Amis proches, en compétition pour les places olympiques. Qui y parviendrait ?

Les bras de Conner Mantz tremblaient alors qu’il s’échauffait pour les essais du marathon olympique d’Orlando en février.

M. Mantz, 27 ans, de Provo, Utah, a regardé son ami proche, Clayton Young, qui s’étendait à côté de lui. Les deux hommes ont parcouru ensemble plus de 10 000 milles. Ils avaient couru pour le même prix, s’étaient battus pour les mêmes places sur le podium et avaient noué un lien si fort que d’autres coureurs ont déclaré qu’ils souhaiteraient pouvoir le reproduire. Ils s’étaient soutenus mutuellement malgré les blessures qui ont mis fin à la saison et se sont poussés mutuellement lors de séances d’entraînement exténuantes.

Leur amitié a propulsé les deux coureurs au sommet de leur carrière professionnelle. Tous deux pensaient avoir amené l’autre sur la ligne de départ ce jour-là. Désormais, ils espéraient se retrouver au marathon des Jeux Olympiques de Paris. Ils avaient une vraie chance : M. Mantz était l’un des favoris pour se qualifier, et M. Young était un concurrent sérieux.

S’ils faisaient partie de l’équipe, leurs années passées à parcourir des kilomètres monotones seraient récompensées par l’opportunité de représenter leur pays et par une chance encore meilleure d’assurer la sécurité financière de leur famille.

Mais tant de choses pourraient mal se passer dans les deux heures et plus qu’il faudrait pour terminer la course, et M. Mantz et M. Young ont eu une concurrence redoutable, y compris le quadruple olympien Galen Rupp et une vingtaine d’autres concurrents qui pourraient les surprendre. .

Au moment où les coureurs se sont approchés de la ligne de départ, il faisait 61 degrés avec 65 pour cent d’humidité – le genre de temps chaud et humide qui fait d’une course de 26,2 milles encore plus un test. M. Young tenait un sac de glace dans ses mains pour tenter de rester au frais. Lui et M. Mantz, portant tous deux des chapeaux blancs et des lunettes de soleil noires, secouaient nerveusement leurs membres alors que le compte à rebours commençait.

Environ 200 hommes se tenaient sur la ligne de départ. Il était probable que seuls deux d’entre eux obtiendraient une place dans l’équipe olympique américaine.

Le klaxon retentit. Les deux amis se sont cognés les poings et se sont mis à courir.

Au moment où M. Mantz et M. Young se sont rencontrés à l’Université Brigham Young en 2017, tous deux s’étaient imposés comme des étoiles montantes de la course de fond.

M. Young, aujourd’hui âgé de 30 ans, a commencé à courir en cinquième année grâce à un programme appelé Mileage Club. Chaque tour qu’il courait sur le terrain de football pendant la récréation du vendredi le rapprochait de l’obtention de prix, comme un porte-clés avec un petit pied. C’était aussi l’occasion pour M. Young de courir contre un de ses amis d’enfance, nommé Alex. Même alors, il adorait la compétition et les échanges entre amis qui les motivaient à parcourir plus de kilomètres.

M. Mantz a décidé à l’âge de 12 ans qu’il voulait courir un semi-marathon après avoir vu son frère aîné et son père faire de même. Lorsque son père a commencé à courir des marathons, M. Mantz a annoncé qu’il voulait également courir les 26,2 milles. (Après avoir consulté ses médecins, ses parents ont freiné – mais ils l’ont laissé rejoindre l’équipe de cross-country.)

M. Mantz et M. Young ont tous deux trouvé de la joie dans ce sport. Au moment où ils ont rejoint les équipes d’athlétisme et de cross-country de leur lycée, leur potentiel était clair. Les entraîneurs universitaires ont rapidement commencé à appeler.

M. Young a choisi BYU en partie parce que cela favorisait l’équipe par rapport aux athlètes vedettes. Deux ans plus tard, M. Mantz est arrivé, entraîné en partie par l’entraîneur Ed Eyestone, qui avait lui-même couru deux marathons olympiques. L’université est soutenue par l’Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours, dont les deux coureurs sont membres.

M. Mantz et M. Young ont déclaré que leur foi met leur course en perspective : comme tous les athlètes, ils ont été confrontés à des blessures et à des revers, et peuvent se laisser entraîner dans la nature acharnée de la compétition, même les uns contre les autres. Mais, comme l’a dit M. Mantz, « nous sommes très concentrés sur l’éternel ».

M. Eyestone ne se souvient pas du moment où il a vu quelque chose cliquer entre les coureurs, mais leur lien est rapidement devenu clair. Bien qu’il existe une compétitivité naturelle entre les coureurs d’élite, M. Mantz et M. Young étaient « suffisamment à l’aise l’un avec l’autre pour que l’ego ne gêne pas les entraînements », a déclaré M. Eyestone. M. Mantz aimait mener le peloton et donner le rythme, et M. Young pouvait suivre sans transformer l’entraînement en compétition.

Cela ne veut pas dire que les jours de course étaient aussi cordiaux que les entraînements. « Il ne veut pas être battu, et je veux le battre », a déclaré M. Young. Il est le plus analytique des deux : M. Young examine ses données d’entraînement et suit de près les recherches sur les performances humaines pour aider le duo à s’améliorer.

« Il essaie toujours de trouver la meilleure solution : que pouvons-nous faire de mieux ? » a déclaré M. Mantz.

Lorsque M. Young a obtenu un diplôme en génie mécanique en 2018, il avait une décision à prendre : signer un contrat professionnel qui l’obligerait à quitter l’État ou à rester dans l’Utah, où il restait encore deux ans à M. Mantz. école.

Il a choisi de rester, en partie pour que lui et son partenaire puissent continuer à s’entraîner ensemble, avec l’idée que M. Mantz pourrait également rester après l’obtention de son diplôme. Un contrat de course avec la société de chaussures Asics a rendu la tâche financièrement possible à M. Young.

Les deux hommes ont évoqué ces choix avec délicatesse. “C’était sa décision qu’il devait prendre par lui-même, et il l’a fait”, a déclaré M. Young. Mais ils partageaient la même conviction : « Si nous nous séparions, je ne pense tout simplement pas que nous serions aussi bons qu’aujourd’hui », a déclaré M. Young.

Il n’y a jamais eu de garantie que les États-Unis auraient un marathonien masculin aux Jeux de Paris. Pour obtenir ne serait-ce qu’une place, au moins un Américain devrait terminer un marathon, quelque part, en moins de 2 heures, 8 minutes et 10 secondes. C’était le seuil pour avoir une équipe.

Il y avait une particularité, détaillée dans les 24 pages denses des règles de sélection des athlètes de USA Track & Field : atteindre ce temps ne garantirait pas nécessairement une place dans l’équipe à la personne qui l’a dirigé. Cela créerait simplement une place que quelqu’un pourrait ensuite gagner en performant aux essais du marathon d’Orlando.

Et quel que soit le nombre de coureurs américains battant ce temps, les États-Unis n’enverraient pas plus de trois marathoniens masculins à Paris – le plafond fixé pour chaque pays.

À l’approche de l’année olympique 2024, M. Mantz et M. Young se sont concentrés sur le temps de qualification. Personne ne l’avait atteint en octobre 2023, lorsqu’ils se sont alignés pour le marathon de Chicago. Le parcours est plat et rapide, ce qui donne au peloton une meilleure chance de battre le temps.

Leurs épouses, Ashley Young et Kylie Mantz, sillonnaient le parcours de Chicago, essayant d’apercevoir leurs maris le plus souvent possible le long de la route sinueuse. Ils étaient réconfortés de les voir se serrer les coudes. “Il n’y a pas de meilleure personne que j’aimerais avoir à côté de Conner”, a déclaré Mme Mantz à propos de M. Young.

Tout en applaudissant, ils gardaient un œil anxieux sur l’heure. Elles partagent les mêmes nerfs le jour de la course : les deux femmes savent à quel point leurs maris ont travaillé dur, les résultats qu’ils souhaitent, comment leurs temps de course et leurs résultats peuvent affecter leur gagne-pain. Ils comprennent à quel point un marathon peut être imprévisible et brutal – et le jour de la course, ils n’ont guère intérêt à parler à quelqu’un qui ne le fait pas.

Lors de la dernière partie de la course de Chicago, elles se penchaient sur les barricades, le cou tendu, à la recherche de leurs maris qui volaient à une vitesse proche de 4 minutes et 53 secondes par mile.

Lorsque M. Mantz les a dépassés au point milliaire 23, chaque souffle le poussant vers l’arrivée, il a utilisé sa précieuse énergie pour crier une chose : « Où est Clayton ? M. Young était juste derrière lui.

Lorsque M. Mantz a terminé en 2:07:47, il s’est retourné pour voir M. Young franchir la ligne d’arrivée seulement 13 secondes plus tard. Ils ont réalisé les cinquième et septième temps de marathon les plus rapides jamais enregistrés par les Américains et ont été les seuls Américains à atteindre le temps seuil pour Paris. Mais il leur fallait encore gagner leur place dans l’équipe.

Au fil des années, les familles des deux coureurs se sont rapprochées. Dès que M. et Mme Mantz sont entrés dans la maison des Young un après-midi récent, Mme Young leur a demandé s’ils avaient faim, ouvrant le réfrigérateur pour prendre des fruits et du yaourt avant d’avoir eu l’occasion de répondre. Alors que M. Young et M. Mantz sortaient pour s’étirer, les filles des Young, Lucy et Jenna, les accompagnaient. Ils adorent M. Mantz, qu’ils appellent « diddum ».

Mais après la course de Chicago, comme la plupart des autres, M. Mantz et M. Young ne se sont pas contactés pendant quelques jours. Il n’était pas dit, comme toujours, qu’ils avaient besoin de temps pour eux.

Parfois, M. Young et M. Mantz ressemblent moins à des concurrents qu’à un vieux couple marié. Ils savent faire des compromis. (M. Young aime courir plus tard le matin, tandis que M. Mantz se lève plus tôt. Ils se rencontrent au milieu, à 7 heures du matin.) Ils peuvent appuyer mutuellement sur les boutons – comme lorsque M. Mantz accélère le rythme pendant une séance d’entraînement, parfois à la frustration de M. Young – mais ils savent aussi quand licencier.

“Nous devons parfois danser les uns autour des autres et travailler sur nos émotions et nos sentiments”, a déclaré M. Young.

Ils se retrouvèrent bientôt ensemble pour entamer un cycle d’entraînement en vue des essais d’Orlando.

Il n’y avait encore que deux places garanties disponibles dans l’équipe olympique – les deux qu’ils avaient créées à Chicago. Techniquement, un autre coureur pourrait encore débloquer une troisième place. Mais s’ils ne le faisaient pas, M. Mantz et M. Young devraient terminer premier et deuxième pour faire partie de l’équipe.

Pendant une grande partie de la course, ils ont suivi un coureur nommé Zach Panning, le laissant faire le travail de diriger et de donner le rythme. Au moment où ils ont atteint le kilomètre 18, ils savaient qu’ils étaient en mesure de se qualifier pour Paris. L’anxiété qui faisait trembler les bras de M. Mantz au début de la course avait cédé la place à une démonstration d’excitation libre et contrôlée. M. Mantz a rappelé M. Young.

Cependant, dans les deux derniers milles, M. Mantz a commencé à avoir des difficultés. Il avait déjà trébuché à la fin des courses, ses muscles et ses poumons poussés au bord du gouffre. Il craignait de ne pas finir.

Il a demandé à M. Young de le devancer pour bloquer le vent contraire qui rend les derniers kilomètres encore plus difficiles. M. Young a changé de position. « Courez derrière moi », a-t-il dit à M. Mantz. “Restez simplement ensemble.”

Les deux hommes allaient pas à pas, comme ils l’ont si souvent été, alors qu’ils approchaient de la ligne d’arrivée en première et deuxième places. Dans les étapes finales, M. Young a fait signe à M. Mantz de remporter la victoire, même si cela impliquait de lui donner les 15 000 $ supplémentaires en prix qui accompagnaient la première place.

Ils avaient l’air stupéfaits lorsqu’ils ont cassé le ruban, faisant d’eux les deux seuls Américains à se qualifier pour les Jeux olympiques de Paris.

“Quand je pense à la raison pour laquelle je suis resté aux côtés de Conner lors des sélections olympiques, c’est parce que je savais que je serais mieux à Paris avec Conner à mes côtés”, a déclaré M. Young, tandis que M. Mantz hochait la tête. “Pas seulement aux Jeux olympiques, mais à l’entraînement.”

Cette fois-ci, ils n’ont pas eu beaucoup de répit. Ils ont été rapidement emportés par l’excitation de la qualification pour les Jeux olympiques : un voyage dans la capitale de l’État de l’Utah et une série d’apparitions dans les médias et de réunions avec les sponsors.

Et ils avaient déjà une autre course au calendrier : le semi-marathon de New York en mars. Quelques jours avant cette course, M. Mantz a dû abandonner en raison d’une blessure. Il ne pouvait pas être trop prudent avant le début du cycle d’entraînement olympique.

Cela a laissé M. Young s’entraîner sans son partenaire. Alors qu’il attachait ses chaussures chez lui à Provo avant une course en solo un matin récent, il a regardé autour de lui, comme s’il manquait quelque chose.

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