Longnecker a inscrit Miles à un cours à Countryside Agility, le centre de la communauté d’agilité d’Erie, et les deux ont commencé à concourir – d’abord au niveau local, puis au niveau régional et national. “Cela a commencé comme une chose incroyablement amusante à faire, puis il s’est avéré qu’il était génial dans ce domaine”, a déclaré Mme Longnecker. “Il accumulait des points.”

L’enthousiasme croissant de Miles pour l’agilité a coïncidé avec un nouveau sens du but dans d’autres aspects de sa vie, en particulier lorsqu’il s’est nommé à un rôle auxiliaire dans les leçons d’équitation de Mme Longnecker.

Sa tâche principale est de s’assurer que les chevaux sautent correctement.

“Lorsque les chevaux sautent et renversent une barrière, Miles est vraiment contrarié”, a déclaré Anna Buhl, 16 ans, une des élèves de Mme Longnecker. Il manifeste d’abord son désarroi en aboyant. “Ensuite, il ira sauter le saut pour montrer aux chevaux quoi faire”, a déclaré Anna.

Maddy McLaughlin, 20 ans, une autre étudiante, a décrit Mme Longnecker comme un « bon flic » et Miles comme un « mauvais flic », bien qu’il soit plus critique envers les chevaux que envers les cavaliers. “Cela a toujours été une plaisanterie de dire qu’il entraîne plus qu’elle”, a-t-elle déclaré. (Récemment, certains clients de Mme Longnecker lui ont confectionné un petit t-shirt canin « Assistant Coach Miles ».) « Quand elle nous donne des discours d’encouragement, il vient nous lécher le visage.

Un jour, Anna est tombée de cheval.

« Miles est venu en courant », a-t-elle déclaré. “Il était la première personne là-bas à s’assurer que j’allais bien.”

Les compétitions d’agilité sont des activités de haute intensité. Après que Miles soit revenu épuisé des championnats nationaux à Ocala, en Floride, en 2022, Mme Longnecker a embauché un entraîneur personnel qui a décrété qu’il devrait se concentrer davantage sur son corps. Au programme : des burpees pour chiens et un exercice d’équilibre impliquant quatre oreillers inégaux et quelques levées de pattes conscientes.

Il est maintenant en pleine forme physique et prêt pour Westminster. Lundi, lui et Mme Longnecker se sont rendus à leur cours hebdomadaire à Countryside Agility, une vaste installation située dans un grand magasin reconverti sur une zone commerciale, pour une dernière séance pré-compétition. Parmi les autres participants : un chien d’eau portugais nommé Avery ; un goldendoodle nommé Nittany et un berger australien nommé Emmy.

La propriétaire d’Emmy, Jen Niebauer, fait partie d’un entourage de quatre humains prévoyant de se rendre à New York pour la compétition de samedi. “Nous allons soutenir Miles”, a-t-elle déclaré. Comme toujours, Mme Longnecker sera sur le ring avec Miles, mais le groupe emportera une photo de Carol Maxwell, l’entraîneur de Miles, apposée sur un morceau de carton – afin que Flat Carol, comme ils l’appellent, puisse remplacer la chose réelle.

Mme Maxwell, 79 ans, était dans l’arène lundi pour une dernière séance de coaching. “Les chiens ont besoin d’un travail, et c’est un très bon exercice”, a-t-elle déclaré à propos de l’agilité. Ancienne infirmière anesthésiste qui a commencé à enseigner l’agilité à l’âge de 65 ans, Mme Maxwell a déclaré qu’à proprement parler, elle était l’entraîneur de Mme Longnecker, lui apprenant les mouvements corrects des mains, le langage corporel et les signaux verbaux pour aider Miles à maîtriser le cours.

“Elle comprend vraiment les animaux et elle communique si bien avec lui”, a déclaré Mme Maxwell.

Mme Longnecker a ici une réputation non seulement en tant que propriétaire de Miles, mais également en tant qu’experte en communication animale, ce qui signifie qu’elle aide les humains à découvrir ce qui se passe avec leurs animaux de compagnie. Presque tous ceux qu’elle connaît semblent avoir sollicité son aide. Mme Maxwell l’a un jour engagée pour découvrir pourquoi l’un de ses chiens, un jeune Doberman pinscher, était devenu découragé.

Mme Longnecker a déclaré que le chien voulait passer plus de temps dans l’eau. «J’ai dit: ‘Non, les Dobermans détestent l’eau’», se souvient Mme Maxwell. Puis elle a trouvé une vidéo sur son téléphone montrant le chien jouant joyeusement dans un ruisseau en arrière-plan, et elle a réalisé que Mme Longnecker avait raison. « Elle ne voulait pas entrer dans la piscine », a déclaré Mme Maxwell. “Elle voulait juste s’éclabousser un peu.”

Mme Longnecker dit que les animaux lui envoient des images, qu’elle traduit ensuite en langage. Elle aime en savoir le moins possible avant une séance afin d’aborder les problèmes avec fraîcheur. “Je veux toujours que l’animal parle en premier et dise ce qui est le plus important pour lui”, a-t-elle déclaré.

Elle facture 50 $ pour une séance de 35 minutes, plus s’il y a plusieurs animaux. Les affaires sont florissantes. Parmi ses cas récents : un poisson Betta âgé qui a déclaré qu’il n’avait pas peur de mourir et qu’il avait trouvé de la joie à regarder sa propriétaire de 11 ans danser et faire ses devoirs chaque jour à son retour de l’école ; un oiseau qui disait s’arracher les plumes par anxiété parce qu’il faisait trop froid (le propriétaire a résolu le problème en éloignant la cage du climatiseur) ; et un serpent qui disait qu’il n’aimait pas être enfermé pendant que les chats de la maison erraient en liberté. (Le serpent semblait avoir une arrière-pensée, a déclaré Mme Longnecker, et le propriétaire a décidé de ne pas le laisser sortir de sa cage.)

Sa mère lui ayant demandé d’interpréter les motivations d’un écureuil qui la regardait attentivement lorsqu’elle distribuait des cacahuètes dans le jardin, Mme Longnecker a déclaré que l’écureuil aurait préféré avoir des noix à la place. Lorsque la mère de Mme Longnecker lui a proposé un choix de noix, l’écureuil a choisi les noix et a ignoré les cacahuètes.

“J’ai l’impression qu’il existe un flux d’énergie universel auquel j’ai pu me connecter”, a déclaré Mme Longnecker. « C’est comme appeler quelqu’un sur un téléphone portable, mais c’est dans mon cerveau. Et je sais que ça semble bizarre. Je suis très motivé scientifiquement et j’aime que les choses aient un sens, mais ce que je reçois est absolument fou. J’espère que la science rattrapera ce retard un jour.

Mme Longnecker a déclaré que Miles était le premier animal avec lequel elle avait véritablement communiqué. Mais peu importe ce qui se passe réellement, une chose est claire : lorsqu’il ne travaille pas, Miles est un gros bébé gâté et câlin. Dans une maison bondée – il la partage non seulement avec Mme Longnecker et sa colocataire, Abby Sorensen, mais aussi avec deux autres chiens et deux chats – il dégage l’énergie du personnage principal.

« Tout le monde vit sous la coupe de Miles », a déclaré Mme Longnecker.

Autorisé à sélectionner ses propres jouets au magasin, Miles opte toujours pour les licornes en peluche les plus scintillantes. Allongé sur le canapé, il se couvre de couvertures, ne laissant apparaître que son museau. Dans la voiture, il se blottit contre le passager disponible le plus proche. (Il est certes difficile de maintenir une distance journalistique professionnelle avec un sujet qui a sauté sur vos genoux et vous lèche le visage.)

La chambre de Mme Longnecker est décorée de photos agrandies de Miles et ses murs sont recouverts de ses rubans, aux côtés de ses prix équestres. Miles dort sur son lit, utilisant ses jambes comme oreiller et se penchant courtoisement pour son petit ami depuis trois ans, un dentiste.

“Lui et Miles sont obsédés l’un par l’autre”, a déclaré Mme Longnecker à propos du petit ami, qui fait partie de l’entourage de Team Miles en direction de Westminster. Il plaisante en disant qu’il sort avec moi pour pouvoir être avec Miles.

“On dit qu’on sauve un sauvetage, mais un sauvetage vous sauve”, a-t-elle ajouté. “Miles est la meilleure chose qui me soit jamais arrivée.”

https://www.ctptimes.com

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